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¿Por qué es tan importante la Estrella del Norte?

¿Por qué es tan importante la Estrella del Norte?

Un rastro típico de estrellas en el hemisferio norte con la estrella polar en el centro. Michael Moselle / Flickr (CC 2.0)

Si alguna vez has mirado el cielo nocturno en el hemisferio norte, habrás notado este objeto brillante que el resto del cielo parece moverse. Lo que estás viendo es la Estrella Polar, también conocida como Estrella Polar, que se encuentra a unos 430 años luz de la Tierra y es parte de la constelación de la Osa Menor.

La Estrella del Norte recibe su nombre porque su posición en el cielo nocturno está casi directamente sobre el Polo Norte, según Rick Fienberg, un astrónomo formado en Harvard que ahora es responsable de prensa de la Sociedad Astronómica Estadounidense.

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La Estrella del Norte no se eleva ni se endurece

“Entonces, si se detiene en el Polo Norte, latitud 90 grados Norte, por la noche y mira hacia arriba, verá Polaris directamente sobre usted”, dijo Fienberg en un correo electrónico. “Desde otras latitudes del hemisferio norte, si miras hacia el norte por la noche y miras el mismo ángulo por encima del horizonte de latitud (por ejemplo, mira a media altura, 45 grados, si vives en Portland, Oregón, a 45 grados norte ), verá a Polaris brillar allí “.

La estrella del norte llama la atención, porque a diferencia de todas las demás estrellas del cielo, la estrella del norte está en el mismo lugar todas las noches desde el anochecer hasta el amanecer, sin salir ni ponerse, según Fienberg. Su presencia inminente lleva a algunos a considerarla erróneamente como la estrella más brillante del cielo (de hecho, es la número 48 más brillante). Aun así, es unas 2.500 veces más brillante que nuestro sol, porque es una enorme supergigante con un diámetro de casi 40 veces el tamaño del sol y cinco veces su masa. Pero Polaris también está lejos de ser una estrella visible a simple vista, reduciendo su brillo.

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¿Quién encontró por primera vez la Estrella del Norte?

¿Quién descubrió la estrella polar? Este es un asunto complicado. Según el libro de Giulio Magli “Arquitectura, astronomía y paisaje sagrado en el Antiguo Egipto”, los antiguos astrónomos egipcios del Reino Antiguo tenían una Estrella del Norte, que simbólicamente representaban con un hipopótamo femenino. Pero no fue Polaris.

Esto se debe a que lo que los humanos perciben como la Estrella Polar ha cambiado con el tiempo. “Si imagina una línea que conecta los polos norte y sur de la Tierra como el eje alrededor del cual gira la Tierra, ese eje se mueve lentamente en su propio círculo”, dice Christopher Palma, ex profesor de astronomía y actualmente decano asociado del Eberly College. . of Science en Penn State University, en un correo electrónico. “A menudo, esto se compara con lo que sucede cuando una moneda en la parte superior o girando comienza a ‘balancearse’ antes de caer hacia un lado. Digamos que el Polo Norte de la Tierra está en “precesión”, es decir, la línea que sale del Polo Norte. en el Polo Sur, dibuja un círculo que abarca 26.000 años. “

Como resultado, “durante períodos muy largos (más de unos pocos miles de años), el Polo Norte se mueve en relación con las estrellas”, continúa Palma. “Hace miles de años, la gente de la Tierra vio la estrella Thuban [the constellation] Draco aparece en el norte en lugar de Polaris. “

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La estrella del norte en la navegación

Polaris parece haber sido cartografiada por primera vez por el astrónomo Cláudio Ptolomeu, que vivió entre el 85 y el 165 a. C. La posición de la estrella cerca del polo norte celeste resultó ser útil para los navegantes.

“Por la noche, en el hemisferio norte, si puedes ver Polaris, siempre puedes saber en qué dirección está el norte (y, por extensión, cuáles son el sur, este y oeste)”, explica Fienberg. “Es cierto ahora, es cierto durante cientos de años (incluso durante la era de exploración de los siglos XV al XVII), y será cierto durante cientos de años. Su latitud, porque el ángulo del horizonte polar es el mismo que su latitud (dentro de al menos un grado). Sin embargo, una vez que se mueve al sur del ecuador, Polaris cae por debajo del horizonte, por lo que ya no es útil como ayuda para la navegación “.

Além disso, um navegador que usa Polaris deve levar em consideração que a estrela não está exatamente sobre o Pólo Norte, mas sim um deslocamento de 39 minutos de arco, diz Rich Schuler, diretor do laboratório e membro do corpo docente assistente que ensina astronomia em la Universidad. de St. Thomas a St. Paul, Minnesota, en una entrevista por correo electrónico. (Escribió esta introducción de 2002 a North Star en Scientific American). Esto corresponde a un error de 72 kilómetros (44,7 millas), dice.

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Por eso brilla la Estrella del Norte

Una de las otras cosas interesantes de Polaris es que es lo que los astrónomos llaman la estrella variable Cefeida. “Esta estrella vibra porque está en un estado inestable”, dice Palma. “Se hincha y cuando lo hace, una capa exterior de la estrella se vuelve transparente, lo que enfría la estrella. Como resultado del enfriamiento, se encogerá y se volverá opaca nuevamente, haciendo que se enfríe. Se calentará. Lo hará. una y otra vez, pulsando hacia adentro y hacia afuera, haciendo que su resplandor flote “.

Y aunque no puedes saber cuándo estás mirando la estrella polar en el cielo nocturno, en realidad es parte de un sistema de tres estrellas. “Las dos estrellas más brillantes (Polaris Ab y B) no varían en brillo porque están en la ‘secuencia principal’ o generan energía fusionando núcleos de hidrógeno en núcleos de helio solo en el núcleo de la estrella”, explica Schuler.

Polaris no será la Estrella del Norte para siempre. “Si miras el punto de 14.000 d.C., verás una estrella que es mucho, mucho más brillante que Polaris, pero más lejos del círculo”, dice Fienberg. “Esta es Vega, que nuestros descendientes en unos 12.000 años (si los humanos todavía existen) considerarán su estrella polar”.

Publicado originalmente: 20 de noviembre de 2019

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