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Los científicos identifican la tercera erupción más grande en la historia de la Tierra

Los científicos identifican la tercera erupción más grande en la historia de la Tierra

Los acantilados del río Palouse en el estado de Washington se formaron por flujos de lava hace más de 16 millones de años. BE Butler / Getty Images

En el sureste de Washington, el río Palouse se hunde 60 metros en acantilados creados por flujos de lava que ocurrieron hace más de 16 millones de años. Si bien esto en sí mismo es impresionante, los investigadores han descubierto recientemente algo aún más sorprendente acerca de estos acantilados: fueron creados por la tercera erupción más grande en la historia de la Tierra.

Una investigación de la Universidad Estatal de Washington, financiada por la National Science Foundation, aparece en la revista Geology y describe un período de mil años cuando una explosión de gas sulfúrico bloqueó el Sol y enfrió la Tierra.

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“Habría sido devastador a nivel regional debido al efecto de la lluvia ácida de las erupciones”, dijo John Wolff, profesor de la Escuela de Medio Ambiente de WSU, en un comunicado de la universidad. “Tuvo un efecto general sobre las temperaturas, pero no fue lo suficientemente drástico como para empezar a matar cosas, o no mató lo suficiente como para afectar el registro fósil”.

Los flujos de lava crearon acantilados

Hace unos 16,5 millones de años, la lava comenzó a salir de las aberturas en el sureste de Washington y el noreste de Oregon. La corriente, cargada de gases venenosos, viajó casi hasta la frontera con Canadá e incluso encontró su camino hacia el Océano Pacífico. En el proceso, la lava ardiente excavó cañones y creó acantilados como los del río Palouse en el estado de Washington.

Los investigadores estiman que, durante decenas de miles de años, los arroyos emiten entre 242 y 305 mil millones de toneladas (219 y 277 mil millones de toneladas) de dióxido de azufre. Parte del gas quedó atrapado en los cristales cerca de las aberturas volcánicas, que fueron analizadas en el estudio de WSU por la estudiante de doctorado Klarissa Davis, Michael Rowe, ahora en la Universidad de Auckland, y Owen Neill, ahora en la Universidad de Michigan.

Esta erupción masiva en el noroeste del Pacífico se vio afectada por solo otras dos inundaciones de basalto, caracterizadas por grandes extensiones de tierra o lechos oceánicos cubiertos de lava. Las trampas siberianas en Rusia y las trampas de Deccan en India pueden haber llevado a dos de las mayores extinciones de la Tierra. Un brote similar hoy, dijo Wolff, “devastaría la sociedad moderna en todo el mundo”.

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