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La Vía Láctea es un caníbal

La Vía Láctea es un caníbal

Impresión artística de la fusión entre la Vía Láctea y la galaxia Gaia-Encelado hace 10 mil millones de años. ESA; Koppelman, Villalobos y Helmi; NASA / ESA / Hubble, CC BY-SA 3.0 IGO

Cuando miras el cielo nocturno, ¿ves una hermosa colección de estrellas que nacieron en nuestra galaxia, viviendo sus vidas pacíficas durante miles de millones de años? ¿O ves el cadáver de otra galaxia, sus estrellas esparcidas como migas después de ser digeridas en la nuestra? Por extraño que parezca, los astrónomos han encontrado pruebas convincentes de esto último.

Desbloquear esta “caja fría” definitiva de una galaxia perdida sólo podría ser posible utilizando la sorprendente precisión de la misión europea Gaia, cuyas observaciones han dado a los astrónomos una visión del pasado caníbal de nuestra galaxia.

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Gaia se lanzó en 2013 para medir la posición precisa y el movimiento de miles de millones de estrellas en la Vía Láctea. Utilizando los primeros 22 meses de datos de la misión, los investigadores pudieron estudiar los movimientos en 3D de 7 millones de estrellas mientras deambulaban cerca de nuestro vecindario interestelar. En estas estrellas, 30,000 de ellas colectivamente se encontraron moviéndose de manera extraña, y en un estudio publicado el 31 de octubre de 2018 en Nature, se realizó una carga sorprendente: hace unos 10 mil millones de años, una pequeña galaxia se perdió más cerca de la nuestra, luego nuestra galaxia. comió.

“La colección de estrellas que encontramos con Gaia tiene todas las propiedades de lo que cabría esperar de los restos de la fusión galáctica”, dijo Amina Helmi, de la Universidad de Groningen, Países Bajos, y autora principal del nuevo estudio, en comunicado de prensa. .

A través del análisis de las observaciones de Gaia, Amina y su equipo encontraron que estas 30.000 estrellas tenían trayectorias alargadas mientras viajaban en la dirección opuesta a otras estrellas de nuestra galaxia. Esto despertó el interés de los investigadores.

“Acabamos de estar seguros de nuestra interpretación [that it was evidence of a galactic merger] tras completar los datos de Gaia con más información sobre la composición química de las estrellas, proporcionada por el sondeo terrestre APOGEE ”, añadió en el mismo comunicado la empleada Carine Babusiaux, de la Universidad de Grenoble Alpes.

Las galaxias forman estrellas con su propia composición química, casi como una huella química única, y esta colección de estrellas no tenía la misma química en comparación con otras estrellas de nuestra galaxia. Además, el equipo encontró 13 cúmulos globulares que exhibían el mismo movimiento colectivo, lo que sugiere que la galaxia digerida era sustancial y posiblemente del mismo tamaño que una de las nubes de Magallanes, dos pequeñas galaxias satélites que actualmente giran alrededor de la Vía Láctea.

Este descubrimiento es una nueva e importante pieza del rompecabezas de cómo nuestra galaxia ha evolucionado durante miles de millones de años. Aunque los científicos saben que este es un universo devorador de galaxias (las galaxias chocan, se fusionan y crecen), es evidencia de la fusión más grande en la historia de nuestra galaxia.

“Gaia fue diseñado para responder a esas preguntas”, dijo Amina. “Ahora podemos decir que así es como se formó la galaxia en esos primeros días. Es fantástico. Es tan hermoso y te hace sentir tan grande y tan pequeño al mismo tiempo”.

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