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¿Por qué el agua de mar es salada?

¿Por qué el agua de mar es salada?

Las rocas ayudan a dar al agua del mar su carácter salado.

Imágenes de TongRo / Thinkstock

Para entender por qué los mares son tan salados, basta con mirar el ciclo del agua. En pocas palabras, el ciclo del agua comienza cuando el agua dulce cae del cielo en forma de lluvia. Finalmente, termina en ríos, lagos y océanos, donde pronto se evapora para formar nubes y repetir el ciclo.

Si profundiza en cada etapa del ciclo del agua, verá cuánta sal entra en la mezcla. Esta agua dulce que cae en forma de lluvia no es 100% pura. Al descender, se mezcla con el dióxido de carbono de la atmósfera, lo que le confiere una cualidad ligeramente ácida. Una vez que llega a la superficie de la Tierra, viaja por tierra para llegar a los cursos de agua de la región. A medida que pasa sobre la tierra, la naturaleza ácida del agua rompe las rocas, capturando los iones dentro de estas rocas y transportándolos al mar. Aproximadamente el 90% de estos iones son sodio o cloruro, que, como sabemos, forman sal cuando se combinan [source: NOAA].

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El agua dulce que llega al océano se evapora para formar nubes. Sin embargo, el sodio, el cloruro y otros iones quedan atrás, donde se acumulan con el tiempo para darle al mar su salinidad característica. Los respiraderos hidrotermales en el fondo del océano liberan minerales disueltos adicionales, que incluyen más sodio y cloruro, lo que contribuye aún más a la naturaleza salobre del mar. [source: USGS].

Lo sorprendente es la cantidad de sal de la escorrentía y los respiraderos submarinos que se ha acumulado en la formación de los océanos. Las sales disueltas son responsables del 3,5% del peso de toda el agua del océano. [source: USGS]y si pudiera quitar esa sal del mar, formaría una capa de 153 metros de espesor sobre toda la masa terrestre de la Tierra. Tiene aproximadamente la altura de un edificio de 40 pisos. [source: NOAA].

Sin embargo, una pregunta: si los mares obtienen su salinidad de la escorrentía, ¿por qué los lagos permanecen relativamente libres de sal? En la mayoría de los lagos, el agua entra y sale del lago a través de ríos y arroyos. Los iones de sal que terminan en el agua se cargan y mantienen fresco el lago. Estos iones terminan en los océanos, que sirven como una especie de “vertedero” para la escorrentía y los minerales que contiene. Los cuerpos de agua que no fluyen, como el Mar Muerto o el Gran Lago Salado en Utah, mantienen un nivel de salinidad igual o mayor que el del océano. [source: Jackman].

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