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¿Qué hace a las personas más felices: los objetos o las experiencias?

¿Qué hace a las personas más felices: los objetos o las experiencias?

Felicidad: materialismo vs experiencial

El filósofo francés John Paul Sartre.

Reg Lancaster / Express / Getty Images

Se ha dedicado mucha investigación al estudio del materialismo. Desde la década de 1950, el filósofo John Paul Sartre ha dividido los medios para alcanzar la felicidad en tres categorías: tener, hacer y ser. El tercero, ser, garantiza otro elemento por sí solo, así que centrémonos en tenerlo y hacerlo por ahora. En la década de 1990, cuando los sociólogos y psicólogos se interesaron por el estudio de la felicidad exterior, los conceptos de tener y hacer de Sartre se convirtieron en ideas psicosociales de materialismo y experiencia.

Los resultados de este intenso estudio fueron un pobre reflejo del materialismo. De hecho, los psicólogos asocian el materialismo con trastornos de la personalidad y enfermedades como el narcisismo, la ansiedad social y la insatisfacción generalizada con la vida. [source: Weinberger and Wallendorf]. Esta creencia se refleja en al menos una escuela de pensamiento religioso: los budistas creen que los objetos materiales en realidad sirven como obstáculos para la verdadera felicidad.

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El experiencialismo, por otro lado, se desempeñó mejor bajo el control científico. Un estudio de 2009 de la Universidad Estatal de San Francisco encontró que, cuando se comparan una al lado de la otra, las experiencias hacen a las personas mucho más felices que los objetos. La encuesta pidió a 154 estudiantes que escribieran sobre alguna experiencia o algo comprado en los últimos tres meses solo para mantenerlos contentos. Los psicólogos encontraron que los participantes estaban satisfechos con sus compras; obviamente, se les pidió que escribieran sobre una compra que los hizo felices. Sin embargo, los encuestados que escribieron sobre experiencias de compra, como salir por la noche, tendían a estar más satisfechos cuando realmente realizaban la compra. También mostraron que estaban más satisfechos con la compra en el momento de la encuesta.

El estudio de San Francisco mostró que las experiencias no solo nos brindan una mayor felicidad, sino también una felicidad duradera.

¿Qué hay exactamente de malo en el concepto de que los objetos pueden traer felicidad? ¿Por qué el materialismo tiene tan mala reputación? Además, ¿por qué las experiencias parecen hacernos más profundamente felices?

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Por qué los experimentos dejan caer objetos en el Happy Meter

La gente parece querer saber más sobre su viaje de avistamiento de orcas que sobre su nuevo coche.

La gente parece querer saber más sobre su viaje de avistamiento de orcas que sobre su nuevo coche.

© iStockphoto.com / twphotos

El estudio de San Francisco tiene algunas deficiencias: solo analizó un segmento específico de la población más grande, los adultos jóvenes, y los datos fueron informados por ellos mismos. Esta última parte es difícil de superar en cualquier estudio de la felicidad, porque las emociones son subjetivas. Sin embargo, el estudio confirmó otros hallazgos: la experiencia está por encima de los objetos cuando se trata de brindar felicidad.

El motivo sigue siendo objeto de debate. El investigador principal del estudio de San Francisco, Ryan Howell, postuló que la mayoría de las experiencias adquiridas, nuevamente, como esta noche, son experiencias compartidas. [source: Landau]. Como tales, pueden traernos más felicidad porque promueven la vinculación con otras personas. Parece mucho menos alardear de recordar una experiencia que de mencionar un artículo recién comprado. La gente parece menos envidiosa cuando habla de su viaje reciente que cuando habla de su nuevo coche, en otras palabras.

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El experiencialismo también está sujeto al revisionismo, lo que puede explicar por qué las experiencias nos hacen más felices. Podemos manipular nuestros recuerdos de ellos para hacernos aún más felices. Es posible que esa fiesta de octavo cumpleaños que recordaba antes no haya sucedido exactamente como la recuerda. Sin embargo, sus impresiones de cómo le hacía sentir un objeto son mucho menos fluidas.

Los hallazgos de un estudio publicado en la edición de agosto de 2009 del Journal of Consumer Research apoyan esta idea. Las personas disfrutan más de las experiencias si las experiencias mismas resultan ser positivas. De hecho, si esa experiencia es horrible, los autores del estudio argumentan que la compra podría empeorar el estado de ánimo del comprador. [source: Nicolao et al].

También estamos hartos de los artículos que compramos. Se acabó la novedad de un objeto tangible (recuerde, de seis a 12 semanas). Las experiencias, por otro lado, no son tan fugaces, quizás porque podemos repasar nuestros recuerdos de experiencias. “No solemos aburrirnos con los recuerdos felices como lo hacemos con un objeto tangible”, dice Ryan Howell. [source: Howell].

Hay un hilo conductor entre la experiencia y el materialismo: el dinero. Los estudios de felicidad que las experiencias y los objetos pueden proporcionar examinan cómo nos dan placer las cosas por las que pagamos. (La tercera parte del triunvirato de la felicidad de Sartre, el ser, en general, no se puede comprar.) Lo significativo de la idea de que la experiencia puede traer felicidad es que a menudo cuesta dinero. Tours de avistamiento de orcas, entradas para espectáculos de tambores japoneses, cenas románticas, fiestas de cumpleaños, todo cuesta dinero. Por extensión, estudios como el realizado en la Universidad Estatal de San Francisco han demostrado inadvertidamente que el dinero puede comprar la felicidad, a pesar de toneladas de datos que muestran que los ricos no son más felices que el ciudadano medio.

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¿Qué recuerdas exactamente en tu octavo cumpleaños?

¿Qué recuerdas exactamente en tu octavo cumpleaños?

iStockphoto / kati1313

¿Tuviste una infancia feliz? ¿Recuerdas la mañana de Navidad o tu cumpleaños cuando te despertaste y supiste que había regalos solo para ti esperando a la vuelta de la esquina? ¿Recuerda las luces del árbol o las velas parpadeando en el pastel de cumpleaños mientras su familia y amigos le daban una serenata? Te sentiste feliz?

Considere los regalos en sí mismos. ¿Qué obtuviste, digamos, en tu octavo cumpleaños? No intente pensar demasiado; de hecho, es posible que descubra que las cosas que lo llevaron a la cima de la felicidad a la edad de 8 años crearon solo una dulzura fugaz que desapareció en poco tiempo. De hecho, los investigadores han determinado cuánto tiempo nos hacen felices los objetos materiales, y eso es solo entre seis y 12 semanas. [source: Landau]. Por mucho que quieras un juguete en particular, una vez que lo consigues, te aburres o te acostumbras, y la diversión que tenías con él se acaba.

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Los investigadores creen que obtener felicidad de los objetos, llamado materialismo en la literatura psicológica, nos da mucho menos placer que otro mecanismo de felicidad, la experiencia. Experiencialismo, o usar las experiencias por placer, parece hacernos mucho más felices que el materialismo. Precisamente porque sigue siendo objeto de debate.

¿Realmente las experiencias nos hacen más felices que los objetos? Vea nuestro ejemplo anterior: si las cosas nos hicieran más felices, recordaría la mayoría de los regalos que recibió en un cumpleaños anterior. En cambio, tendemos a recordar el contexto en torno a estos regalos con más claridad: la fiesta de cumpleaños, la mañana de Navidad, una cena de San Valentín. No recordamos el presente tanto como recordamos la experiencia que lo rodea.

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