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Cómo funciona la combustión humana espontánea

Cómo funciona la combustión humana espontánea
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  1. ¿Qué es la combustión humana espontánea?
  2. Teorías
  3. Cuentos de combustión espontánea

¿Qué es la combustión humana espontánea?

La combustión espontánea ocurre cuando un objeto se enciende como resultado de una reacción química interna. Douglas Sacha / Getty Images

La combustión espontánea ocurre cuando un objeto – en el caso de la combustión humana espontánea, una persona – se enciende debido a una reacción química interna, aparentemente sin ser provocado por una fuente de calor externa. [source: National Parks Service].

El anatomista danés Thomas Bartholin recibió crédito por el primer relato escrito de la combustión humana espontánea. En 1663, describió cómo una mujer en París “cayó en las cenizas” mientras dormía. El colchón de paja en el que dormía no resultó dañado por el fuego. En 1673, un francés llamado Jonas Dupont publicó una colección de casos de combustión espontánea en su obra “De Incendiis Corporis Humani Spontaneis”. [source: Reville].

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Desde entonces, los cientos de informes sospechosos del SHC han seguido un patrón similar: la víctima está casi completamente consumida, generalmente dentro de su casa. Los investigadores forenses en la escena a veces notaron un dulce olor a humo en la habitación donde ocurrió el incidente. [source: Endeavour].

Hay algo extraño en muchas fotos que documentan a las presuntas víctimas de CHS. En varios de estos golpes, el torso y la cabeza del cadáver quedan carbonizados más allá del reconocimiento, pero algunas extremidades permanecen intactas con manos, pies y / o partes de las piernas aparentemente no quemadas. Además, la habitación alrededor de la persona puede mostrar daños mínimos por fuego, aunque a veces quedan residuos de grasa en los muebles y las paredes. [source: Nickell].

También ha habido informes de víctimas de combustión humana espontánea no simplemente en llamas. Se dice que estos individuos desarrollaron quemaduras extrañas en sus cuerpos, sin una fuente obvia. Y no todos los que se cree que se incendiaron están muertos; algunas personas dicen que experimentaron SHC y vivieron para contar la historia. [source: Lewis].

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Teorías

cigarrillo con cenizas largas

Muchas de las llamadas víctimas de la combustión humana espontánea eran fumadores conocidos que probablemente murieron al quedarse dormidos con un cigarrillo, un cigarro o una pipa encendidos. Nicholas Eveleigh / Getty Images

Para que un objeto se queme espontáneamente, deben suceder tres cosas. Primero, el cuerpo debe calentarse a su temperatura de ignición, el punto en el que se incendiará sin exponerse a una llama o chispa externa. Si el calor que se acumula dentro del objeto no puede escapar y si está expuesto a un flujo constante de oxígeno que no es lo suficientemente rápido para enfriarlo, el escenario se preparará para una ignición espontánea. [source: South Australian Metropolitan Fire Service].

Sabemos que esto puede suceder con algunos objetos inanimados, de los que hablaremos más adelante. Pero, ¿el fenómeno ocurre en humanos? El jurado aún está ausente. Dicho esto, en los últimos siglos se han ofrecido algunas explicaciones sobre cómo las personas podrían experimentar hipotéticamente la combustión espontánea.

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Charles Dickens culpó al alcohol. En la década de 1850, el escritor despertó un gran interés en SHC cuando lo utilizó para matar a un personaje de su novela “Bleak House”. El personaje, llamado Krook, era un alcohólico que en ese momento creía que la combustión humana espontánea era causada por cantidades excesivas de alcohol en el cuerpo. Los prohibicionistas estadounidenses ayudaron a difundir esta noción al denunciar los efectos nocivos del alcoholismo. [source: Behr].

Otras ideas son más populares hoy. Una creencia generalizada es que el fuego se enciende cuando el metano (un gas inflamable producido por las bacterias intestinales) se acumula en el intestino y es encendido por enzimas (proteínas en el cuerpo que actúan como catalizadores para inducir y acelerar reacciones químicas). [source: Reville].

Sin embargo, esto plantea la pregunta de por qué no se han reportado casos de combustión espontánea en vacas, que producen mucho más metano que los humanos. [source: Radford].

También se ha sugerido que se inicia un incendio debido a la acumulación de electricidad estática dentro del cuerpo o una fuerza geomagnética externa. Un autoproclamado experto en combustión humana espontánea, Larry Arnold, sugirió que el fenómeno es el trabajo de una nueva partícula subatómica llamada pirotón, que, según él, interactúa con las células para crear una mini explosión. Pero a agosto de 2018, no hay evidencia científica que demuestre la existencia de esta partícula o de la combustión humana espontánea en sí. [source: McCarthy].

Si la combustión humana espontánea no es real, ¿cuál es la explicación de las historias de personas que aparentemente se quemaron de adentro hacia afuera? ¿Y qué sucede realmente en las múltiples imágenes que retratan los cuerpos calcinados de las presuntas víctimas?

Una posible explicación es el archivo efecto transpirable. Cuando se enciende con un cigarrillo, brasa u otra fuente de calor, el cuerpo humano se comporta como una vela volteada. Una vela consiste en una mecha rodeada por una cera hecha de ácidos grasos inflamables. La cera enciende la mecha y la mantiene encendida. En el cuerpo humano, la grasa corporal actúa como una sustancia inflamable y la ropa o el cabello de la víctima actúa como una mecha. Cuando la grasa se derrite debido al calor, penetra en la ropa y actúa como una sustancia similar a la cera para evitar que la mecha se queme lentamente. Los científicos dicen que esto explicaría por qué los cuerpos de las víctimas son destruidos mientras el entorno circundante apenas se quema. [source: McCarthy].

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El científico forense John DeHaan ha visto este horrible espectáculo desarrollarse en tiempo real antes, al menos para un cerdo. En un experimento de la BBC de 1998, envolvió a un cerdo muerto en una manta y encendió su ropa con gasolina. Mientras DeHaan observaba, la grasa corporal del animal se derritió, agregando más leña al fuego. Cuando, unas horas después, apagó las llamas, la quema lenta e intensa convirtió en cenizas gran parte de la carne y los huesos del cerdo. (El resto de la habitación sufrió daños mínimos). [source: Kelly].

Sin embargo, las patas del cerdo muerto permanecieron intactas. Esto es consistente con informes de CHS que dejan pies o manos sin cuerpo. Las extremidades no contienen tanta grasa como el núcleo del cuerpo, por lo que es menos probable que se conviertan en humo cuando se produce la sudoración.

Ahora bien, ¿cómo explica la ciencia las manchas de grasa que quedan en las paredes y techos después de la combustión espontánea? Estos podrían ser simplemente los desechos producidos cuando se quemó el tejido graso de las víctimas. [source: Nickell].

Una vez más, debemos enfatizar que nadie jamás ha probado (o negado) definitivamente la existencia de CHS. La mayoría de los científicos dicen que hay explicaciones más probables para lo que les sucedió a los que murieron en los casos que discutimos. Muchas de las llamadas víctimas de CHS eran fumadores que probablemente murieron por quedarse dormidos con un cigarrillo, cigarro o pipa encendidos. Muchos de ellos habrían estado bajo la influencia del alcohol o sufrieron un trastorno que limitaba el movimiento que les impedía moverse lo suficientemente rápido como para escapar de las llamas. [source: Benecke].

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Cuentos de combustión espontánea

jefe de bomberos

Abundan las historias de combustión humana espontánea. Pero, ¿es esto realmente posible? Andrés Nieto Porras, utilizado bajo licencia Creative Commons CC BY-NC-ND 2.0

Estos son solo algunos de los cientos de casos notificados de combustión humana espontánea:

En 1951, una viuda de 67 años se hizo famosa María Reeser estaba en casa en San Petersburgo, Florida. En la mañana del 2 de julio, su casera descubrió que la manija de la puerta principal de Reeser estaba caliente. Cuando el dueño invadió el departamento con la ayuda de dos trabajadores, encontraron un pie cubierto con pantuflas y lo que parecía ser un cráneo carbonizado y arrugado. No estaba presente ninguna otra parte del cuerpo. Estos horribles restos yacían en un charco de grasa en el suelo donde estaba la silla de Reeser. El resto de su apartamento tenía pocos rastros de fuego. Los entusiastas de lo paranormal ven la muerte de Reeser como un ejemplo clásico de combustión humana espontánea. Los escépticos dicen que la mujer era una fumadora acérrima que había tomado al menos dos pastillas para dormir ese día. Quizás un cigarrillo caído, no SHC, fue lo que selló su fuga. [source: Kelly].

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En 1982, una mujer con una discapacidad mental llamada Jean Lucille “Jeannie” Saffin estaba sentado con su anciano padre en su casa de Edmonton, al norte de Londres. Para horror de sus padres, la parte superior del cuerpo de Jeannie se vio envuelta de repente en llamas. La estufa parecía estar apagada y no había humo ni fuego en ninguna otra parte de la habitación. La silla de madera en la que estaba sentado también se salvó. Saffin y su yerno Donald Carroll lograron apagar el fuego, pero luego de una breve hospitalización, Jeannie murió de quemaduras de tercer grado. ¿Se quemó sin previo aviso? Los creyentes creen que sí, pero algunos analistas forenses se preguntan si un carbón de la pipa de su padre prendió fuego a la ropa de la pobre Jeannie. [source: Nickell].

En 2010, 76 años Michael Faherty de Galway, Irlanda, fue encontrado muerto en el piso de su oficina. Su cuerpo estaba perfectamente seco, su cabeza descansaba junto a la chimenea. El espacio del techo inmediatamente encima de su cuerpo tenía marcas de quemaduras, al igual que el piso de abajo. Sin embargo, nada más en la casa de Faherty fue incendiado. La noticia de su trágica muerte probablemente no se habría extendido más allá de los obituarios locales si el forense Ciaran McLoughlin no hubiera nombrado a SHC como su causa. “Este incendio ha sido completamente investigado”, dijo McLoughlin en un comunicado oficial, “y concluyó que entra en la categoría de combustión humana espontánea, para la cual no hay una explicación adecuada”. Sin embargo, no todos están convencidos: los críticos dicen que una brasa de la chimenea puede haber caído sobre la ropa de Faherty y haber causado un incendio fatal. [source: Radford].

Para obtener más información sobre la combustión humana espontánea y temas relacionados, consulte los enlaces en la página siguiente.

Publicado originalmente: 2 de marzo de 2005

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cama cálida

¿Puede una persona realmente prenderse fuego sin una fuente aparente de chispas o llamas, y luego quemarse tan completamente que nada más a su alrededor se enciende? Donald Iain Smith / Getty Images

El 5 de diciembre de 1966, un lector de medidores descubrió el cuerpo del Dr. J. Irving Bentley, de 92 años, en su casa de Pensilvania. De hecho, solo se ha encontrado una parte de la pierna y el pie del Dr. Bentley. El resto de su cuerpo quedó reducido a cenizas en su baño. Parte de la túnica cremada del buen doctor estaba en su lugar y su andador estaba apoyado contra la bañera ennegrecida. Pero la pista más atractiva fue un enorme agujero en el suelo de vinilo. Con 0,6 metros de ancho por 1,2 metros de largo, mordió las vigas de madera del suelo y dejó un montón de cenizas en el sótano. El resto de la casa permaneció intacto [source: Endeavour].

¿Cómo puede un hombre prenderse fuego y quemarse tan completamente sin prender fuego a todo lo que le rodea? Al principio, la desaparición de Bentley fue identificada como un accidente imprudente. Al anciano le encantaba fumar en pipa y llevaba fósforos en los bolsillos de la bata. Después de examinar la escena, el forense dedujo que Bentley se quedó dormido mientras fumaba en el baño y fue quemado vivo después de que se incendiara parte de su ropa. [source: Nickell].

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Pero hay otra escuela de pensamiento. El caso Bentley y muchos otros similares se presentaron como ejemplos de combustión humana espontánea (SHC). Aunque él y otras presuntas víctimas del fenómeno se han quemado casi por completo, el entorno circundante ha quedado algo ileso.

Entonces, ¿pueden los humanos encenderse espontáneamente? Mucha gente cree que la combustión humana espontánea es un evento real, pero la mayoría de los científicos no están convencidos. En este artículo, echaremos un vistazo a este extraño debate, veremos lo que los creyentes tienen que decir y trataremos de separar la verdad científica de los mitos.

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