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¿Qué es la neuroquímica de la felicidad?

¿Qué es la neuroquímica de la felicidad?

Dopamina en el cerebro

© 2010 HowStuffWorks.com

Los antiguos griegos fueron los primeros en explorar la conexión entre el cuerpo físico y nuestras respuestas emocionales. Crearon el concepto de los cuatro estados de ánimo (bilis amarilla, bilis negra, sangre y flema) para explicar las diferencias de personalidad entre los humanos. [source: Wilson]. Los cuatro estados de ánimo están presentes en cada persona; demasiado o muy poco creaba un desequilibrio que formaba los rasgos notables de la personalidad de un individuo.

Aunque los efectos de la flema y la bilis como humor se han descartado durante mucho tiempo como teorías, después de 2.400 años, la conexión entre lo físico y lo emocional ha salido a la luz. En el siglo XXI, el campo de la neurociencia propone que la felicidad, como cualquier otra experiencia emocional, es el resultado de reacciones electroquímicas en el cerebro provocadas por estímulos.

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Esta revelación es parte de la revolución de la neurociencia, la quinta revolución en la comprensión de la humanidad y nuestra naturaleza, con Copérnico, Darwin, Freud y el descubrimiento del ADN como base para las cuatro primeras. [source: Ramachandran]. Esta quinta revolución se basa en la “hipótesis sorprendente” de Francis Crick de que “usted”, sus alegrías y tristezas, sus recuerdos y ambiciones, su sentido de identidad personal y libre albedrío, son en realidad sólo el comportamiento de un gran conjunto de células y sus asociados. neuronas ” [source: Crick].

Esta idea está respaldada por el descubrimiento, en la década de 1960, de un sistema de recompensa en el cerebro de las ratas y, más tarde, en los humanos. Cuando se estimula, se activan una serie de regiones del cerebro asociadas con la liberación de sustancias químicas que inducen el placer. En el corazón del sistema está el núcleo accumbens. Esta parte del cerebro es responsable de las características que asociamos con los sentimientos de felicidad, como la risa y la euforia. [source: Cardoso].

El núcleo accumbens recibe lo que podría llamarse combustible para una agradable sensación de área tegmental ventral (VTA), que responde a señales agradables de la corteza cerebral. El VTA inunda el núcleo accumbens y otras regiones del sistema con el neurotransmisor. dopamina, una hormona asociada con el placer.

Otras regiones del cerebro complementan el sistema de recompensa y revelan el propósito no solo del centro de recompensa, sino quizás también la base de la felicidad misma. Durante una respuesta de recompensa, la corteza prefrontal también se activa; esto concentra la atención del individuo y finalmente lo condiciona a repetir la tarea que lo llevó a esa recompensa.

Al comer un alimento que amamos, recibir consuelo en el contacto con otra persona o experimentar una victoria a diario, este estímulo se percibe como una recompensa para la corteza cerebral. Es decir, según la teoría evolutiva, el estímulo tiene algunas ventajas. Nuestro cerebro nos enseña, de hecho, a retomar cualquier comportamiento que conduzca a este estímulo. Las emociones como la felicidad, por lo tanto, no son más que factores motivadores que aumentan las posibilidades de supervivencia de un organismo.

No está del todo claro cómo se deriva exactamente el placer de hormonas como la dopamina. En este punto de la historia, la ciencia solo ha logrado mostrar una correlación entre la dopamina y el placer. Primero, en las pruebas que bloquearon o redujeron el neurotransmisor, se redujeron los sentimientos de placer o las actividades de búsqueda de placer, como comer. También podemos anticipar que una situación o experiencia también conducirá al placer y que los niveles de dopamina aumentarán durante los períodos de anticipación, aumentando aún más nuestra capacidad para participar en comportamientos que nos brinden placer.

Sin embargo, la felicidad no es solo un buen sentimiento. Es mucho más complejo que eso. La investigación también involucró a otras hormonas, como la progesterona, la oxitocina y la testosterona, en la producción de otros aspectos de la felicidad, como una sensación de bienestar y conexión con los demás.

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