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Que es un polĂ­mero

Que es un polĂ­mero

Los polímeros sintéticos incluyen plásticos como los que componen estas botellas de agua.

Yagi Studio / Getty Images

Si ya ha hecho una cadena larga de papel, ya tiene una imagen visual de un polímero. El término proviene de las palabras griegas escuela politécnica, que significa “diferente” y mero, que significa “parte”. Combina los dos y tendrás “muchas partes”. La definición más simple de polímero es una cadena larga formada por la unión de muchas moléculas más pequeñas, llamadas monómeros. [source: Larsen].

Mientras que una corriente de papel presenta una imagen simple de un polímero, en aplicaciones prácticas, los polímeros tienen usos mucho más importantes. Son componentes de muchos objetos que se utilizan en la vida diaria: envases de plástico, productos de nailon, neumáticos de goma y muchos otros.

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Para comprender los polímeros, primero necesitamos conocer el monómero, que es una sola molécula que tiene la capacidad de unirse al menos a otros dos monómeros. El proceso de unión se llama polimerización, en el que dos moléculas separadas del mismo tipo o de diferentes tipos se unen compartiendo pares de electrones. Esta unión forma un enlace covalente [source: Larsen].

Cuando los monómeros se unen a otros monómeros a través del proceso de enlace covalente, forman moléculas más grandes llamadas polímeros. La palabra polímero representa cualquier número no especificado de unidades de monómero, cualquier cantidad mayor que uno. [source: Britannica].

El número de enlaces creados por los monómeros determina la estructura química resultante del polímero. Si un monómero se une solo a otras dos moléculas, el resultado es una estructura de cadena. Si se une a tres o más moléculas, se pueden formar estructuras reticulares tridimensionales. [source: Innovate Us].

Los polímeros pueden ser naturales o podemos producirlos. Dos ejemplos comunes de un polímero natural son las sustancias químicas básicas que definen la vida: ácido desoxirribonucleico (ADN) y ácido ribonucleico (ARN). Otros polímeros naturales incluyen seda, lana, cabello, uñas, uñas de los pies, celulosa y proteínas.

Los polímeros artificiales a menudo se denominan plásticos; se pueden moldear y dar forma a diferentes formas para muchos usos domésticos e industriales. La mayoría de los polímeros sintéticos se derivan del aceite de petróleo y los diferentes tipos incluyen nailon, polietileno, poliéster, rayón, teflón y resina epoxi. Los artículos de plástico o caucho que encuentra a diario son todos un tipo de polímero. [source: Larsen].

El origen de los polímeros artificiales se remonta a América Central y a los antiguos aztecas, olmecas y mayas, quienes fabricaban alguna forma de caucho combinando el látex natural que se encuentra en las plantas con el jugo de los viñedos. [source: Kaufman]. El caucho resultante era más suave que el látex quebradizo y se usaba para hacer sandalias y pelotas para juegos ceremoniales. Aproximadamente 3.000 años después de que los centroamericanos jugaran a la pelota, Charles Goodyear combinó caucho natural con azufre para crear caucho vulcanizado, una sustancia polimérica que sigue siendo popular hoy en día; puede reconocer el nombre Goodyear de la marca de neumáticos para automóviles.

Durante el día, deténgase y considere todas las instalaciones que le rodean. Es difícil creer que un recipiente de plástico de limonada, la caja alrededor de su teléfono inteligente o los neumáticos que lo llevan a donde necesita ir, sean el resultado de pequeños monómeros individuales que se unen para formar polímeros. Fuerza en números, ¿verdad?

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