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¿Cuál es el fósil más antiguo jamás encontrado?

¿Cuál es el fósil más antiguo jamás encontrado?

Aquí están los estromatolitos de la Reserva Natural Marina Hamelin Pool, a lo largo de la costa oeste de Australia.

Bob Stefko / Getty Images

En cuanto a los fósiles, especímenes como Sue la Tiranosauro Rex atraer mucha atención. Sue no solo es la más completa Tirano saurio Rex nunca encontrado, también tiene 67 millones de años. Sin embargo, en comparación con los fósiles más antiguos jamás encontrados, Sue es la chica nueva de la cuadra. [source: Field Museum]. Algunos de estos antiguos fósiles, conocidos como estromatolitos, son más de 50 veces mayores que Sue – 3450 millones de años, para ser exactos [source: University of Munster].

Es difícil para nosotros imaginar un período de tiempo tan increíble, pero J. William Schopf, el paleobiólogo que descubrió los fósiles por primera vez en 1993, ayuda a poner las cosas en perspectiva en su libro “Cradle of Life: The Discoveries of Earth’s Early Fossils”. “Si toda la historia de la Tierra se hubiera comprimido en un día de 24 horas, dice Schopf, los humanos hubieran llegado en el último minuto de ese día. En comparación, los estromatolitos habrían existido durante más de 18 horas. Lo sorprendente es que hecho de que los estromatolitos continúan formándose hoy.

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A diferencia de los fósiles como los esqueletos de dinosaurios, los estromatolitos nunca fueron parte de un organismo vivo. En cambio, los estromatolitos se desarrollan de la misma manera que se toma el molde de una estatua, conservando la forma de un objeto en particular, pero sin contenerlo. En el caso de los estromatolitos, las “aguas residuales” están formadas por capas delgadas de sedimentos y carbonato de calcio, la misma sustancia que forma la piedra caliza, que se acumulan alrededor de colonias complejas de cianobacterias (llamadas algas azules) y otros organismos unicelulares. Los estromatolitos se forman muy lentamente, manteniendo un registro de miles de años de vida. Afortunadamente, todavía existen estromatolitos de todos los períodos geológicos. Al analizar y explorar cuidadosamente estas estructuras, los científicos obtienen acceso a algunas de las únicas pistas que quedan sobre cuál fue la primera vida en la Tierra.

Después de la formación de la Tierra hace casi 4.500 millones de años, era completamente inhabitable. De hecho, la superficie de la Tierra ha sido roca fundida quizás durante los primeros 800 millones de años de existencia del planeta, no exactamente el mejor entorno para vivir. [source: Waggoner]. Después de que la superficie de la Tierra se enfrió y solidificó en placas continentales, aparecieron los primeros microorganismos. Entre las más importantes se encuentran las cianobacterias, que prosperaron en piscinas poco profundas de agua salada, donde estaban protegidas de la luz solar, pero aún estaban lo suficientemente cerca de la superficie como para depender del sol para la fotosíntesis. Con el tiempo, se formó una sorprendente variedad de estromatolitos alrededor de estas colonias de cianobacterias y otras formas de vida primitivas. De hecho, la sorprendente complejidad de estas estructuras proporciona la mejor evidencia de que las estructuras una vez rebosaron de vida; simplemente no podrían haberse formado de otra manera. De alguna manera, incluso la más antigua de estas estructuras, poco probable, resistió miles de millones de años de agitación geológica antes de que Schopf las descubriera en Australia Occidental en 1993.

El descubrimiento de estos estromatolitos en particular fue extremadamente importante por muchas razones. Cuando Darwin propuso por primera vez la teoría de la evolución, reconoció que las lagunas en el registro fósil representaban una seria amenaza para su afirmación de que toda la vida provenía de los mismos ancestros lejanos. La tecnología era simplemente demasiado limitada en ese momento para encontrar, y mucho menos identificación, fósiles que databan de varios millones de años en ese momento, y permanecieron así durante más de 100 años. Algunos creían que la evidencia del llamado “eslabón perdido” entre la vida tal como la conocemos y las primeras formas de vida nunca se descubriría, tal vez después de haber sido destruida durante eras de violentos terremotos y erosión.

Sin embargo, el descubrimiento de Schopf cambió eso. Los biólogos finalmente han obtenido evidencia concluyente de cuándo y qué tipos de vida habitó la Tierra por primera vez, y gracias a esa comprensión, los científicos ahora tienen una idea mucho mejor de cómo evolucionó la vida. Por ejemplo, la atmósfera terrestre que cuelga del período archéenne, lorsque les cyanobacterios et d’otras otras formas de vida se utilizaron para el estreno, était composée de metane, d’ammoniac et de gaz qui seraient toxiques pour la plupart des formes de vie Today. Los científicos ahora creen que organismos como las cianobacterias fueron responsables de crear oxígeno a través de la respiración anaeróbica. ¿Quién sabe qué otras claves tienen los estromatolitos en nuestra comprensión de la Tierra antigua?

Desafortunadamente, aunque los estromatolitos continúan creciendo en lugares como el Parque Nacional Yellowstone y partes de las Bahamas, en la actualidad son mucho menos comunes. Si no podemos proteger estas increíbles formaciones, podríamos perder para siempre a uno de los archiveros más diligentes y precisos del planeta.

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