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Los primeros humanos se aparearon con neandertales innatos, a un precio

Los primeros humanos se aparearon con neandertales innatos, a un precio

Reproducción del neandertal en el Museo Field de Chicago Bettmann / Colaborador

Primeras interacciones entre Homo sapiens y los neandertales son una de las primeras relaciones de la humanidad con una especie inteligente diferente a nosotros, algo a tener en cuenta al reflexionar sobre los primeros contactos futuristas con la vida extraterrestre.

Porque las cosas se pusieron un poco raras. Competimos con los neandertales por los recursos, los llevamos a la extinción, canibalizamos a sus hijos y hacemos collares con sus dientes. Hicimos eso con ellos también. Nuestros cuerpos de homínidos se vieron afectados, así como nuestros genes. Desafortunadamente para nosotros, sin embargo, el genoma neandertal ya estaba paralizado por la endogamia y la mutación.

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Después de todo, eran una especie en peligro de extinción, limitada a un grupo de reproducción más pequeño que, según los genetistas Kelley Harris y Rasmus Nielsen, habría reducido la eficiencia de la selección natural. Esto puede haber permitido que “mutaciones levemente dañinas” sobrevivieran a la eliminación del acervo genético.

Luego, hace entre 50.000 y 100.000 años, los humanos se convirtieron en neandertales y se ayudaron mutuamente a encontrar algunos de estos genes. Dos genomas separados se han convertido en uno, aunque la contribución genética de los neandertales a los humanos no africanos homo sapiens nunca llegó a los neandertales europeos) es irregular y, en muchos casos, diminuto. Los genes neandertales malos, una vez introducidos en la población humana más grande, desaparecerían en gran medida debido a los rigores selectivos naturales.

En un estudio publicado en la revista GENÉTICO, Harris y Nielsen pusieron estas ideas a prueba utilizando el programa informático Simulación de la evolución con selección y vinculación (SLiM) para simular la acumulación de mutaciones neandertales y estimar el efecto sobre los genomas humanos.

Los investigadores determinaron que los neandertales genéticamente comprometidos tenían un 40% menos de probabilidades de transmitir sus genes, pero ese período de relaciones sexuales interespecíficas aún habría resultado en una invasión del 10% de las secuencias genéticas de los neandertales en el genoma humano. En los siguientes milenios, exclusivamente intraespecífico la reproducción redujo este porcentaje al 2% moderno.

La mayoría de los atributos genéticos negativos se habrían perdido en unas pocas generaciones humanas, pero Harris y Nielsen predicen que la reproducción entre especies puede haber reducido la capacidad reproductiva humana no africana en un punto porcentual completo.

Además, la difícil situación de los neandertales en declive puede tener mucho que decir sobre las especies en peligro de extinción en la Tierra moderna. Mientras nos esforzamos por salvar pequeñas poblaciones de criaturas en peligro de extinción, los investigadores sugieren tener cuidado para evitar que estos grupos de genes endogámicos reducidos infecten a sus primos evolutivos cercanos con su genética estancada.

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