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Los 5 principales misterios cerebrales sin resolver

Los 5 principales misterios cerebrales sin resolver
Satisfacer
  1. El caso de la naturaleza versus la cultura
  2. El enigma de por qué el cerebro deja de funcionar
  3. Secretos del sueño y los sueños.
  4. Whodunit y otros problemas de memoria
  5. El acertijo de la conciencia

5: El caso de la naturaleza versus la cultura

Estos jóvenes detectives están tratando de comprender el impacto que tendrán sus padres en ellos.

Fuente de la imagen / imágenes Getty

Gemelos: Cuando Brad Pitt y Angelina Jolie los tienen, es encantador. Cuando se le aparecen a Jack Nicholson en los pasillos del hotel Overlook en la película “El resplandor”, es extraño. Cuando Arnold Schwarzenegger y Danny DeVito fingen ser ellos, es el oro de la comedia. Y aunque los nacimientos múltiples representan una de las grandes maravillas de la vida en sí mismos, proporcionan pistas importantes en el misterioso caso de naturaleza versus cultura.

Esta pregunta concierne a la parte de nuestra personalidad que se debe a lo que hemos traído al mundo: nuestros genes. ¿Nuestros genes determinan cuán inteligentes seremos? ¿A quién amaremos? ¿Qué preferimos comer para cenar? ¿O qué pasa cuando entras en el mundo hace una gran diferencia? ¿Los padres, compañeros de trabajo o estrellas del pop moldearán en quién te convertirás? Una forma de que los investigadores determinen dónde terminan los genes y dónde comienza el entorno es estudiar a los gemelos idénticos, que comparten los mismos genes. Los científicos estudiaron a los gemelos para comprender el impacto de los genes en todo, desde las habilidades matemáticas hasta la predisposición al cáncer de mama. Los gemelos representan un campo minado de investigación tan rico para los neurocientíficos que un festival anual en Twinsburg, Ohio, sirve como una especie de grupo de reclutamiento. [source: Revill, Asthana].

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La separación de gemelos es el momento en que los científicos pueden realmente examinar la naturaleza en relación con la educación. Sin embargo, hasta ahora, solo un estudio ha examinado a gemelos separados desde la infancia hasta la edad adulta, y no conoceremos los resultados de ese estudio hasta 2066. En las décadas de 1960, 1970 y 1980, el psiquiatra infantil Peter Neubauer y la psicóloga infantil Viola Bernard realizaron un estudio en el que gemelos y trillizos abandonados en adopción en una determinada agencia de adopción de Nueva York fueron separados y estudiados por el resto de sus vidas. [source: Wright].

Cuando los hermanos fueron colocados con sus respectivas familias, se informó a los padres que el niño era parte de una encuesta en curso que requeriría entrevistas y evaluaciones regulares. Sin embargo, a nadie se le informó que el bebé era gemelo o trillizo, o que el estudio involucraba la influencia de la naturaleza en la creación. En 1981, el estado de Nueva York comenzó a exigir que los hermanos se mantuvieran juntos durante el proceso de adopción, y Neubauer se dio cuenta de que el público podría no ser receptivo a un estudio que usaba este método de adopción. [source: Richman]. Los hallazgos fueron sellados y publicados en la Universidad de Yale hasta 2066.

La tesis “Identical Strangers” cuenta la historia de Paula Bernstein y Elyse Schein, quienes formaron parte del estudio. Las hermanas se conocieron cuando ambas tenían 35 años; todos menos cuatro de los sujetos en el estudio de 13 niños encontraron a su hermano desaparecido [source: Richman]. Al promover el libro, Bernstein y Schein pueden proporcionar información sobre los logros de Neubauer y Bernard. Bernstein y Schein sostienen que es innegable que la genética juega un papel importante; Bernstein pone el número por encima del 50% [source: Sunday Herald Sun]. Las mujeres han descubierto que tienen cosas en común, incluido el hábito de chuparse los mismos dedos y el mismo título universitario. [source: Sunday Herald Sun]. En otros temas, las mujeres informan ser, como dijo Bernstein en una entrevista con National Public Radio, “diferentes personas con diferentes historias de vida”. [source: Richman].

Por ahora, parece que estamos en un callejón sin salida, así que ve a la página siguiente para ver si podemos resolver “El rompecabezas de por qué el cerebro deja de funcionar”.

4: El enigma de por qué el cerebro deja de funcionar

El cerebro desordenado no cuenta una historia.

El cerebro desordenado no cuenta una historia.

Daniel Day / Stone + / Getty Images

Cuando un asesino anda suelto en novelas o en la pantalla grande, hay una urgencia especial para el detective en el caso. Es una carrera contra el tiempo para atrapar al culpable antes de que vuelva a atacar. El misterio de cómo las células cerebrales mueren por enfermedades neurológicas degenerativas no es diferente. Como pueden atestiguar millones de personas y sus familias, un trastorno o lesión cerebral puede ser aterrador, frustrante y, en última instancia, fatal.

Una cosa que hace que estas enfermedades sean particularmente terribles es lo poco que se sabe acerca de por qué ocurren o qué puede hacer para corregirlas. Tomemos, por ejemplo, el caso de la enfermedad de Alzheimer. Este trastorno deja dos pistas muy importantes: placas amiloides y ovillos neurofibrilares. Pero, ¿qué significan estas pistas? ¿Su presencia desencadena el proceso de la enfermedad de Alzheimer o se desarrolla como resultado? Y si estas dos características son criminales, ¿qué se puede hacer para mantenerlas fuera del escenario del cerebro? Por el momento, no existe una solución rápida que pueda restaurar la función cerebral o regenerar las células cerebrales después de que se hayan perdido.

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En 1990, el presidente George HW Bush declaró que la última década del siglo XX se conocería como la “Década del Cerebro”. La Década de Bush de Proclamación Inteligente reconoció el progreso logrado en la comprensión de cómo funciona el cerebro, al tiempo que enfatizó la necesidad de aprender más sobre lo que está sucediendo allí. [source: Bush]. El presidente citó una serie de afecciones neurológicas de las que esperaba obtener una mejor comprensión, incluida la enfermedad de Alzheimer, el accidente cerebrovascular, la esquizofrenia, el autismo, la enfermedad de Parkinson, la enfermedad de Huntington y la distrofia muscular.

Como puede imaginar, una sola década del cerebro no fue suficiente para resolver todos los problemas que afligen al bulto en la parte superior de la médula espinal. Para comprender cómo deja de funcionar el cerebro, los investigadores deben trabajar más para descubrir cómo funciona realmente el cerebro. Aunque los científicos conocen la función general de varias partes del cerebro, solo existe una noción muy básica de cómo funcionan juntos los sistemas cerebrales, especialmente con todas las funciones que una persona necesita, solo un día. ¿Cómo funciona tan rápido? ¿Qué otros sistemas corporales usa o confía?

Todas estas preguntas pueden cansarlo y es más que bienvenido a tomar una siesta, pero configure una alarma para no quedarse dormido en el próximo misterio de nuestra lista.

3: secretos del sueño y los sueños

¿Por qué los bebés necesitan dormir tan mal?  ¡Otro misterio!

¿Por qué los bebés necesitan dormir tan mal? ¡Otro misterio!

Ben Bloom / Stone / Getty Images

“Los dulces sueños están hechos de eso”, cantó Annie Lennox durante su tiempo con Eurythmics en la década de 1980. Pero puedes ver que Lennox es bastante vago sobre qué es exactamente “eso”. Y realmente, nadie sabe de qué están hechos los dulces sueños, por qué los tenemos, o incluso de qué dormimos en nuestras vidas de todos modos.

¿Tú crees eso? ¡Todas las noches tenemos unas horas de silencio y los científicos ni siquiera saben por qué! Saben que es extremadamente dañino si una persona no duerme lo suficiente, y es posible que el sueño ya haya tenido algún tipo de beneficio evolutivo. El sueño sería una distracción extremadamente beneficiosa si los primeros humanos quisieran caminar alrededor de la medianoche cuando deambulaban los tigres dientes de sable. [source: BBC]. Por otro lado, no es una característica particularmente beneficiosa de usar en esta era de la electricidad, ya que el proceso lleva mucho tiempo (alrededor de un tercio de nuestra vida) y deja al soñador indefenso frente a los depredadores. [source: Eagleman].

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Existen algunas teorías sobre por qué necesitamos dormir tanto. Una idea es que duerma es reconstituyente para el cuerpo, dándole la oportunidad de descansar. Pero si el objetivo es descansar, ¿por qué nuestro cerebro sigue funcionando? Es posible que, mientras dormimos, el cerebro practique y realice ejercicios de resolución de problemas antes de completar acciones del mundo real. Hay varios estudios que muestran que el aprendizaje no puede suceder sin dormir para reforzar el conocimiento. [source: Schaffer].

Algunos de estos estudios pueden tener implicaciones reales para los estudiantes. Un investigador dice que sería mejor que los estudiantes revisaran la información hasta que se cansen y luego se duerman, en lugar de pasar una noche sin dormir. [source: BBC]. Algunas escuelas han cambiado la hora de esta primera señal para que los estudiantes de primaria y secundaria puedan tener un poco más de tiempo para tomar una siesta. [source: Boyce, Brink].

Entonces, digamos que estos estudiantes realmente se duermen, en lugar de tener un comportamiento más nefasto. ¿Qué pasa después? Cuando se descubrió el estado onírico del sueño REM en 1951, se describió como un “nuevo continente en el cerebro”. [source: Schaffer]. Aunque los científicos han intentado hacer incursiones en este continente desconocido, los misterios sobre su topografía permanecen. Al igual que el sueño, soñar puede representar una especie de gimnasia personal para el cerebro, y los sueños permiten a una persona resolver problemas emocionales y solidificar sus pensamientos y recuerdos.

O es posible que la vida sea solo un sueño, como aprendimos en la canción “Row, Row, Row Your Boat”. Cuando duerme, experimenta muchos estímulos visuales que el cerebro está procesando. En un estado de vigilia, puede haber estímulos adicionales para diferentes sentidos, pero el cerebro puede hacer lo mismo por ellos. Si el cerebro funciona tanto durante el sueño como cuando estamos despiertos, entonces quizás la vida sea un sueño. [source: Eagleman].

Regresemos a la página siguiente e investiguemos el misterioso caso de la memoria humana.

2: Whodunit y otros problemas de memoria

Este detective anota todas sus pistas para no olvidarlas.

Este detective anota todas sus pistas para no olvidarlas.

Henrik Sorensen / Stone / Getty Images

En la película de 2004 “Eternal Sunshine of the Spotless Mind”, los personajes interpretados por Jim Carrey y Kate Winslet pasan por un proceso de borrar de sus mentes todos los recuerdos de su relación. La película utiliza una variedad de métodos para mostrar cómo los recuerdos se desintegran y desaparecen, y se convierte en una carrera contra el tiempo cuando el personaje de Carrey decide que no quiere completar el proceso. Intenta proteger sus recuerdos del personaje de Winslet ocultándolos en recuerdos no relacionados.

Buena suerte, Jim. Incluso los científicos no saben exactamente cómo se forman los recuerdos, cómo los recuperamos o cómo desaparecen. Hay muchos tipos de memoria; los humanos somos ratas de manada que categorizamos información que va desde cómo hacer el pastel favorito de nuestra abuela hasta resolver ecuaciones algebraicas. Pero, ¿qué decide para salvar el cerebro? ¿Dónde pone esa información y por qué no podemos acceder a parte de ella cuando realmente queremos?

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Los científicos pudieron identificar dónde se almacenan ciertos tipos de memoria. También descubrieron cómo las neuronas se activan y las sinapsis se fortalecen cuando se almacenan esos recuerdos. Pero no saben exactamente qué entra en esa neurona para almacenar la memoria, o cómo disolver esa conexión sináptica si quieres olvidar algo. En septiembre de 2008, surgieron nuevas pistas de memoria que podrían ayudarnos a resolver este caso presentado. En un estudio, los investigadores encontraron que las neuronas que se activan al recordar un recuerdo son probablemente las que se activaron cuando ocurrió el evento originalmente. [source: Carey]. Entonces, cuando hablas de revivir viejos recuerdos, realmente lo estás haciendo, porque el cerebro está haciendo exactamente lo mismo que hizo la primera vez.

Pero, ¿y si no fuera la primera vez? Uno de los problemas para llegar al fondo de la memoria es que a veces parece jugarle una mala pasada al cerebro. Por ejemplo, a menudo creamos recuerdos falsos. El 7 de julio de 2005, Londres sufrió una serie de atentados. Un estudio de seguimiento encontró que cuatro de cada 10 personas tenían recuerdos falsos del evento porque afirmaban haber visto imágenes de televisión inexistentes. [source: Randerson]. Si almacenamos cosas que no son confiables, ¿es útil la memoria? Según pensadores antiguos como Aristóteles, es posible que solo necesitemos recuerdos para predecir y anticipar el futuro. [source: Eagleman].

La cuestión de lo que atravesamos y cómo lo experimentamos nos lleva a nuestro próximo misterio cerebral sin resolver: la vieja cuestión de la conciencia. Lea más sobre este rompecabezas cerebral en la página siguiente.

1: El acertijo de la conciencia

El pequeño Sherlock Holmes está tratando de determinar si ya ha alcanzado la conciencia.

El pequeño Sherlock Holmes está tratando de determinar si ya ha alcanzado la conciencia.

Lambert / Archives Hulton / Getty Images

Esta sección sólo puede “volverte loco”, para usar una frase común. ¿Pero también tienes mente? Los científicos no saben dónde termina el cerebro y dónde comienza la mente. ¿Son lo mismo? ¿Y las almas? ¿Se encuentran en nuestro cerebro? ¿Quién es responsable de todos los pensamientos y sentimientos únicos que nos hacen quienes somos? Todos, desde filósofos hasta físicos, abordaron este tema de la conciencia y tuvieron éxito.

Durante mucho tiempo, el estudio de la conciencia se consideró demasiado distante para ser estudiado. ¿Cómo estudias científicamente algo tan subjetivo? ¿Cómo puede lo que una persona siente convertirse en algo que otra persona pueda cuantificar? Pero ahora, en su incansable búsqueda por comprender todo en el mundo, los científicos están tratando de descubrir qué está pasando exactamente con la conciencia.

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Si bien las profundas preguntas metafísicas sobre la naturaleza del alma, el espíritu y el cerebro dejan dudas sobre si esta pregunta está dentro de la competencia de los científicos, el cerebro probablemente esté involucrado de una forma u otra con nuestros pensamientos conscientes. Con la ayuda de imágenes cerebrales, los científicos pueden ver cómo se iluminan diferentes partes del cerebro y saber que pueden alterar el cerebro y nuestra conciencia con cirugía o productos químicos. [sources: Eagleman, Pinker]. Pero lo que los científicos no saben es en qué punto del proceso una neurona en actividad se convierte en pensamiento consciente. Las cosas que componen la conciencia se pueden esparcir por todo el cerebro, con diferentes partes craneales responsables de diferentes partes de una persona. Pero, como dijimos, hay muchos otros misterios del cerebro sobre cómo estas partes pueden trabajar juntas.

Los científicos también están tratando de comprender la relación entre experiencias conscientes e inconscientes. Hay algunas cosas, como respirar y mantener un ritmo cardíaco regular, en las que no necesitamos pensar. ¿Cómo se conectan estas acciones inconscientes de manera diferente a las acciones conscientes? ¿Hay alguna diferencia? Nos gusta pensar que tomamos nuestras propias decisiones, pero un estudio reciente muestra que ni siquiera podemos hacer eso. Este estudio encontró que al usar escáneres cerebrales, los investigadores pueden predecir cómo actuaría una persona durante siete segundos completos antes de saber que se tomó una decisión. [source Keim]. Nuestra conciencia solo puede ser una ilusión.

Es posible que algo como el libre albedrío entre en la ecuación en el último momento posible, anulando la decisión del cerebro. Los investigadores del estudio también admitieron que esta prueba era más adecuada para una prueba de laboratorio simple que involucraba presionar un botón, en lugar de una decisión más grande, como aceptar un trabajo. [source: Keim].

¿Alguna vez seremos capaces de resolver estos misterios cerebrales? Quién sabe, nuestra herramienta para hacer esto es exactamente lo que estamos tratando de entender. Pero puede comenzar a explorar la escena en busca de pistas ignoradas leyendo las historias y los enlaces en la página siguiente.

Los 5 principales misterios cerebrales sin resolver

Hans Neleman / Stone / Getty Images

Al comparar los investigadores del cerebro, los neurocientíficos y otros investigadores, los neurocientíficos parecen incapaces de resolver los misterios. Después de todo, Hercule Poirot de Agatha Christie y Miss Marple necesitaban sólo 250 páginas cada una para llegar al final de su caso. Lo mismo ocurre con Nancy Drew. En televisión, Jessica Fletcher y Kojak pudieron encontrar sus respuestas en una hora o menos, mientras que Veronica Mars solo necesitaba la duración de una temporada televisiva. El orgullo del sur de Florida, la Enciclopedia Brown, también ha logrado asentar su negocio con poco más que un récord, sus zapatillas confiables y una amplia variedad de noticias. Si la Enciclopedia Brown necesitaba solo 25 centavos al día (más impuestos) para resolver sus casos, ¿qué les toma tanto tiempo a los neurocientíficos desentrañar los misterios del cerebro?

Bien, entonces el cerebro es un poco más complejo que el enemigo de la Enciclopedia Brown, Bugs Meany. Pero con el cerebro que pesa solo 1,4 kg (3 libras), se le puede perdonar que se pregunte si los neurocientíficos son simplemente holgazanes. Por el momento, abundan los misterios en estos 3 libros y, hasta hace muy poco, los científicos no tenían el equipo para estudiar el cerebro con precisión. Con el advenimiento de la tecnología de imágenes cerebrales, es posible que sigan aprendiendo más.

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Sin embargo, la forma en que funciona el cerebro determina cuestiones tan fundamentales sobre la personalidad que es posible que nunca sepamos todo sobre lo que está sucediendo. Sin embargo, esto no significa que no se puedan hacer conjeturas. Si bien no podemos resolver estas travesuras con pistas que apuntan al coronel Mustard en la biblioteca con una pistola, podemos profundizar en el pensamiento actual sobre algunos de los famosos misterios sin resolver del cerebro. Prepare su expediente y vaya a la página siguiente para nuestro primer rompecabezas.

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