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La falta de plutonio podría obstaculizar la exploración del espacio profundo de la NASA

La falta de plutonio podría obstaculizar la exploración del espacio profundo de la NASA

Una bola de plutonio-238 brilla con su propio calor; el radioisótopo se utiliza como combustible para propulsar la nave espacial en el espacio profundo. Departamento de Energía de los Estados Unidos

Un informe reciente de la Oficina de Responsabilidad del Gobierno (GAO) advierte que la capacidad de la NASA para organizar misiones futuras en el espacio profundo podría verse obstaculizada por la escasez de combustible de plutonio-238 (Pu-238).

Pu-238 se utiliza en sistemas de energía de radioisótopos. También conocidas como “baterías nucleares”, estas fuentes de energía producen electricidad para naves espaciales cuando sus paneles solares no producen suficiente energía, como al monitorear planetas lejos del sol. También se han utilizado para alimentar sondas como el Curiosity Rover de la NASA, que ha estado explorando la superficie de Marte desde 2012, donde las tormentas de polvo pueden interferir con la producción de energía solar.

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El plutonio-238 se almacena como cerámica dentro de una carcasa cilíndrica protectora hecha de grafito. La fuente de combustible suministra calor a los sistemas de energía del rover Curiosity Mars.

Departamento de Energía de EE. UU. / Laboratorio Nacional de Idaho / NASA

Pero Pu-238 no es algo que se pueda obtener fácilmente. Como informó Wired en 2013, la única fuente natural conocida del isótopo proviene de estrellas explosivas y, con una vida media de poco menos de 88 años, cualquier Pu-238 producido en el cosmos se desintegra y desaparece rápidamente antes de llegar a la Tierra. ¿La única forma de conseguir Pu-238? Los científicos deben tener éxito en los reactores nucleares. En las décadas de 1970 y 1980, esto no fue un problema, ya que el programa de armas nucleares del país podría funcionar como fuente de combustible para el programa espacial.

Pero la fuente estadounidense de Pu-238 terminó en 1988, cuando la planta del Departamento de Energía de EE. UU. En el río Savannah en Carolina del Sur terminó la producción con el fin de la Guerra Fría entre EE. UU. Y la Unión Soviética. Desde entonces hasta principios de la década de 1990, Estados Unidos compró a Rusia el plutonio que necesitaban, pero ese país dejó de venderlo en 2009, posiblemente porque sus acciones estaban cayendo.

En 2015, los científicos del gobierno de EE. UU. Reanudaron la producción de Pu-238 en el Laboratorio Nacional de Oak Ridge y otras instalaciones. Pero fabricar combustible no es fácil, y según GAO, una agencia que investiga los problemas en nombre del Congreso, hasta ahora solo han logrado producir unos 100 gramos y la producción ha aumentado. (1,5 kg) por año hasta 2023 como mínimo. Mientras tanto, según la GAO, los suministros estadounidenses se han reducido a alrededor de 77,2 libras (35 kilogramos), lo que incluye solo 37,5 libras (17 kilogramos) que cumplen con las especificaciones para su uso en naves espaciales. Algunos sistemas de energía de naves espaciales requieren hasta 3.4 kg de Pu-238, por lo que no es muy difícil ver la situación en la que se encontrará la NASA, a menos que el DOE encuentre una manera de estimular la producción.

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