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¿Cómo encontramos cosas en la oscuridad del espacio?

¿Cómo encontramos cosas en la oscuridad del espacio?

¿Lo que hay en un nombre? Esta magnífica galaxia capturada por el telescopio espacial Hubble de la NASA / ESA se llama 2XMM J143450.5 + 033843. Cualquier cosa después de la J describe sus coordenadas celestes, o su longitud (ascensión recta) y latitud (declinación). NASA

En la era de los teléfonos inteligentes con GPS y Google Maps, probablemente ya esté familiarizado con el sistema de coordenadas geográficas que se usa comúnmente para describir posiciones en la superficie esférica de la Tierra. Este sistema se basa en la latitud, la distancia al norte o al sur del ecuador de la Tierra y la longitud, que es la distancia al este u oeste del meridiano principal, una línea imaginaria que corre de norte a sur a través de Greenwich, Inglaterra. Las distancias se miden en grados (90 grados en cada dirección para la latitud y 180 grados en cada dirección para la longitud) y en minutos, segundos y fracciones de segundo. (Para obtener más información sobre cómo funciona este sistema, consulte las páginas de US Geological Survey e IBM Knowledge Center).

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GPS en la Tierra

Este sistema te permite encontrar coordenadas para todo, desde el Empire State Building (40 ° 44’55.4 “N 73 ° 59’08.5” W, según Google Maps) hasta la ubicación en el desierto donde el U2 tomó la foto. 1987 álbum “The Joshua Tree” (36 ° 19’51.00 ″ N, 117 ° 44’42.88 ″ W, según el blog Desert Road Trippin ‘).

Bien, entonces lo sabías. Pero aquí hay algo que probablemente no sabías, a menos que fueras astrónomo. También es posible describir la posición de un objeto celeste en el cielo nocturno, utilizando lo que es esencialmente una extensión de coordenadas geográficas para crear una esfera imaginaria alrededor de la Tierra.

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Coordenadas en el cielo

“El objetivo es poder especificar una ubicación única en el cielo. Es como la latitud y la longitud en la Tierra”, dijo Rick Fienberg, portavoz de la Sociedad Astronómica Estadounidense, en un correo electrónico. “Si le dices a alguien que se reúna contigo en Littleton, Colorado, a 39 ° 36’47.9484”N, 105 ° 0’59.9292”W, sabrán no solo en qué ciudad te encuentras, sino también en qué ciudad te encuentras. . calle donde está esperando … No sería muy útil que otra persona supiera exactamente en qué ciudad se encuentra; debe ser más específico si tiene alguna esperanza de que la otra persona lo encuentre “.

Del mismo modo, explica, si un astrónomo descubre una supernova o un asteroide y quiere que otros lo observen, proporcionar las coordenadas celestes es una forma de asegurarse de que todos estén mirando lo mismo.

Es un sistema que existe desde la antigüedad. “La idea de coordenadas celestes presupone que el cielo es una esfera que rodea la Tierra. Es la idea que se remonta a la creencia inicial de que la Tierra era el centro de todo ”, dijo en un correo electrónico Christopher Palma, profesor y director asociado de programas para estudiantes graduados en el Departamento de Astronomía y Física de la Universidad Estatal de Pensilvania. “Aunque ahora sabemos que no es cierto, sigue siendo cierto que el cielo parece ser una esfera a nuestro alrededor, por lo que podemos usar coordenadas esféricas para identificar cualquier lugar en el cielo”.

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Declinación y ascensión

Sin embargo, el sistema de coordenadas celestes tiene algunas diferencias. En lugar de latitud, por ejemplo, usa algo llamado declinación para describir la distancia norte o sur desde el ecuador celeste, y en lugar de longitud, la ascensión recta describe la orientación este-oeste.

“Como cualquier sistema de coordenadas, necesita un punto cero / calibración”, dice Palma. “Para las coordenadas celestes, proyectamos el ecuador de la Tierra hacia el cielo y luego, al igual que la latitud mide grados al norte o al sur del ecuador de la Tierra, la declinación mide un ángulo al norte o al sur. Al sur del ecuador celeste. Por ejemplo, el La estrella Spica, que esta noche es muy prominente en el cielo del sur de la mayoría de los lugares de los Estados Unidos, tiene una declinación de -11 grados 10 minutos, por lo que está al sur del ecuador celeste.

“Para la longitud de la Tierra, asignamos arbitrariamente a Greenwich, Inglaterra, como el primer meridiano”, dice Palma. “El meridiano principal del sistema de ascensión recta se llama ‘El primer punto de Aries’ y se define como la posición del Sol en el cielo a medida que se mueve de sur a norte a lo largo de la eclíptica”. – una línea imaginaria que indica la trayectoria del Sol – “y pasa por el ecuador celeste. Cuando el Sol está en este lugar, es el equinoccio vernal (o marzo) en la Tierra. Desde allí la ascensión recta aumenta hacia las ‘Is. una estrella en el cielo que está exactamente a la mitad del camino del sol alrededor del cielo: el equinoccio de primavera se elevaría 180 grados en línea recta “.

“Sin embargo, a medida que el cielo gira, no solemos usar grados para medirlo”, continúa Palma. “En cambio, expresamos los ángulos en horas. Por lo tanto, 180 grados es igual a 12 horas de ascensión recta. La misma estrella que mencioné anteriormente, Spica, tiene un AR de 13 horas y 25 minutos. Lo que puede interpretarse como el punto en el cielo. [13h25m* (180 degrees/12 hours)] = 201,25 grados en el cielo al este de la posición del Sol en el equinoccio de primavera. “

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Navegación celestial para navegadores

Como explica Fienberg, los astrónomos no son los únicos que utilizan coordenadas celestes. “Cualquiera que navegue por las estrellas las usa”, dice. “Incluso si todos los barcos y barcos modernos tienen sistemas GPS a bordo, los marineros y otros marineros deben aprender la navegación celeste en caso de una falla del GPS. Si ve Polaris, la Estrella del Norte, sabrá en qué dirección está. El norte y , por extensión, los caminos también son sur, este y oeste. El horizonte es igual a tu latitud. Y si tienes un reloj preciso, también puedes encontrar tu longitud mirando una tabla con las estrellas mirando al sur “.

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