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¿Qué pasa si la vida humana promedio es 100?

¿Qué pasa si la vida humana promedio es 100?

Jeralean Talley fue, hasta su muerte el 17 de junio de 2015, la persona más vieja conocida del mundo. ¿Y si una vida tan larga es la norma?

Monica Morgan / WireImage / Getty Images

Durante la mayor parte de la historia de la humanidad, la vida humana promedio no ha sido excepcional. Pero últimamente hemos dado algunos saltos extraordinarios que hacen que un período medio de 100 años parezca menos ciencia ficción que fatalidad: hace poco más de un siglo, en Estados Unidos, la esperanza de vida media era de 49,24. En 2012 fue 78,8, un récord [source: Arias].

Si nuestra biología establece una expectativa máxima de vida para los humanos, no la logramos. Pero la mayor parte de nuestro progreso no es el resultado de un mejor comportamiento de los adultos o incluso de avances médicos. Si bien muchos de nosotros asumimos que la esperanza de vida era mucho más corta antes del siglo XX porque todos corrían golpeando ejes y contrayendo tuberculosis, la verdad es que la esperanza de vida aumenta drásticamente si la niñez se vuelve menos peligrosa. Hicimos un buen trabajo en ese sentido.

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En 1900, 165 bebés por cada 1000 nacimientos murieron en los Estados Unidos. [source: PBS]. Había más de 1 en 10 de probabilidades de morir antes del primer cumpleaños y todos estos ceros redujeron la esperanza de vida promedio. La tasa de mortalidad infantil más alta en la actualidad (117,23 muertes por cada 1.000 nacimientos en Afganistán) también es significativamente menor. La tasa de EE. UU. Es de 6,17 muertes por cada 1.000, que es alta para un país desarrollado. [source: CIA]. Además, si creció en un mundo desarrollado, es poco probable que muera de una enfermedad pulmonar que contrajo mientras trabajaba en una fábrica de cuchillos cuando tenía 8 años.

Por tanto, evitar los primeros peligros permite incrementar el promedio de vida del ser humano. Pero también contribuyen otros factores. Si bien la mayoría de las personas pueden verse tentadas a acreditar los avances médicos (p. Ej., Antibióticos, quimioterapia) por nuestras vidas más largas, es más probable que los historiadores den crédito a los esfuerzos de salud pública: agua potable, lavado de manos, mejores prácticas, seguridad alimentaria y mejores viviendas para los ocupantes menos susceptible a la propagación de gérmenes [source: Helmuth]. Todos hacen mucho para mantenernos con vida por más tiempo. Y en nuestro mundo hipotético de 100, menos personas toman decisiones de salud peligrosas o al menos posponen su comportamiento de riesgo hasta los 90. La gente no fuma. La gente no conduce borracha. La gente no come nachos en todas las comidas. Haga ejercicio moderadamente y obtenga acceso a la atención médica y tiene buenas posibilidades de durar un siglo. Incluso ahora, la esperanza de vida media en Mónaco es de poco más de 89 años.

Se ve bien, ¿no? ¿Una vida larga y saludable? Pero, ¿cuáles serían las consecuencias de una vida de 100 años para la sociedad humana?

Bueno, eso puede hacernos más inteligentes. La mayoría de los primates tienen períodos juveniles relativamente largos porque les toma mucho tiempo aprender las habilidades sociales, lingüísticas y de otro tipo necesarias para su supervivencia. Los humanos ya tienen un período juvenil más largo que otros primates. Pero el período de un siglo nos permitiría extender ese período culturalmente, lo que ya hemos hecho al implementar leyes de trabajo infantil y un sistema educativo que se expande mucho después de que los humanos alcanzan la madurez. Quizás redefiniríamos la niñez y nos convertiríamos en adultos más sabios, dedicando más tiempo de desarrollo exclusivamente al aprendizaje.

Pero, ¿una vida más larga (las personas mayores viven más, incluso si nacen nuevas personas) nos condenaría a la superpoblación? No necesariamente. De hecho, parece haber una fuerte correlación entre tener muchas personas mayores y menos hijos. Hong Kong, por ejemplo, tiene una de las expectativas de vida más altas, con 82,8 en 2014. También tiene una de las tasas de natalidad más bajas, con solo 1,1 hijos por mujer. Como regla general, la regla para llegar a una población estable es tener una media de 2,1 hijos por mujer. De los 20 países más longevos del mundo, solo uno, Israel, tiene una tasa de fecundidad superior a 2,1 hijos por mujer. [source: World Bank]. En 2015, casi la mitad de la población mundial vivía en un país con fertilidad de reemplazo – cuando una generación no tiene suficientes hijos para reponer su población – y se proyecta que alcance el 82% a finales de siglo. Parece que estamos a salvo en ese frente.

Esto no significa que una vida de 100 años no vaya a causar problemas a la población, especialmente si significa menos niños. Las economías están impulsadas por el crecimiento y dependen de una oferta constante de nuevos trabajadores. Si las tasas de natalidad caen lo suficiente, las economías nacionales comenzarán a estancarse y contraerse. Para empeorar las cosas, un gran porcentaje de la población pasará un tercio de su vida jubilado. Incluso con la edad de jubilación elevada a, digamos, 85 (lo que parece increíblemente triste), cuidar a los ancianos requerirá más energía y recursos.

Estados Unidos ya está sintiendo la tensión entre la disminución de las tasas de natalidad y una gran población de ancianos a medida que se jubilan más estadounidenses. En general, el gobierno asumirá la carga; Brindar asistencia a los ancianos ha sido el objetivo de los programas gubernamentales, como el Seguro Social, desde la Gran Depresión. Esto podría requerir aumentos de impuestos en una economía tambaleante, un resultado que no sería muy alentador. Sin embargo, una tasa de fertilidad descendente es más difícil de manejar que una tasa de fertilidad baja; con esta última, el crecimiento de la población eventualmente se estabilizará. Los gobiernos y las economías se adaptarán. Y, como puede atestiguar el mayor de nosotros, la vida seguirá.

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