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Los cristales de hielo provocan hermosas nubes noctilucentes

Los cristales de hielo provocan hermosas nubes noctilucentes

La belleza de las nubes noctilucentes en exhibición sobre Berlín, Alemania, en una noche de verano. Imágenes de Siegfried Layda / Getty

En 1885, dos años después de la catastrófica erupción del Krakatoa, muchos espectadores informaron que las nubes brillantes y fascinantes flotaban en el cielo crepuscular. Hasta donde saben los historiadores, estos relatos fueron los primeros avistamientos documentados de nubes noctilucentes, o “la noche brillante”.

Finos, espesos y pálidos, los destellos nocturnos no son muy dramáticos en términos de forma. Pero hay otras cualidades que realmente los distinguen. La paleta de colores de las nubes nocturnas generalmente varía del azul eléctrico al plateado, aunque también pueden tener un aspecto naranja rojizo. Y como sugiere el término “noche brillante”, las hebras onduladas brillan en la oscuridad.

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En general, históricamente se han observado nubes nocturnas cerca de los polos, entre latitudes 50 y 70 grados a ambos lados del ecuador. Aún así, en las últimas dos décadas más o menos, han expandido su alcance y han hecho apariciones en lugares de baja latitud, como Francia y Kansas, que nunca antes habían podido verlos.

Las nubes nocturnas son visibles justo antes del amanecer o justo después del atardecer. Aunque todavía tenemos mucho que aprender sobre ellos, los astrónomos saben que están limitados a una parte específica del espacio sobre nuestras cabezas. Si subiera a bordo de un cohete y lo volara hacia arriba, terminaría golpeando la mesosfera. Tercera capa de la atmósfera, esta expansión comienza a 50 kilómetros sobre la superficie del planeta. Su límite superior es una región llamada mesopausia, que se encuentra a 35 kilómetros del suelo.

Las nubes nocturnas se forman en estas altitudes cuando las partículas a la deriva, incluido el polvo dejado por los meteoros, están cubiertas por cristales de hielo a bajas temperaturas. Cuando el sol está de 6 a 16 grados por debajo del horizonte (30 a 60 minutos antes de la salida del sol o después de la puesta del sol), los rayos del sol los inciden en un ángulo que hace que la luz se extienda y se nuble. Esto hace que estas nubes sean visibles a simple vista.

Sin embargo, según la Organización Meteorológica Mundial, nada de esto puede suceder a menos que las temperaturas en la mesosfera caigan por debajo de los -184 grados F (-120 grados C). Solo entonces habrá suficientes cristales de hielo allí para cubrir los restos en órbita, lo que desencadenará todo el proceso de iluminación.

Debido a la forma en que el aire caliente a nivel del suelo se eleva, se expande y se enfría, la mesosfera sobre ambos polos es más fría durante el verano local. Por lo tanto, las nubes nocturnas se observan principalmente de noviembre a febrero al sur del ecuador y entre principios de mayo y finales de agosto en el hemisferio norte.

Las emisiones de metano de la humanidad durante el último siglo o más han provocado un aumento del vapor de agua en la mesosfera. Como resultado, las nubes nocturnas son cada vez más brillantes. Esto puede parecer una buena noticia para los astrónomos, pero los conservacionistas lo ven como una señal angustiosa de los tiempos. Para citar un artículo del 3 de julio de 2018 en Yale Environment 360, las nubes noctilucentes son actualmente “un indicador a largo plazo del cambio climático”.

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