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¿Cómo envejecen los humanos en el espacio?

¿Cómo envejecen los humanos en el espacio?

Un largo viaje por el espacio puede hacer que este astronauta se sienta como su bisabuelo.

iStockphoto / Thinkstock

Debido a que los astronautas como los de la Estación Espacial Internacional (ISS) se mueven tan rápido, también envejecen un poco más lentamente que el resto de nosotros. Debido a un principio de la física conocido como HoraexpansiónDespués de seis meses en la ISS, los astronautas que regresaron son un poco más jóvenes que el resto de nosotros. Pero antes de reservar un boleto que literalmente lo sacará de este mundo, comprenda que no es exactamente una fuente de juventud de la que estamos hablando. Según los cálculos de un astronauta de la ISS, su esfuerzo de seis meses para reducir la edad le proporcionará solo 0,007 segundos de vida extra. [source: Lu].

Pero ese no es exactamente el problema del que estamos hablando cuando hablamos de cómo los humanos envejecen en el espacio. Comencemos con una descripción general de cómo ocurre normalmente el proceso de envejecimiento en la Tierra. Hasta que los científicos encuentren una manera de hacernos inmortales, la mayoría de nosotros pasaremos por el proceso de envejecimiento. Por lo general, implica metamorfosis, como fragilidad de los huesos, endurecimiento de los vasos sanguíneos, atrofia muscular, endurecimiento de las articulaciones, intestino irritable, vejiga impredecible, caries dental, oscurecimiento de la visión, arrugas de la piel, etc.

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Si bien para la mayoría de las personas se necesitan décadas para comenzar a sentir realmente los efectos del proceso de envejecimiento, los humanos estacionados en el espacio se sienten un poco adelantados. A menudo son reversibles cuando el astronauta regresa a casa, aunque algunos cambios pueden ser permanentes.

La falta de gravedad es la principal causa de estos intensos cambios. La gravedad es una de las fuerzas más importantes que actúan en la Tierra y juega un papel importante en la mayoría de los sistemas de nuestro cuerpo. Tomemos los músculos, por ejemplo. Los músculos de las personas mayores tienden a contraerse y atrofiarse a medida que envejecen y se vuelven menos móviles. Los músculos de los astronautas reaccionan de la misma manera porque apenas se utilizan. Es por eso que los astronautas en el espacio durante largos períodos de tiempo utilizan máquinas de ejercicio especiales para ayudar a mitigar este efecto.

Un proceso similar ocurre en los huesos. Después de cierta edad, las personas en la Tierra comienzan a perder masa ósea, generalmente a un ritmo de entre el 1 y el 2 por ciento anual. Pero, en el espacio, estas personas están perdiendo masa ósea a un ritmo notablemente acelerado, hasta un 1-2% por mes. Debido a que los sistemas esqueléticos de los astronautas no necesitan soportar su peso, los huesos comienzan a disminuir la producción de material óseo nuevo y aumentan la absorción de hueso viejo. Afortunadamente, sus sistemas esqueléticos suelen volver a la normalidad después de pasar algún tiempo en tierra. [source: NASA].

Incluso si ganan 0.007 segundos, los astronautas aún experimentan algunos de los síntomas de un proceso de envejecimiento prolongado. Los investigadores están trabajando para comprender por qué se están produciendo estos cambios y qué se puede hacer para prevenirlos. Esta información no solo puede ayudar a que los vuelos espaciales sean más fáciles para el cuerpo humano, sino también a mejorar la vida en la Tierra.

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