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La letal Donora Smog de 1948 inició el movimiento de aire limpio estadounidense

La letal Donora Smog de 1948 inició el movimiento de aire limpio estadounidense

La contaminación que envolvió a la pequeña ciudad de Donora, Pensilvania, en octubre de 1948, causó al menos 21 muertes y eventualmente llevó a la aprobación de la Ley de Aire Limpio de 1963. Esta foto muestra 9 de las 10 pilas reguladoras de la planta. US Steel.
Sociedad Histórica de Donora

En Donora, Pensilvania, a unas 30 millas al sur de Pittsburgh a lo largo del río Monongahela, lo que una vez fue un restaurante chino ahora alberga la Donora Historical Society y el Smog Museum.

A lo largo de los años, académicos de instituciones académicas de todo el mundo han visitado la humilde institución local dirigida por voluntarios para explorar su archivo de documentos, proyectos, microfilmes, estudios científicos y películas, según el curador e investigador voluntario Brian Charlton, a quien observa con diversión. que también sirve como tutor. “Estaba limpiando antes de atender su llamada”, explicó recientemente un sábado por la mañana.

La colección del museo atrae un interés continuo en documentar uno de los peores desastres de contaminación en la historia de los Estados Unidos, la contaminación tóxica que envolvió a Donora a fines de octubre de 1948 y mató a más de 20 residentes, además de dejar enfermos a miles de otros pacientes. Muchos atribuyen el desastre a la advertencia del público estadounidense sobre los peligros de la contaminación del aire y la provocación de una protesta que finalmente condujo a la promulgación de las primeras leyes federales de calidad del aire en las décadas de 1950 y 1960.

Según un estudio histórico publicado en abril de 2018 en el American Journal of Public Health, la contaminación mortal de Donora “ha cambiado el rostro de la protección ambiental en los Estados Unidos”.

Hoy, Donora es una ciudad remota de solo 4.000 habitantes, sin ni siquiera una estación de servicio o una tienda de comestibles, pero en 1948, dice Charlton, a menudo era más grande, un bullicioso centro industrial que albergaba una fábrica de zinc con 10 fundiciones y una acería. fábrica que utilizaba zinc para galvanizar sus productos. Aunque las fábricas de zinc proporcionaron trabajos bien remunerados a miles de residentes, existía una gran desventaja. A los trabajadores se les pagaba un día completo por unas pocas horas de trabajo porque la sobreexposición al zinc podía enfermarlos. “El término secular era batidos de zinc”, dice Charlton.

La planta también emitía continuamente emisiones hinchadas al cielo local, cargadas con una sopa contaminante, que incluía “ácido fluorhídrico, monóxido de carbono, dióxido de nitrógeno, varios compuestos de azufre y metales pesados. En partículas finas”, según el estudio. De AJPH.

En el pueblo vecino de Webster, la contaminación de Donora ha tenido un efecto devastador en los huertos de los agricultores locales. “Destruyó tu forma de vida”, dice Charlton. En Donora, la contaminación ha matado la vegetación, destruyendo colinas y causando tanta erosión que un cementerio local se ha convertido en un desierto inutilizable de rocas y tierra.

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Gatear lentamente

Pero nadie imaginó que la contaminación sería mortal. Luego, durante la última semana de octubre de 1948, el valle de Monongahela-Ohio experimentó una inversión de temperatura inusualmente severa, un fenómeno meteorológico que atrapó el humo de las plantas a nivel del suelo en Donora.

El residente de Donora, Charles Stacey, quien era un estudiante de secundaria de 16 años en 1948, recuerda que varios días antes de que comenzaran las muertes, la contaminación que envolvía la ciudad era tan densa que cuando iba a la escuela por la mañana y por la noche era difícil de ver. semáforos. “Había que tener cuidado al salir de la acera”, dice.

Al principio, él y sus amigos ni siquiera lo pensaron. “Creemos que la contaminación era algo que tenía que ser”, dice. “Era parte de nuestra herencia”.

Pero los ancianos y los que tenían problemas respiratorios crónicos no estaban haciendo lo mismo. Al final de la semana, casi 6.000 personas se enfermaron, según determinaron posteriormente investigadores federales. Charlton, quien examinó los certificados de defunción en el condado durante el fin de semana, dice que documentó 21 muertes respiratorias entre el mediodía del viernes y las 6 am del lunes siguiente. Probablemente murió en las semanas siguientes, piensa.

Con los hospitales cercanos abarrotados y los directores de funerarias sobrecargados, el viejo Donora Hotel se ha convertido en una enfermería y morgue improvisadas, recuerda Stacey. El nivel de la calle del hotel estaba lleno de enfermos, mientras que el nivel inferior estaba reservado para los muertos.

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Consecuencias

Después de este horrible evento, investigadores de salud pública estatales y federales visitaron la ciudad. Pero, como señaló en ese informe de 1950 el Dr. James Townsend, jefe del servicio de salud pública de EE. UU., Algunos residentes, temiendo la ira de su empleador (la Compañía Zinc), trataron de minimizar las enfermedades que sufrieron durante la contaminación. Otros, sin embargo, “estaban más enojados que asustados”.

Al final, decenas de residentes locales demandaron a la empresa propietaria de la planta de zinc, que, en su defensa, dijo que la contaminación era una fuerza mayor, según un artículo de 1994 publicado por Lynn Page Snyder. en Environmental History Review. Para que las familias pudieran participar, el tribunal exigió una autopsia del fallecido, lo que probablemente impidió la participación de muchos otros, dice Charlton.

Finalmente, las familias terminaron resolviendo el caso por $ 250,000. “Tenían miedo de quedarse sin nada”, dice Charlton.

Pero las vidas perdidas en Donora provocaron un cambio. Como escribió Townsend, la investigación federal finalmente encontró que los efectos dañinos de la contaminación del aire probablemente fueron causados ​​por una combinación de contaminantes, en lugar de un solo químico culpable. Pero también encontraron “evidencia considerable” de eventos de contaminación pasados, en los que la tasa de mortalidad se disparó. La investigación de Donora “indudablemente demostró” que la combinación de gases y partículas en las emisiones puede tener un efecto negativo en la salud, concluyó Townsend. Recomendó más investigación sobre los efectos de la contaminación e instó a la industria a trabajar para reducir la cantidad de contaminación emitida.

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La Ley de Aire Limpio de 1963

Según los detalles de este artículo de 2012 de Arthur C. Stern en el Journal of the Air Pollution Control Association, poco más de un año después de la contaminación de Donora, el presidente Harry S. Truman ordenó la creación de un comité gubernamental para estudiar el tema. contaminación. Fue el comienzo de un esfuerzo de investigación que finalmente condujo a la aprobación de la Ley de Aire Limpio de 1963 (el Congreso fortaleció aún más esta ley con la Ley de Aire Limpio de 1970).

Para entonces, la fábrica de zinc Donora había desaparecido. “La gente pensaba que era porque hablaban mal de la fábrica”, dice Charlton. “Ellos creyeron durante años que era su culpa”. En realidad, sin embargo, el cierre de 1957 fue solo una decisión corporativa, el resultado de una empresa británica que desarrolló un proceso más eficiente que dejó obsoletas las fundiciones de Donora.

El fin de las fábricas de zinc, seguido por el fin de la planta siderúrgica vecina una década después, desencadenó un declive económico gradual en Donora, del cual la ciudad aún está tratando de recuperarse, dijo Charlton. Pero la gente de Donora puede estar orgullosa del papel histórico de su ciudad en la lucha contra la contaminación.

“Uno de nuestros lemas es ‘El aire limpio comienza aquí'”, dice Charlton. “Todo el mundo nos ve como el punto de partida del movimiento medioambiental, para garantizar que la industria no se salga de control”.

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