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Cómo funcionan los pozos de alquitrán de La Brea

Cómo funcionan los pozos de alquitrán de La Brea
Satisfacer
  1. La historia de los alquitranes
  2. Pozo 91
  3. Proyecto 23

La historia de los alquitranes

Los combustibles fósiles fueron utilizados por poblaciones humanas mucho antes de la revolución industrial, y eso incluye el asfalto que se encuentra en los pozos de alquitrán de La Brea. Por ejemplo, las tribus nativas americanas usaban asfalto en pozos para impermeabilizar todo, desde canoas hasta cestas.

Cuando más tarde los españoles ocuparon la zona, utilizaron la tierra para criar ganado. Finalmente se vendió a la familia Hancock en 1870, que perforaron para obtener petróleo. Siguieron algunos estudios y excavaciones a pequeña escala, pero no fue hasta el cambio de siglo que las cosas realmente comenzaron a calentarse. En 1913, el Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles (conocido por un nombre ligeramente diferente en ese momento) obtuvo acceso al sitio y lanzó una intensa investigación de dos años que desenterró muchos de los especímenes encontrados en el sitio hoy. . Durante estas excavaciones se cavaron noventa y seis tumbas, pero las condiciones de trabajo eran inseguras y los esfuerzos eran inciertos. Por ejemplo, solo los huesos pertenecientes a animales más grandes recibieron mucha atención, mientras que los fósiles más pequeños, como los de plantas e invertebrados, a menudo se pasaron por alto.

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Un hombre llamado LE Wyman realizó estas primeras excavaciones importantes, pero el paleontólogo Chester Stock del Instituto de Tecnología de California realizó la mayor parte de las primeras investigaciones sobre los restos recuperados. Algunos de los fosos resultaron ser más generosos y provocativos que otros, y algunas de las exhibiciones más atractivas procedían de los fosos 3, 4, 9, 61 y 67. Pero el foso 91 resultó ser el verdadero. en los años. y desde entonces ha sido buscado de vez en cuando. Más sobre eso en la página siguiente.

Pozo 91

De esos 96 pozos que comentamos en la última página, el más conocido y más activamente disecado es el 91. De hecho, durante casi 40 años, fue la única excavación en La Brea. A finales de la década de 1960, los investigadores de pozos optaron por mejorar su técnica de excavación mediante la recolección de todos los fósiles disponibles en el pozo, no solo los que pertenecían a grandes vertebrados. Tener un registro fósil más amplio proporcionaría una imagen más completa del final del Pleistoceno.

Y así, el 13 de junio de 1969 – día cariñosamente llamado “Viernes de Asfalto” – se reanudaron las excavaciones, pero esta vez restos de anfibios, reptiles, insectos, pajaritos, conchas y plantas se encontraban entre los objetos. excavadoras. Y junto con estos fósiles importantes, aunque menos conspicuos, Pit 91 también ofreció una serie de actores del Pleistoceno más conocidos. Esto incluye huesos de lobos terribles, felinos dientes de sable, caballos occidentales, perezosos y mamuts, ¡y el pozo tiene solo 4,5 metros de profundidad!

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La gran mayoría de estos rastros fueron fechados por radiocarbono hace entre 10.000 y 40.000 años, y el pozo 91, como la mayoría de los pozos, contiene fósiles de un período extenso. Treinta mil años es mucho tiempo para que los animales estén atrapados, pero la cantidad de fósiles por millones todavía puede ser un poco sorprendente. Sin embargo, los investigadores dicen que los números tienen sentido; Según lo que encontraron en los pozos, solo se necesitarían unos 10 animales grandes cada 30 años para proporcionar la gran cantidad de restos fósiles encontrados hasta la fecha. Si un evento de captura como este ocurre una vez cada diez años, significaría que la cantidad de especímenes encontrados hasta ahora está más que explicada.

Sin embargo, el trabajo en el pozo 91 está actualmente suspendido y todo debido al descubrimiento accidental de lo que se ha denominado Proyecto 23.

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Proyecto 23

El supervisor asistente de laboratorio Trevor Valle trabaja en Zed, quitando un molde de yeso de uno de sus colmillos.

David McNew / Getty Images Noticias / Getty Images

En 2006, el Proyecto 23 comenzó con todo el encanto de un estacionamiento. El Museo de Arte del Condado de Los Ángeles (LACMA) tenía la intención de construir un nuevo estacionamiento subterráneo en un terreno adyacente a los pozos de alquitrán, pero al ser un área de importancia histórica, este tipo de trabajo no podría realizarse sin un arqueólogo. Y eso también fue algo bueno, ya que durante la construcción se desenterraron 16 almacenes llenos de artefactos.

Sin querer retrasar indebidamente la construcción (se necesitarían unos 20 años en el sitio para excavar por completo todos los depósitos, y la gente de LACMA no estaba encantada con la idea de la larga espera), el arqueólogo de rescate Robin Turner diseñó una solución. Tres meses y medio después, se retiraron del suelo con grúas 23 cajas de madera que contenían los depósitos y se entregaron intactas al Museo della Pagina. Muy envueltos en plástico y con un peso de alrededor de 55,000 kg, los depósitos en cajas fueron transportados al principal centro de investigación del Museo Page, apodado el “acuario”, donde el público puede mirar a través de las paredes de vidrio mientras los investigadores las buscan.

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Quizás el descubrimiento más emocionante del proyecto hasta la fecha es “Zed”, un mamut colombiano completo en un 80% con colmillos. En el momento en que se descubrieron la mayoría de los mamuts de alquitrán, sus huesos simplemente se mezclaron y luego se colocaron juntos al azar; El proceso fue un poco como mezclar las piezas de 30 rompecabezas diferentes y luego juntarlos, sin importar qué caja provenía de qué caja. Los conservadores ahora pueden profundizar más que antes en la vida de un mamut del Pleistoceno. Los microfósiles abundan en la matriz que contiene los fósiles de Zed, análogos a la cantidad de misterios que aún esperan ser revelados en una de las reliquias más enigmáticas del Pleistoceno, La Brea Tar Pits.

Publicado originalmente: 7 de marzo de 2011

Preguntas frecuentes sobre los pozos de alquitrán de La Brea

¿Qué encontramos en los pozos de alquitrán de La Brea?
Según el último recuento de la colección de La Brea en el Museo de Historia Nacional del Condado de Los Ángeles, se han encontrado más de 3,5 millones de especímenes en los pozos de alquitrán. Piense en todo, desde lobos terribles y gatos con dientes de sable hasta cucarachas.
¿Qué edad tienen los pozos de alquitrán de La Brea?
Las excavaciones científicas serias no comenzaron hasta principios del siglo XX en los pozos de alquitrán de La Brea. Sin embargo, la historia de los pozos de alquitrán se remonta a mucho antes. Todo comenzó hace millones de años, cuando el área que conocemos hoy como Los Ángeles fue sumergida por el agua. La vida marina y los sedimentos se acumularon en el fondo del océano y la presión terminó convirtiendo los restos de los organismos en combustibles fósiles. Después de que el océano retrocedió hace unos 40.000 años, este aceite comenzó a filtrarse a la superficie.
¿Cómo se formaron los pozos de alquitrán de La Brea?
Universidad de California, Museo de Paleontología de Berkeley dice “[t]los pozos se forman cuando el petróleo crudo se filtra a la superficie a través de grietas en la corteza terrestre; la fracción ligera del aceite se evapora, dejando el alquitrán pesado o el asfalto en charcos pegajosos. ”
¿Qué edad tienen los fósiles de los pozos de alquitrán de La Brea?
Los fósiles encontrados en el pozo de alquitrán de La Brea tienen entre 11.000 y 50.000 años.
¿Qué animales se encontraron en los pozos de alquitrán de La Brea?
Fósiles de animales encontrados en los pozos de alquitrán de La Brea se encuentran felinos dientes de sable, lobos terribles y mamuts, entre otros.

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Enlaces más interesantes

  • El museo de la página
  • Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles
  • Parque y museo William S. Hart

  • Chong, Jia-Rui. “El secreto de Tar Pits está hirviendo”. Los Angeles Times. 14 de mayo de 2007 (24 de febrero de 2011) http://articles.latimes.com/2007/may/14/local/me-tarpits14
  • Griffith, Shirley. “La Brea Tar Pits: donde los animales vivieron y murieron hace miles de años”. Voz de America. 2 de octubre de 1007. (24 de febrero de 2011) http://www.voanews.com/learningenglish/home/a-23-2007-10-02-voa1-83131632.html?renderforprint=1
  • Sitio web de La Brea Tar Pits. (24 de febrero de 2011) http://www.tarpits.org/
  • Kielbasa, John R. “Adobes históricos del condado de Los Ángeles”. Editora Dorrace. 1998. (24 de febrero de 2011) http://www.laokay.com/halac/RanchoLaBrea.htm
  • Maugh II, Thomas H. “La caja de fósiles más grande desenterrada en Los Ángeles” The Los Angeles Times. 18 de febrero de 2009. (24 de febrero de 2011) http://articles.latimes.com/2009/feb/18/science/sci-fossils18
  • Sitio web del Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles. (24 de febrero de 2011) http://www.nhm.org/site/research-collections/rancho-la-brea
  • Oliver, Myrna. “George C. Page; el filántropo fundó el Museo La Brea”. Los Angeles Times. 30 de noviembre de 2000 (24 de febrero de 2011) http://articles.latimes.com/2000/nov/30/local/me-59294

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Un mamut esculpido muestra a los visitantes de los pozos de alquitrán de La Brea cómo podrían haber sido esos accidentes de animales antiguos.

Un mamut esculpido muestra a los visitantes de los pozos de alquitrán de La Brea cómo podrían haber sido esos accidentes de animales antiguos.

Mark Harris / Banco de imágenes / Getty Images

Las excavaciones científicas serias no comenzaron en los pozos de alquitrán de La Brea hasta principios del siglo XX, pero la historia de los pozos se remonta mucho antes. Todo comenzó hace millones de años, cuando el área que conocemos hoy como Los Ángeles fue sumergida por el agua. La vida marina y los sedimentos se acumularon en el fondo del océano y la presión terminó convirtiendo los restos de los organismos en combustibles fósiles. Tan pronto como el océano se retiró, el petróleo comenzó a filtrarse a la superficie; todo comenzó hace unos 40.000 años.

El alquitrán en los pozos, que se llama más correctamente asfalto, es lo que queda después de que se evaporan los componentes más ligeros del aceite. Increíblemente pegajoso, especialmente en climas cálidos, el asfalto tiene el poder adhesivo para atrapar incluso animales grandes. De los restos fósiles de mamíferos que se han sacado de las fosas, alrededor del 90% son carnívoros. [source: The Natural History Museum of Los Angeles County]. Esto llevó a los paleontólogos residentes a sospechar que los eventos en Rancho La Brea a menudo se desarrollaban de la siguiente manera: las presas, especialmente los animales debilitados o heridos, quedarían atrapados en los pozos. Esto atraería a una gran cantidad de depredadores a la escena, donde a menudo también quedarían atrapados.

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El último censo de la colección La Brea se realizó en 1992 y los resultados fueron impresionantes. En ese momento, el museo albergaba más de 3,5 millones de especímenes, que representaban más de 600 especies de animales y plantas. [source: The Natural History Museum of Los Angeles County]. Desde entonces, las excavaciones han continuado a un ritmo constante y los expertos del museo sospechan que el trabajo en algo llamado Proyecto 23 podría potencialmente duplicar la cantidad de especímenes en la colección.

Hablaremos más sobre el Proyecto 23 en una página posterior, pero por ahora echaremos un vistazo a la historia de los pozos de alquitrán.

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