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¬ŅPodr√≠an los humanos forzar una erupci√≥n volc√°nica?

¬ŅPodr√≠an los humanos forzar una erupci√≥n volc√°nica?

A medida que el cielo se vuelve rosado y violeta, los visitantes observan cómo fluye la lava hacia el océano desde la erupción del Kilauea, un cráter volcánico ubicado en el Parque Nacional de los Volcanes de Hawái. Douglas Peebles / Corbis a través de Getty Images

La última erupción del volcán Pavlof, en Alaska, en marzo de 2016, expulsó una nube de cenizas durante 640 kilómetros a una altitud de 37.000 pies (11.277 metros). El flujo de rocas afiladas y polvorientas interrumpió el transporte aéreo y las carreteras principales.

El 28 de julio, el Servicio Geológico de EE. UU. Elevó el nivel de alerta para Pavlof, que parecía listo para comenzar de nuevo.

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Pero las erupciones volcánicas son notoriamente impredecibles. El USGS también elevó el nivel de alerta de Pavlof en mayo, pero no pasó nada. Hans Lechner, estudiante de doctorado en geología e ingeniería de la Universidad Tecnológica de Michigan, dice que los vulcanólogos aún tienen que determinar cuándo.

“Un volcán puede mostrar todos los signos de una erupción inminente”, escribió Lechner en un correo electrónico, “aumento de la sismicidad, alto flujo de gas, deformación de la superficie, pero nunca explotará realmente y volverá a los niveles de referencia con el tiempo”.

O, dice, es posible que no muestre signos de un sarpullido inminente y luego explote.

Hay quienes están en el terreno que están considerando ir a la ofensiva: el “ataque preventivo” volcánico, si lo prefiere. La idea es que los humanos alteren el proceso de erupción de alguna manera, ya sea desencadenando una erupción en condiciones controladas o degradando la energía de una erupción inminente, para limitar el daño resultante.

Poder insondable

La energía involucrada en una erupción volcánica desafía la imaginación. El infame Monte Etna de Italia arrojó alrededor de 350 pies cúbicos (10 metros cúbicos) de lava por segundo durante su erupción de cuatro meses en 1983. Lechner informa que en 1991, la explosión inicial del Monte Pinatubo expulsó alrededor de 2,4 millas cúbicas (10 kilómetros cúbicos) de material a una altitud de aproximadamente 40 kilómetros.

Tenemos que superar la idea errónea de que una cámara de magma es como un globo lleno de líquido o una botella de refresco en el que podemos insertar suavemente una pajita y succionar la lava y el gas.
Hans Lechner, estudiante de doctorado en geología e ingeniería, Universidad Tecnológica de Michigan

Lechner habla de “enormes cantidades de energía”. Se origina en las profundidades de la Tierra, donde las temperaturas y presiones extremas pueden derretir rocas.

La roca fundida, o magma, es más liviana que la roca sólida, por lo que se eleva para formar una “cámara de magma” que se mueve hacia arriba a través de la corteza terrestre. A medida que aumenta el volumen del magma, la presión en la cámara aumenta, lo que obliga al magma a pasar por las “aberturas” del volcán, tubos formados a partir de erupciones anteriores, sellados a la superficie por una “cubierta” de roca.

Si la presión se vuelve lo suficientemente alta y un respiradero se abre repentinamente a la atmósfera, la despresurización rápida hará que el gas escape de la solución, provocando la explosión del magma. Escupir a través de las aberturas de ventilación con ceniza volcánica (roca pulverizada), vapor y varios gases. En el caso de Mount St. Helens en 1980, Lechner dijo que la presión extrema obligó a que una tapa de ventilación se inflara hacia afuera (un signo clásico de una erupción inminente) y que un deslizamiento de tierra lo superó.

Nunca dañes un volcán

Para modificar esta erupción, Lechner teoriza: “Me imagino que los humanos podrían haber causado el deslizamiento de tierra o eliminar la sobrecarga. [“lid”] por ejemplo, excavaciones o incluso la detonación de un dispositivo nuclear. “

Pero destruir un volcán sería algo profundamente estúpido. El volcán todavía está explotando, según su propia línea de tiempo, pero ahora con el horror añadido de la lluvia radiactiva.

La perforación en la cámara magmática también se pierde para liberar la presión. El vulcanólogo Erik Klemmeti, que escribió en Wired en 2012, comparó la teoría con “tratar de desangrarse con un alfiler de aguja”.

Tampoco pudimos evitar una erupción despresurizando lentamente la cámara.

“Tenemos que superar la idea errónea de que una cámara de magma es como un globo lleno de líquido o una botella de refresco en el que podemos insertar suavemente una pajita y succionar lava y gas”, escribe Lechner. “Estamos hablando de presiones y volúmenes de materiales que exceden la capacidad de los equipos hechos por el hombre”.

Dice que tendremos que excavar varios kilómetros con enormes tuberías, de cientos de metros de diámetro, para hacer frente a la salida volcánica que fluye de la cámara. Se espera que los tubos soporten temperaturas superiores a los 3.600 grados Fahrenheit (2.000 C) y presiones “más allá de nuestra capacidad de manejar e incluso comprender”.

Y luego, agrega, queda administrar “los gases que salen de la solución, se despresurizan rápidamente y se escapan con violencia”.

Lava, por otro lado

En general, parece que el principal problema con la modificación humana de las erupciones volcánicas es que es ridículamente imposible. Los volcanes son muy grandes y las erupciones volcánicas son muy poderosas.

Sin embargo, dice Janet Babb, geóloga del Observatorio de Volcanes de Hawái del USGS, la humanidad no está completamente sin opciones de modificación.

“Los humanos no pueden detener o controlar una erupción”, escribió Babb en un correo electrónico, “pero [humans] tomaron medidas para controlar los productos que salen de un volcán. “

Desviar los flujos de lava, por ejemplo. Babb está señalando el Etna y la erupción de 1983 de la que hablamos antes, que provocó que la lava fluyera hacia áreas pobladas. Mientras el flujo de lava amenazaba con invadir tres ciudades, los trabajadores construyeron desesperadamente un sistema de enormes barreras de escombros para redirigirlo. Volcano World of Oregon State muestra una foto del épico esfuerzo de esta manera: “Doscientos hombres construyeron una barrera de escombros de unos 30 pies (10 m) de alto, 100 pies (30 m) de ancho y 1200 pies (400 m) de ancho. . . [lava] “Las barreras lograron desviar la lava.

Pero los intentos de guiar los flujos de lava bombardeándolos generalmente han fracasado. Su enfriamiento, sin embargo, fue prometedor: en 1973, cuando la lava de un volcán en la isla islandesa de Heimaey fluyó a través de las ciudades, las autoridades levantaron barreras para evitar su avance y vertieron agua de mar en el río. Lavar para enfriar, disminuir el flujo y ayudar. endurece. Las barreras estaban contra el flujo de lava de baja energía.

En cuanto al ejercicio de control antes de que la lava comience a fluir, Lechner dice que es “principalmente fantasía de ciencia ficción”. Nadie lo mira. La investigación vulcanológica se centra en el avance de los métodos de seguimiento y previsión.

“Sin embargo”, escribe, “no es absurdo pensar que nuestro orgullo puede animarnos a intentar modificar una erupción volcánica. Los seres humanos tienen una historia de hazañas de ingeniería a gran escala que alteraron para siempre la superficie de la Tierra”.

El 8 de agosto, el USGS bajó la alerta del volcán Pavlof en Alaska. Falsa alarma.

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