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¿Por qué sale el humo de un incendio?

¿Por qué sale el humo de un incendio?
El carbón se crea calentando la madera a altas temperaturas en ausencia de oxígeno.

Imágenes de Kim Steele / Getty

Digamos que tiene un buen fuego encendido y lo ha quemado hasta el punto de que lo que ve es una colección de “brasas incandescentes” calientes. El fuego todavía produce mucho calor, pero no produce humo. Es posible que haya llegado a este punto comenzando con la leña en la chimenea o con carbón. Si ahora arroja un trozo de madera, o incluso una hoja de papel, sobre el fuego, notará que el nuevo combustible produce mucho humo a medida que se calienta. Luego, de repente (generalmente con una pequeña grieta), se enciende y el humo desaparece.

Si tiene una chimenea o estufa de leña, o ha visto muchos incendios, esta pequeña escena le resulta muy familiar. Eso dice mucho sobre fumar, veamos qué sucede.

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Hay cuatro cosas que encontrará en cada pieza de madera:

  • El agua – La madera recién cortada contiene mucha agua (a veces más de la mitad de su peso es agua). La madera templada (madera que se ha dejado reposar durante uno o dos años) o la madera secada al horno contienen mucha menos agua, pero aún así.
  • Compuestos orgánicos volátiles – Cuando el árbol estaba vivo, contenía savia y una amplia variedad de hidrocarburos volátiles en sus células. Si ha leído Cómo funcionan los alimentos, sabrá que la celulosa (un componente importante de la madera) es un carbohidrato, lo que significa que está hecho de glucosa. Un compuesto es “volátil” si se evapora cuando se calienta. Todos estos compuestos son combustibles (la gasolina y el alcohol son, después de todo, hidrocarburos, hidrocarburos volátiles en la quema de madera).
  • Carbón
  • despojos mortales – Las cenizas son los minerales no combustibles de las células del árbol, como calcio, potasio y magnesio.

Cuando pones un trozo de madera o papel en un fuego caliente, el humo que ves son estos hidrocarburos volátiles. evaporar Madera. Comienzan a vaporizarse a una temperatura de aproximadamente 300 grados F (149 grados Celsius). Si la temperatura sube lo suficiente, estos compuestos se encienden. Tan pronto como comienzan a arder, no hay humo, ya que los hidrocarburos se convierten en dióxido de carbono y agua (ambos invisibles) cuando se queman.

Esto explica por qué no ve el humo de un fuego de carbón (o un fuego que se ha convertido en brasas). carbón se obtiene calentando la madera a altas temperaturas en ausencia de oxígeno. Es decir, toma la madera y la coloca en una caja sellada de acero o arcilla y la calienta a aproximadamente 1000 grados F (538 C). Este proceso elimina todos los compuestos orgánicos volátiles y deja carbono y minerales (cenizas). Cuando enciendes el carbón, lo que arde es el carbono puro. Se combina con el oxígeno para producir dióxido de carbono y lo que queda al final del fuego son cenizas, minerales.

Coca-Cola es lo mismo. Coca es carbón que se ha calentado en ausencia de oxígeno para eliminar la materia orgánica. El humo producido por este proceso es realmente muy valioso: contiene alquitrán de hulla, gas de hulla, alcoholes, formaldehído y amoniaco, entre otros. Y todos estos compuestos se pueden destilar del humo para su uso. Es posible que haya oído hablar del metanol (una forma de alcohol) llamado “alcohol de madera“En el pasado, se producía mediante la destilación del humo de leña.

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