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Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer día de la Tierra, hace 50 años

Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer día de la Tierra, hace 50 años

El primer Día de la Tierra se celebró en Union Square Park en la ciudad de Nueva York el 22 de abril de 1970. Bettmann / Bettmann Archives / Getty Images

El 22 de abril de 1970, millones de estadounidenses participaron en protestas, limpiezas y otras actividades para promover el primer Día de la Tierra. El evento fue una creación del entonces senador demócrata Gaylord Nelson de Wisconsin y fue un punto de inflexión para el creciente movimiento ambiental en los Estados Unidos.

Los estadounidenses eran cada vez más conscientes de que la misma industrialización que había enriquecido al país estaba afectando el medio ambiente y su propia salud. Como dijo el aclamado presentador Walter Cronkite en un especial de CBS News, los participantes del Día de la Tierra tenían “una causa común para salvar vidas de los subproductos mortales de esta generosidad: cielos sucios, aguas sucias, la Tierra dispersa”.

Ese mismo año se creó la Agencia de Protección Ambiental, la primera de una serie de importantes leyes ambientales. Desde entonces, los esfuerzos para hacer frente a diversas perturbaciones ambientales han aumentado y disminuido. Aunque se han logrado grandes avances en la lucha contra la contaminación del aire, la amenaza del cambio climático ha surgido y se ha multiplicado. Aquí, echamos un vistazo a algunos indicadores ambientales para ver qué progreso se ha logrado y qué no se ha logrado desde el primer Día de la Tierra, hace 50 años.

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Clima

Los claros e inexorables incrementos en las curvas de los dos gráficos siguientes están en el centro del problema del calentamiento global. A medida que los humanos apilan más automóviles en las carreteras y queman más carbón y gas natural para obtener electricidad, la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera aumenta constantemente.

La concentración atmosférica promedio de CO2 es ahora de más de 410 partes por millón (ppm), por debajo de alrededor de 325 ppm en 1970 (y 280 ppm antes de la revolución industrial del siglo XIX). El exceso de calor atrapado por este CO2 ya ha elevado las temperaturas globales en aproximadamente 1 grado Celsius desde la época preindustrial. Como parte del acuerdo climático de París de 2015, los países acordaron limitar el calentamiento total a no más de 2 grados Celsius (3,6 grados Fahrenheit) por encima de los niveles preindustriales, con el objetivo preferencial de mantenerse por debajo de 1,5 grados Celsius (2,7 grados Fahrenheit). Hasta ahora, los esfuerzos para reducir las emisiones no han podido reducirse lo suficientemente rápido para cumplir con estos objetivos.

Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer día de la Tierra, hace 50 años

Amanda Montañez; Fuente: Administración Nacional Oceánica y Atmosférica

Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer día de la Tierra, hace 50 años

Amanda Montañez; Fuente: Administración Nacional Oceánica y Atmosférica

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Polución del aire

Entre los problemas fundamentales que llevaron a Nelson y sus colegas a organizar el primer Día de la Tierra estaba la contaminación desenfrenada y mortal que bloqueaba los cielos de Estados Unidos. Uno de los peores desastres de contaminación del aire en la historia del país ocurrió en el otoño de 1948, cuando las condiciones climáticas provocaron la formación de un estofado de contaminación del aire en la ciudad industrial de Donora, Pensilvania, que causó miles de muertes y 20 muertes. En los años que siguieron, el Congreso aprobó una serie de leyes para limitar la contaminación del aire, pero la Ley de Aire Limpio de 1970 fue la legislación clave que realmente introdujo una regulación estricta y completa de las emisiones de las centrales eléctricas, fábricas y automóviles.

Los gráficos a continuación muestran cómo la ley y sus revisiones posteriores llevaron a reducciones nacionales significativas en tres contaminantes principales: dióxido de nitrógeno, dióxido de azufre y plomo. El dióxido de nitrógeno y el dióxido de azufre pueden ser dañinos para la salud humana cuando se inhalan y ambos reaccionan con otras sustancias químicas en la atmósfera para crear las partículas que contribuyen a la contaminación.

El plomo es muy tóxico y puede causar problemas neurológicos y cardiovasculares. La principal fuente de contaminación del aire por plomo a mediados del siglo XX fue la gasolina con plomo; desde su eliminación a mediados de la década de 1970, los niveles de plomo han disminuido. Muchos ambientalistas y científicos que estudian la contaminación del aire temen que el enorme progreso de los últimos 50 años pueda verse obstaculizado, o incluso revertido, por las acciones tomadas por la EPA durante la administración Trump para debilitar las reglas y la aplicación de la ley de contaminación del aire. contaminación.

Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer día de la Tierra, hace 50 años

Amanda Montañez; Fuente: Agencia de Protección Ambiental de EE. UU.

Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer día de la Tierra, hace 50 años

Amanda Montañez; Fuente: Agencia de Protección Ambiental de EE. UU.

Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer día de la Tierra, hace 50 años

Amanda Montañez; Fuente: Agencia de Protección Ambiental de EE. UU.

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El agua

Quizás el momento más emblemático de la crisis que azotó las vías fluviales estadounidenses fue el incendio que estalló en el río Cuyahoga el 22 de junio de 1969. Los efluentes de la actividad industrial a lo largo del río, que iba desde Akron, Ohio, hasta Cleveland, suministraron combustible para más de una docena de incendios desde mediados del siglo XIX y mataron peces en el curso de agua. El evento de 1969 ayudó a aprobar la Ley de Agua Limpia en 1972. Otra ley histórica, esta ley se ocupó de la contaminación que ingresa a los cursos de agua de la industria, el alcantarillado y la agricultura.

Los gráficos a continuación destacan las medidas de dos grandes masas de agua en los Estados Unidos: el lago Michigan y el lago Erie. El primero muestra el cambio en los niveles de fósforo, uno de los principales nutrientes que alimentan la proliferación de algas tóxicas, transportado al lago Erie por el río Maumee, que desemboca en el lago Toledo. La escorrentía de los campos agrícolas es la principal responsable de la carga de fósforo en el lago, que suministra agua potable a 11 millones de personas. Los investigadores están tratando activamente de comprender cómo modificar las prácticas agrícolas para reducir la cantidad de fósforo que se filtra.

El gráfico del lago Michigan muestra un tipo diferente de contaminante: bifenilos policlorados (PCB), que pueden causar cáncer y otros efectos sobre la salud. La producción de PCB fue prohibida en 1979. Y aunque los niveles de compuestos en el aire (de los cuales estos químicos caen al agua) y en el pescado han disminuido, su presencia sigue siendo lo suficientemente alta como para que algunos estados adviertan a la gente que limite el consumo de pescado. en los lagos.

Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer día de la Tierra, hace 50 años

Crédito: Amanda Montañez; Fuente: Centro Nacional de Investigación de la Calidad del Agua, Universidad de Heidelberg (datos de fósforo); Programa de Monitoreo y Vigilancia de los Peces de los Grandes Lagos y Red Integrada de Deposición Atmosférica de los Grandes Lagos (datos de PCB)

Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer día de la Tierra, hace 50 años

Crédito: Amanda Montañez; Fuente: Centro Nacional de Investigación de la Calidad del Agua, Universidad de Heidelberg (datos de fósforo); Programa de Monitoreo y Vigilancia de los Peces de los Grandes Lagos y Red Integrada de Deposición Atmosférica de los Grandes Lagos (datos de PCB)

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Negaciones

Los estadounidenses producen mucha más basura que hace 50 años, y no solo porque la población del país ha crecido: cada persona en los Estados Unidos genera un promedio de 4.5 libras (2 libras) de basura al día, en comparación con solo 3, 25 libras (1,4 kg)) en 1970. Lo que tiran también ha cambiado, y los residuos plásticos son responsables de un porcentaje más alto que en el pasado.

Ce changement reflête l’explosion des produits en plastique au cours des dernières décennies, pasando de 50 millones de toneladas (45 millones de toneladas métricas) de material producido en 1970 a más de 320 millones de toneladas (290 millones de toneladas métricas) en la actualidad. Y aunque ha crecido el reciclaje y compostaje de algunos materiales, gran parte de los residuos todavía van a los vertederos: 139,6 millones de toneladas (129,6 millones de toneladas métricas) de las 267,8 millones de toneladas (243,7 millones de toneladas métricas)). Toneladas métricas) generadas en 2017 (último año del que se dispone de datos). Esta cantidad representa al menos una ligera reducción en relación con los 145,3 millones de toneladas (131,8 millones de toneladas métricas) vertidas en vertederos en 1990.

Está claro que Estados Unidos y el mundo han logrado grandes avances en la comprensión del impacto de humanidad y la necesidad de proteger el medio ambiente. Pero aún hay un largo camino por recorrer. Como escribió Nelson en 1984, “la última prueba de la conciencia del hombre puede ser su disposición a sacrificar algo hoy por las generaciones futuras cuyas palabras de agradecimiento no serán escuchadas”.

Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer día de la Tierra, hace 50 años

Amanda Montañez; Fuente: Agencia de Protección Ambiental de EE. UU.

Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer día de la Tierra, hace 50 años

Amanda Montañez; Fuente: Agencia de Protección Ambiental de EE. UU.

Esta historia apareció originalmente en Científico estadounidense y se vuelve a publicar aquí como parte de Covering Climate Now, una colaboración periodística global que aumenta la cobertura de la historia del clima.

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