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Porque la evidencia de ADN puede no ser confiable

Porque la evidencia de ADN puede no ser confiable

Los investigadores de la escena del crimen inspeccionan un martillo utilizado en un ataque a un oficial de policía el 13 de mayo de 2015 en la ciudad de Nueva York. Al contrario de lo que se describe en los programas de televisión, la evidencia de ADN no siempre es precisa y seca. Andrew Burton / Getty Images

El análisis de ADN de la escena del crimen revolucionó la ciencia forense y anuló cientos de delitos. Con solo una mancha de células en un arma o víctima, los investigadores pueden combinar el ADN con otras pruebas, como el testimonio de un testigo ocular, para disminuir el número de sospechosos y encontrar al culpable correcto.

Pero programas de televisión populares como “CSI: Crime Scene Investigation” (y sus derivados como “CSI: Miami”) pueden exagerar dramáticamente la efectividad de la ciencia forense, distorsionando la percepción del público de lo que es la evidencia de ADN. sobre quién cometió realmente un delito. En estos programas, la ciencia es infalible, los investigadores son ingeniosos y el criminal siempre es arrestado en una hora.

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El “efecto CSI” es lo suficientemente fuerte como para que muchos jurados en juicios penales, e incluso algunos jueces, estén convencidos de que el ADN encontrado en la escena del crimen no significa automáticamente que la persona que coincide con ese ADN sea culpable.

Esto es lo que está intentando hacer Christopher Phillips, investigador en genética forense de la Universidad de Santiago de Compostela, España. Es uno de los expertos en una nueva guía reveladora llamada “Making Sense of Forensic Genetics”, publicada con la ayuda de la organización sin fines de lucro del Reino Unido Sense About Science. La guía desenmascara algunos de los mitos más peligrosos sobre las pruebas de ADN. Aquí hay dos de ellos.

Mito 1: el ADN es infalible.

Una de las ficciones más comunes, dice Phillips, es que el ADN encontrado en la escena del crimen es en realidad evidencia de culpa. Esto puede haber sido cierto (más o menos) hace 20 años, cuando el ADN solo podía extraerse de manera confiable de parches de sangre fresca, semen y otras muestras de tejido grandes. Pero la tecnología forense actual es tan sensible y precisa que se puede extraer ADN viable de unas pocas células individuales.

El llamado “ADN táctil” o “rastreo de ADN” ha proporcionado a los investigadores mucha más evidencia para analizar, pero tiene un costo. Dejamos rastros de nuestro ADN en todas partes, en las células muertas de la piel, los husos perdidos y los mechones de cabello. El trabajo más difícil para los investigadores es diferenciar entre el ADN que pertenece al criminal y el ADN que llega al azar a la escena del crimen.

“Hay algo llamado ‘transferencia accidental’ o ‘transferencia secundaria'”, dice Phillips. “El ADN de un arma puede provenir de la persona que realmente tocó el objeto o de la persona que le dio la mano a la persona que tocó el objeto”.

En 2015, los investigadores forenses pidieron a parejas de personas que se dieran la mano durante dos minutos y luego manejaran cuchillos separados. En el 85% de los casos, el ADN de ambas personas se encontró en los cuchillos y el 20% de los casos mostró más ADN de la fuente secundaria.

A veces son los propios investigadores forenses quienes accidentalmente contaminan la evidencia. La guía comparte el extraño ejemplo de Adam Scott, un hombre injustamente condenado por violación cuando su ADN fue encontrado en un frotis genital. El ADN de Scott era una coincidencia perfecta, una posibilidad entre mil millones, y fue la única evidencia utilizada para condenarlo, a pesar de la afirmación de Scott de que estaba a más de 200 millas de distancia la noche del accidente.

Scott pasó cinco meses bajo custodia antes de que se revelara la verdad. Un técnico de laboratorio criminal reutilizó un plato de plástico que contenía una muestra de la saliva de Scott de un “incidente de escupir” no relacionado. Los registros telefónicos también confirmaron la afirmación de Scott de que se encontraba en su ciudad natal en el momento del ataque.

Phillips dice que los jueces y fiscales han aprendido de ejemplos como el caso Scott que la evidencia de ADN por sí sola no es suficiente para condenar. Incluso con el riesgo de contaminación o transferencia secundaria, debe haber otras formas de evidencia de apoyo, como muestras de fibra, informes de testigos o huellas dactilares, que contextualicen los resultados del ADN.

Mito 2: el ADN puede reconstruir los rasgos faciales.

Otro mito que rodea a la evidencia de ADN es que puede usarse para reconstruir fielmente los rasgos faciales de un sospechoso. Phillips explica que la tecnología, llamada fenotipado del ADN, existe, pero se limita al género, el color de la piel, el color del cabello y la probabilidad del color de los ojos. Pero el ADN no les da a los investigadores una idea de la forma del rostro, el tamaño de la nariz u otras características externas. Sin embargo, esto puede ser particularmente útil para reducir el número de sospechosos.

Un ejemplo notable de fenotipado de ADN en el trabajo fue un caso de alto perfil presentado que Phillips ayudó a resolver en 2015. Eva Blanco Puig era una adolescente española que fue violada y asesinada en 1997. Durante la investigación inicial, un juez negó la recolección de muestras de ADN del fiscal. de una selección aleatoria de hombres en el pequeño pueblo de Blanco.

Casi dos décadas después, se le pidió a Phillips que realizara un fenotipo de ADN en muestras de ADN tomadas del cuerpo de la víctima.

“Hicimos un análisis de ascendencia y pigmentación y descubrimos que el sospechoso tenía 180 veces más probabilidades de ser norteafricano que europeo”, dijo Phillips.

En esta ocasión, el juez autorizó a los investigadores a pedir a voluntarios de la comunidad norteafricana que realizaran lo que se conoce como un “registro familiar”. El método de rastreo algo controvertido ayuda a los investigadores a refinar aún más su búsqueda al hacer correspondencias parciales con los familiares del sospechoso.

“Trescientas personas se adelantaron”, dijo Phillips, “y dos personas estaban muy cerca del ADN que encontraron en Blanco. Estaba claro que eran los hermanos del atacante”, que la policía encontró en el sur de Francia. “Este es un ejemplo de una nueva forma de análisis de ADN que ha desentrañado completamente el caso”.

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