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¿Están regresando los virus “extintos” gracias al cambio climático?

¿Están regresando los virus "extintos" gracias al cambio climático?

Los científicos han descubierto y revivido un virus de la edad de piedra congelado en el permafrost de Siberia durante 30.000 años.

Photon-Photos / Thinkstock

Si bien muchos continúan debatiendo la existencia y las causas del calentamiento global, los científicos de todo el mundo, que casi coinciden en la existencia y las causas del cambio climático, continúan descubriendo las posibles ramificaciones del calentamiento global. Las extinciones masivas de especies de plantas y animales, el aumento del nivel del mar y el aumento del número y la gravedad de las tormentas están causando estos recortes. Ahora podemos agregar otra posible consecuencia de un planeta más cálido, y es una consecuencia aterradora: la resurrección de virus que se pensaba que se habían extinguido durante algún tiempo.

En lo que parece ser un set de filmación de desastres de Jurassic Park, un virus congelado durante 30.000 años en el permafrost siberiano fue descubierto, resucitado y utilizado para infectar la ameba en un laboratorio. Tan dramático como suena, no entre en pánico, de nuevo. Los científicos responsables del descubrimiento señalan que este nuevo virus no se puede transmitir a los humanos y hasta el momento no hay evidencia de que el permafrost esconda algo que podría dañar a los humanos o animales más grandes. Pero mire la frase clave en esta última oración: “en este punto”. Aquí es donde entra en juego la discusión sobre el cambio climático. [source: Ghose].

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Según el informe de científicos del Centro Nacional de Investigación Científica de la Universidad de Aix-Marsella en Francia, el virus que se encuentra en el permafrost es un tipo de virus de ADN “gigante”, un tipo de virus que, a diferencia de un virus común, es visible bajo el microscopio. Pithovirus sibericum, como se llama este nuevo virus, es el tercer virus gigante que se descubre. También es el más grande y más antiguo, hasta donde sabemos. [source: Legendre].

El primer virus de ADN gigante descubierto, el Acanthamoeba polyphagamimivirus (APMV), fue descubierto a principios de la década de 1990, pero no se describió hasta principios de la década de 2000. Desde entonces, los científicos han descubierto otros virus similares a APMV, lo que inicialmente llevó a los investigadores a creer que todos los virus gigantes habrían sido parte de esta familia. [source: Von Etten].

Entonces, varios años después, Pandoravirus salino, se descubrió un virus completamente diferente no relacionado con la familia APMV. Mientras Pandoravirus tiene características diferentes al mimivirus, ambos pueden infectar amebas. El descubrimiento de Pandoravirus hace que los científicos se den cuenta de que los virus gigantes son mucho más diversos de lo que se pensaba originalmente [source: Smith].

Lo que nos devuelve al último descubrimiento: Pithovirus sibericum, el primer virus en otra nueva familia. Este tercer virus de ADN gigante que se ha descubierto tiene a los científicos especulando que acaban de arañar la superficie de lo que podría ser una multitud de virus gigantes ocultos a la vista de todos en todo el mundo. Por ejemplo, mientras AMPV se descubrió en una torre de enfriamiento de agua en Inglaterra y Pandoravirus fue descubierto por primera vez en la costa de Chile y Australia, Pithovirus se encontró en el permafrost siberiano [sources: Von Etten; Smith; Legendre].

El permafrost puede ser un mejor lugar para buscar más virus que al aire libre. El permafrost del noreste de Siberia es una de las mejores áreas geográficas para buscar microorganismos antiguos sobrevivientes debido a su pH neutro, entre otras cualidades. Pithovirus fue recolectado en 2000 en el permafrost de Chukotka, Rusia, un lugar en el extremo noreste del país, no lejos del oeste de Alaska. El virus se recolectó de una muestra horizontal tomada de un banco empinado a 23 metros sobre el río Anui y el radiocarbono data de hace 30.000 años. El pañal nunca se había descongelado en todo ese tiempo. [source: Ghose].

En el laboratorio, se agregó permafrost a las amebas, organismos unicelulares que prosperan en ambientes húmedos o como parásitos, para ver si contenían agentes infecciosos. Es una forma mucho más segura de explorar las propiedades del permafrost que exponerlo a los humanos, como confirmaron los científicos cuando la ameba comenzó a morir. Los científicos han descubierto un virus que se multiplica dentro de la ameba; después de la infección viral, la ameba explotó rápidamente y murió.

Los investigadores se apresuraron a asegurar al público que este virus gigante, aunque parecía un presagio de un desastre en una película de ciencia ficción, no podía infectar a los seres humanos ni a los animales. Sin embargo, expresaron algunas preocupaciones sobre el descubrimiento.

aunque Pithovirus es el primero de una nueva familia, su estructura genómica y ciclo de replicación son similares a otros virus de ADN grandes (pero no técnicamente “gigantes”), muchos de los cuales son patógenos humanos o animales, lo que significa que pueden causar enfermedades en humanos o animales. Pithovirus puede ser solo la punta del iceberg, por así decirlo, de los virus que acechan en el permafrost. Así que durante Pithovirus no está particularmente preocupado por los científicos, sus primos, tías y tíos insatisfechos que duermen en el hielo pueden no ser tan benévolos [source: Sirucek].

Vinculamos todo esto al cambio climático. El clima global continúa calentándose: de febrero de 2014 a febrero de 2015, nueve de los 12 meses fueron los más cálidos o el segundo más cálido registrado. [source: NOAA]. El permafrost continuará derritiéndose, revelando secretos (buenos, malos e intermedios) que han estado ocultos allí durante miles de años.

Este es un problema potencial, especialmente en el Ártico ruso, donde el cambio climático es más pronunciado que en otras partes del mundo. La temperatura promedio en todo el mundo ha aumentado en 1.3 grados Fahrenheit (0.7 grados Celsius) en los últimos cien años, mientras que la temperatura promedio de la capa superficial del permafrost ha aumentado en 5 grados Fahrenheit (3 grados Celsius) y ha disminuido en profundidad en 7 por ciento [source: NOAA]. Agregue a eso el hecho de que los ricos recursos minerales y las reservas de petróleo del Ártico se extraen y perforan cada vez más, lo que también está causando que el permafrost se derrita, y puede comenzar a comprender por qué se está volviendo urgente investigar la posibilidad de patógenos virales infecciosos. durmiendo en las viejas capas de permafrost.

Junto con el taladro petrolero, los investigadores continúan extrayendo permafrost, señalando que aislar y revivir los virus viejos que infectan las amebas de la tundra congelada es una forma barata y segura de evaluar la amenaza que representan estos virus y otros virus de ADN gigantes que aún se desconocen. .

Aunque la idea de revivir un virus de hace 30.000 años y destruir una pobre ameba es bastante interesante, al menos en el mundo de la ciencia ficción, ¿es una amenaza? Fuera del mundo del cine, ¿cuáles son las posibilidades de que un insecto neandertal mortal, contra el cual los modernos no tienen inmunidad natural y poca capacidad de lucha, emerja y cause estragos en la humanidad?

Bueno, como han dicho algunos, la probabilidad era de cero a distinto de cero. Traducido: improbable. Sin embargo, solo en 2005, no parecía probable Pithovirus – o algo similar – podría existir en el mundo moderno. Como mínimo, el descubrimiento y resurgimiento de estos virus “extintos” demuestra que pueden ser cualquier cosa menos eso. Sin embargo, dada la probabilidad ciertamente baja de un resurgimiento de los virus de la edad del hielo, o incluso de virus más recientes que han sido erradicados, como la viruela, los investigadores recomiendan estar atentos y mantener una reserva de vacunas, por si acaso. [source: Sirucek].

Mientras tanto, a partir de 2015, el trabajo sobre el permafrost continúa, no, como dicen los investigadores, porque intenten revivir virus que pueden representar una amenaza para humanos o animales, sino porque quieren evaluar posibles peligros. (O tal vez están trabajando en una gran historia de ciencia ficción y no quieren que nadie lo sepa todavía).

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