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¿Podían nadar los dinosaurios?

¿Podían nadar los dinosaurios?

Huellas de dinosaurios nadando

Las impresiones del sendero de la Cuenca de Cameros, en España, se interpretan como huellas de garras de un dinosaurio nadando.

Foto cortesía de la Sociedad Geológica de América.

Los senderos contienen información sobre los dinosaurios de la misma manera que la arena cuando caminas por la playa: si miras hacia atrás, puedes ver dónde has estado. Si se detiene para recoger un dólar de arena o lanzar un caparazón, también verá esto. Pero la arena no te detendrá si decides ir a nadar. Puede ver sus huellas entrando en el agua o una señal ocasional de que su mano o pie ha tocado el fondo, pero no obtendrá una imagen clara como lo haría con sus huellas en la orilla.

Asimismo, la mayor parte de la evidencia de que los dinosaurios podían nadar proviene de huellas parciales y caminos incompletos. En el pasado, los investigadores han interpretado pistas que conservaban solo las huellas frontales de un cuadrúpedo, conocidas como manus, como las huellas de un saurópodo nadando. En esta interpretación, el saurópodo usó sus patas delanteras para empujar la parte inferior mientras sus patas traseras flotaban detrás. Hoy en día, algunos paleontólogos creen que estas huellas son demasiado suaves y predecibles para representar a un dinosaurio nadando. En cambio, estas pistas pueden ser subimpresión, impresiones hechas muy profundamente en el suelo por un enorme dinosaurio que camina por la tierra [source: Vila et al].

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Las huellas más comúnmente interpretadas como huellas de dinosaurios nadadores son irregulares. Sugieren los signos de un animal que se ha adaptado a los cambios de corrientes y profundidades. Un buen ejemplo es un informe de WP Coombs en 1980. Coombs publicó los resultados de una serie de rasguños del Jurásico Inferior que interpretó como rastros de terópodos nadadores en la revista Science. [source: Coombs]. Esto comenzó a disipar la idea común de que los dinosaurios carnívoros se mantenían fuera del agua, para que las presas pudieran escapar mientras nadaban.

Un sendero del Cretácico de 15 metros encontrado en la Cuenca de Cameros, La Roija, España, muestra 12 huellas irregulares de las patas traseras de un animal, o pie. Las huellas están en un terreno ondulado, lo que indica que hubo una sobrecarga de corriente. Las impresiones de la izquierda son marcas de garras que se mueven en una dirección paralela y las impresiones de la derecha se desvían en ángulo. Un equipo liderado por el paleontólogo Rubén Ezquerra interpreta estas huellas como las de una inmersión terópodo – un dinosaurio bípedo, a menudo carnívoro – luchando contra la corriente [source: Ezquerra et al]. Dado que las huellas consisten solo en marcas de garras, los investigadores no pueden decir qué tipo de dinosaurio las creó.

El informe de Deborah Mickelson describe las huellas de un dinosaurio que desaparecen gradualmente para convertirse en marcas de garras al entrar al agua.

El informe de Deborah Mickelson describe las huellas de un dinosaurio que desaparecen gradualmente para convertirse en marcas de garras al entrar al agua.

Ilustración cortesía de Deborah Mickelson a través de EurekAlert.

En Wyoming, un equipo dirigido por Deborah Mickelson encontró una serie de huellas que parecen ser las de un dinosaurio bípedo entrando al agua para nadar. Las impresiones comienzan claras y gradualmente se vuelven menos completas a medida que ingresan a aguas más profundas. Estos rastros se remontan al período Jurásico Medio, pero no se sabe exactamente qué dinosaurio podría haberlos hecho. [source: Mickelson].

Otros hallazgos combinan marcas de garras, marcas de arrastre e impresiones parciales, agregando la sugerencia de un dinosaurio flotante o nadando. En 2006, un equipo dirigido por Andrew C. Milner informó sobre una gran colección de rastros encontrados en St. George, Utah. El equipo pudo identificar contactos, de alguna manera. Dado que los dinosaurios tenían músculos, grasa y piel alrededor de los huesos, puede ser imposible comparar una serie de huellas con el esqueleto de dinosaurio que las creó. Por esta razón, los científicos dan a las pistas sus propios nombres y clasificaciones. Los carriles de natación en Utah han sido identificados como Characichnos, Grallator Es Eubrontes. Characichnos indica marcas de garras, mientras que Grallator Es Eubrontes son vestigios de dinosaurios bípedos.

Estos hallazgos se refieren a dinosaurios bípedos; hasta ahora, los investigadores no han reportado muchos rastros de natación cuadrúpedo. Esto no significa que a los cuadrúpedos les guste Apatosaurio Es Diplodocus Sin embargo, nunca nadé. Algún día será posible encontrar pruebas claras de lo que hicieron.

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Diplodocus

Contrariamente a la creencia popular, los dinosaurios como Diplodocus probablemente no pasaron todo su tiempo en el agua.

© iStockphoto / Jurie Maree

Si toma un libro de imágenes de dinosaurios escrito antes de la década de 1970, probablemente verá muchos dinosaurios nadando. Dinosaurios gigantes como ellos Apatosaurio Es Diplodocus solía ser retratado como habitantes del agua. Sus cuerpos eran tan grandes, según los científicos, que sus piernas no podían soportar su peso en la Tierra. En esta vista, enorme saurópodos – dinosaurios herbívoros de cuatro patas – han pasado sus vidas bajo las boyas de los mares y pantanos. Usaban sus largos cuellos para bucear en busca de plantas acuáticas y sacar la cabeza del agua para respirar.

Esta teoría retrata a los saurópodos mucho más como buitres que como nadadores, y esto resultó ser incorrecto. En la década de 1950, KA Kermack estudió los efectos de la presión del agua en la respiración de los saurópodos. Según su análisis, la presión del agua circundante comprimió el pecho de un saurópodo profundamente sumergido, interrumpiendo su suministro de aire. [source: Fastovsky et al]. En la década de 1960, los investigadores exploraron los restos fósiles de un Apatosaurio habitat. Determinaron que era un bosque, no un pantano [source: Rajewski].

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Con sus cuerpos largos y aletas en forma de aletas, los animales prehistóricos como los plesiosaurios y los mosasaurios eran verdaderos nadadores, pero no eran dinosaurios. Los dinosaurios eran, por definición, animales terrestres. Teniendo en cuenta que la mayoría de los animales terrestres pueden nadar al menos un poco si de repente se encuentran en el agua, parece lógico que los dinosaurios también puedan hacerlo. Sin embargo, fue difícil encontrar pruebas concretas de esto.

Si los paleontólogos encuentran el cuerpo de un dinosaurio en el fondo de lo que alguna vez fue un océano, no significa que haya muerto allí. Los depredadores, las corrientes e incluso los eventos naturales, como los deslizamientos de tierra, pueden haber trasladado el cuerpo a aguas más profundas. Por esta razón, los investigadores buscan rastro de fósiles, no huesos, para determinar si los dinosaurios pueden nadar. A continuación, veremos por qué es tan difícil encontrar rastros fosilizados de un dinosaurio nadando y por qué las impresiones parciales ofrecen las mejores pistas para ellos.

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