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La gigantesca cueva de cristal de México es hermosa pero mortal

La gigantesca cueva de cristal de México es hermosa pero mortal

Los enormes cristales gigantes fueron descubiertos en 2000, después de que una empresa minera extrajera el agua de la cueva. Dos mineros vieron los cristales cuando entraron en la cueva seca. Universidad Penn State

Tiza: este es el ingrediente principal de los paneles de yeso y generalmente se agrega al agua para hacer lager y la cerveza India Pale. Los seres humanos han utilizado este mineral durante miles de años. Pero a principios del siglo XXI, el mundo renovó su aprecio por este producto cuando los mineros descubrieron grandes cristales que eran, en esencia, enormes pilares de yeso.

Están enterrados 300 metros por debajo de la montaña Sierra de Naica en Chihuahua, México. Anclados a las paredes y al suelo de una cueva sofocante, los cristales experimentaron al menos medio millón de años de crecimiento ininterrumpido. Muchos son lo suficientemente largos y anchos para cruzar y, honestamente, se parecen a la Fortaleza de la Soledad de Superman.

Pero no se preocupe por empacar. Visitar estas maravillas cristalinas ahora es prácticamente imposible. Honestamente, puede ser algo bueno; A pesar de todo su esplendor, la gigantesca cueva de cristal alguna vez tuvo las características de una trampa mortal.

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Condiciones ideales

Las fallas regionales ocurren justo debajo de la montaña Sierra de Naica. Hace unos 26 millones de años, el magma comenzó a llegar a la superficie de la Tierra a través de estas fallas. Finalmente, este proceso condujo a la formación de la montaña. Esto también explica los cristales masivos.

La Cueva de Cristal Gigante es una cavidad en forma de U en la piedra caliza debajo de la Sierra de Naica. Aproximadamente 30 metros de largo y 10 metros de ancho, se ha llenado de agua subterránea durante decenas de miles de años. El agua se empujó originalmente hacia arriba a través de la apertura de una cámara de magma en las profundidades de la Tierra. Esta intrusiva agua contenía anhidrita mineral.

Ahora, a temperaturas de 136 grados Fahrenheit (58 grados Celsius) o más, la anhidrita permanece estable. Pero a temperaturas más bajas, el mineral probablemente se disuelve y luego se convierte en yeso. (Es una transformación reversible, por cierto).

El magma debajo de la cueva de cristal gigante mantuvo caliente el agua de la cueva. Sin embargo, con el tiempo, la temperatura del H2O descendió ligeramente por debajo de los 58 grados Celsius (136 grados Fahrenheit). Posteriormente, el anhidrato comenzó a descomponerse, llenando el agua de calcio y sulfato. Las partículas comenzaron a recombinarse lentamente en un tipo de yeso conocido como selenita.

Cristales blancos de selenita invadieron la cueva. Como los cristales permanecieron bajo el agua, y la temperatura del agua se mantuvo dentro de unos pocos grados de 136 grados Fahrenheit (58 grados Celsius), pudieron continuar creciendo continuamente.

Por supuesto, los cristales no se convirtieron en gigantes durante la noche. Un estudio de 2011 indicó que, en las condiciones disponibles en esta cueva, se necesitarían entre 500.000 y 900.000 años para hacer crecer un cristal de selenita de 3,2 pies (1 metro) de diámetro. Sin embargo, con el tiempo, muchas de estas cosas han crecido a niveles asombrosos. Muchos miden entre 4 y 6 metros de largo. Los más grandes, en cambio, miden hasta 11 metros de largo y 1 metro de espesor.

Cueva de cristal

La cueva de cristal gigante es verdaderamente inhóspita para los humanos, con temperaturas de hasta 113 grados Fahrenheit (47,1 grados Celsius) y niveles de humedad cercanos al 100%.

Wikimedia Commons

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Mala hierba peligrosa

En 1794, los buscadores de plata descubrieron plata en la Sierra de Naica. Pronto también se encontraron tesoros de plomo, zinc y oro y, a mediados del siglo XIX, estallaron las primeras operaciones mineras en las laderas. Un día, en 1910, la empresa minera Peñoles descubrió una maravillosa cueva a solo 120 metros bajo la superficie. Al igual que la Cueva de Cristal Gigante, la cámara, apodada “La Cueva de las Espadas”, estaba revestida con cristales de selenita. Pero eran significativamente más pequeños, solo unos 2,5 metros como máximo.

Probablemente se formaron de la misma manera que los cristales más grandes en la parte inferior. Sin embargo, la Cueva de las Espadas aparentemente se enfrió a un ritmo mucho más rápido. Esto limitó el tamaño de sus puntas de selenita.

La cueva de cristal gigante no se encontró hasta el año 2000. El agua fue bombeada desde la empresa minera Peñoles antes de que nadie se diera cuenta de que estaba llena de columnas gigantes de selenita. Los hermanos Pedro y Juan Sánchez, dos mineros de la organización, fueron los primeros en fijar la vista en sus cristales al entrar en la cueva seca.

Pronto quedó claro que la cueva de cristal gigante era un lugar inhóspito. No solo la temperatura del aire se elevó a 113 grados Fahrenheit (47,1 grados Celsius), los niveles de humedad también estuvieron cerca del 100 por ciento. El lugar estaba tan húmedo que un visitante a largo plazo podía ver los fluidos condensándose en sus pulmones. Puede resultar fatal.

Cueva de cristal

La NASA descubrió formas de vida microbianas atrapadas dentro de uno de los cristales que pueden haber estado inactivos hasta por 50.000 años.

Equipo científico NASA / GSFC / METI / ERSDAC / JAROS y ASTER de USA / Japón

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Edad de la exploración

Al principio, los exploradores estaban limitados a 10 minutos de ataques a las cuevas por razones de seguridad justificadas. Pero con trajes de refrigeración especialmente diseñados, los equipos de científicos finalmente pudieron extender un poco sus visitas. Aquellos que usaban los trajes recibieron un suministro de aire fresco y respirable de respiradores conectados. De repente, se hicieron posibles caminatas de 15 a 60 minutos.

La directora del Instituto de Astrobiología de la NASA, Penelope Boston, fue a la cueva de cristal gigante en 2008 y nuevamente en 2009. Ella ayudó a descubrir formas de vida microbianas que estaban atrapadas en uno de los cristales. Suspendidos en una burbuja de aire, los diminutos organismos pueden haber dormido hasta 50.000 años antes de que llegaran Boston y su compañía.

Sacar agua de esta cueva fue una bendición para la comunidad científica. Desafortunadamente, esto puede ser una mala noticia para los cristales reales. En 2017, Peñoles dejó de bombear y permitió que el agua subterránea llenara la cueva. Pero antes de eso, los cristales estuvieron expuestos al aire durante casi dos décadas. ¿Esto comprometió su integridad estructural? Una serie de experimentos con muestras recolectadas sugiere esto. Sin embargo, ahora que el agua ha vuelto, estos cristales sobrenaturales pueden empezar a crecer de nuevo.

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