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¿Cómo actúa la dopamina?

¿Cómo actúa la dopamina?
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  1. La ciencia de la dopamina
  2. ¿Cómo actúa la dopamina en el cuerpo humano?
  3. ¿Cuál es la conexión entre la dopamina y el placer?
  4. ¿La dopamina juega un papel en la adicción a las drogas?
  5. ¿La dopamina está relacionada con la asunción de riesgos?

La ciencia de la dopamina

Un modelo de dopamina, un neurotransmisor que afecta el comportamiento, el sueño, el aprendizaje, la percepción del dolor, el estado de ánimo y la motivación. theasis / Getty Images

Como explicamos anteriormente, la dopamina es una de las más de 100 sustancias químicas conocidas como neurotransmisores, que permiten que las neuronas del cerebro se comuniquen entre sí y controlen todo lo que sucede en nuestro cuerpo. [source: Purves et al.].

Como todos los neurotransmisores, la dopamina pasa por un ciclo, que comienza con su síntesis por una neurona (llamada célula presináptica) Esta célula libera dopamina y flota en la sinapsis, el espacio entre las neuronas, luego entra en contacto y se adhiere a estructuras llamadas receptores en la otra neurona, que luego transmiten la señal a la segunda neurona. Una vez que la dopamina ha cumplido su misión, se elimina y descompone rápidamente. Los efectos de la dopamina en el cerebro dependen en gran medida de las neuronas involucradas y de los receptores de unión a la dopamina. [sources: Brookshire, Purves et al.].

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Cuando se trata de moléculas, la dopamina es muy compacta, formada por solo 22 átomos. Solo una pequeña fracción de las casi 100 mil millones de neuronas del cerebro, solo 20,000, generan dopamina, la mayor parte en las estructuras del mesencéfalo, como el cerebro. sustancia negra, que ayuda a controlar el movimiento y la corteza prefrontal [sources: Angier, Deans].

Estas neuronas especializadas producen dopamina al tomar un amino llamado tirosina y combinarlo con una enzima, tirosina hidroxilasa. Agregue otro paso a la reacción química y tendrá un neurotransmisor diferente, noradrenalina [source: Deans].

En términos de historia evolutiva, la dopamina ha existido durante mucho tiempo y se encuentra en animales, desde lagartijas hasta humanos. Pero la gente tiene mucha dopamina y, con el tiempo, parece que hemos evolucionado para producir cada vez más, quizás porque nos permite ser agresivos y competitivos. Como escribió la psiquiatra evolutiva Emily Deans en 2011, “la dopamina es lo que hizo que los humanos tuvieran éxito”. Los investigadores encontraron que los humanos tienen aproximadamente tres veces más neuronas productoras de dopamina que otros primates [source: Parkin].

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¿Cómo actúa la dopamina en el cuerpo humano?

La función de la dopamina en el nivel más básico es permitir que las señales pasen a través de las sinapsis de una neurona a otra. Pero esta es la vista de vanguardia. De cerca, las redes que usan dopamina están formadas por una gran cantidad de neuronas, y los efectos de la liberación de dopamina pueden variar, dependiendo de los tipos de neuronas involucradas y cuál de los cinco tipos de receptores usa dopamina para conectarlas. . El papel especial que juegan las neuronas también puede ser un factor [source: Brookshire].

Los efectos de la dopamina dependen de cuál de las cuatro vías se utilice en el cerebro y el cuerpo, donde actúa para facilitar la comunicación. El primero es el archivo tracto nigroestriatal, que tiene que ver con el control del motor en la carrocería. Cuando las neuronas de ese sistema dejan de funcionar, puede provocar enfermedades como la enfermedad de Parkinson.

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Otro es el archivo abordaje mesocortical, que va desde el área tegmental ventral hasta la corteza frontal dorsolateral en el cerebro. Es el camino asociado a la planificación, priorización, responsabilidades y otras actividades de la función ejecutiva.

También está el a través de tuberoinfundibolare, que conecta el hipotálamo y la glándula pituitaria y bloquea la secreción de leche en el pecho femenino. El bloqueo de esta vía de la dopamina permite la lactancia.

Finalmente, está el archivo vía mesolimbica, que está conectado al sistema límbico del cerebro, que controla la recompensa y la emoción, e incluye el hipocampo y la corteza frontal medial. Este es el camino que más llama la atención, ya que está vinculado a temas como la adicción.[source: Deans].

La dopamina juega un papel importante en la función renal y cardíaca, náuseas e incluso psicosis. Muchos tratamientos para la esquizofrenia se dirigen a la dopamina [source: Brookshire].

Hasta hace poco, se sabía poco sobre los mecanismos precisos por los que las neuronas utilizan la dopamina. Se pensaba que sucedía principalmente a través de algo llamado transmisión de volumen, en el que la dopamina se propaga lenta e inespecíficamente en grandes áreas del cerebro y, en el proceso, establece los contactos correctos con algunas neuronas. Pero en 2018, investigadores médicos de la Universidad de Harvard publicaron un artículo que revelaba que los sitios que se especializan en estas células liberan dopamina extremadamente rápido (piense en milisegundos) y precisamente en los sitios objetivo. [source: Jiang].

Pero todo eso probablemente te suene mal, por lo que en la siguiente sección volveremos al papel de la dopamina en el sistema de recompensa y placer del cerebro.

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¿Cuál es la conexión entre la dopamina y el placer?

niña comiendo chocolate

Aunque la dopamina no causa placer, sí afecta la forma en que el placer afecta al cerebro. Itziar Aio / Getty Images

Los primeros experimentos relacionados con la función de la dopamina se llevaron a cabo en las décadas de 1950 y 1960 por un investigador llamado James Olds, quien descubrió que cuando el cerebro de la rata recibía una descarga de estimulación eléctrica en un área determinada, continuaba realizando una acción similar a un chasquido. . palanca una y otra vez [source: Chen].

Debido a que la dopamina juega un papel en la señalización, los científicos inicialmente sospechan que tiene algo que ver con el placer. Las personas con depresión clínica tienden a tener niveles bajos de dopamina en el cerebro, lo que ha llevado a los investigadores a especular que los niveles bajos de dopamina hacen que una persona experimente menos placer.

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Esta idea sigue circulando en los medios populares porque parece lógica. Pero a fines de la década de 1980, la investigación demostró ser incorrecta. En los experimentos, los animales cuyas células dopaminérgicas fueron destruidas por la droga aún parecían disfrutar del sabor del azúcar cuando se inyectaban en la boca, como lo demuestran sus expresiones faciales. Pero no buscarán otros sabores de azúcar. [source: Chen].

Aunque la dopamina no causa placer, sí afecta la forma en que el placer afecta el cerebro. Pero hay diferentes puntos de vista sobre cómo conseguirlo. Una escuela de pensamiento es que la mayor influencia de la dopamina es aumentar el placer, por lo que el cerebro desarrolla la expectativa de sentir este resultado de la acción. [source: Chen]. La investigación sobre jugadores, por ejemplo, ha demostrado que sus cerebros experimentan la misma actividad de dopamina cuando están a punto de ganar y cuando realmente ganan. Es casi como si la sustancia química los empujara a seguir adelante, diciéndoles que ganarían la próxima vez (incluso si no fuera la última vez) [source: Chase and Clark].

Otro punto de vista es que la dopamina simplemente ayuda al cerebro a sentirse más motivado para hacer algo, de modo que el cuerpo se sienta lo suficientemente energizado como para tirar de esa palanca repetidamente. todavía. [sources: Chen, Salamone and Correa].

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¿La dopamina juega un papel en la adicción a las drogas?

La dopamina no obliga a nadie a clavarse una aguja en el brazo, fumar metanfetamina o romper una pipa de crack, ni crea el placer que obtiene un adicto al colocarse. Pero la dopamina juega un papel en la adicción y la adicción a las drogas, aumentando los efectos del uso de estas drogas.

Cuando una persona está borracha, aumenta la producción de dopamina en las neuronas estriatales, incluido el núcleo accumbens, estructuras que forman parte de la red de recompensa del cerebro. Este aumento de sustancia química permite que las neuronas establezcan más conexiones y juega un papel importante en la programación del cerebro para vincular las drogas con el placer, de modo que desarrolle una expectativa de recompensa y motivación para recuperarlas. [source: Volkow, Fowler and Wang, et al.].

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“Los picos altos de dopamina le enseñan al cerebro a tomar drogas a expensas de otras metas y actividades más saludables”, advierte un artículo en el sitio web del Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas.

Pero mientras que la dopamina aumenta cuando alguien usa ciertas drogas, no todas las personas que experimentan este aumento necesariamente se vuelven adictas. En cambio, los científicos creen que la dopamina funciona junto con una serie de otras influencias genéticas, evolutivas y / o ambientales para programar el cerebro de algunas personas para que desarrollen una compulsión por tomar estos medicamentos. Los estudios de imágenes, por ejemplo, han demostrado que las personas que se vuelven adictas a las drogas ya pueden tener diferencias en sus circuitos de dopamina que las hacen más vulnerables a volverse adictas. [source: Volkow, Fowler and Wang, et al.].

La dopamina producida por el consumo de drogas es mucho más intensa y duradera que la respuesta de la dopamina de algo como comer u otras actividades normales. A diferencia de los alimentos, la respuesta dopaminérgica a los fármacos no cesa cuando finaliza la acción. El estallido de dopamina es lo que produce el efecto.

Cuando un adicto usa drogas repetidamente, su cerebro cambia en respuesta. Intenta compensar el aumento de la producción de dopamina cerrando algunos de sus receptores de dopamina. Pero eso solo empeora la situación. El cerebro siempre está programado para anhelar el placer que las drogas han creado, por lo que un adicto debe usar más y más drogas para reproducir el efecto. Además, apagar los receptores de dopamina reduce el placer que un adicto obtiene de cualquier actividad, no solo de tomar drogas, una condición llamada anhedonia. También puede hacer que una persona consuma más heroína o que fume más y más metanfetamina, porque nada más es mejor.

Por último, tener menos receptores de dopamina se asocia a un aumento de la impulsividad, lo que puede llevar al adicto a adoptar comportamientos cada vez más imprudentes en busca de un [source: Butler Center].

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¿La dopamina está relacionada con la asunción de riesgos?

jugadores fascinantes

Así como la dopamina juega un papel en la adicción a las drogas, también puede ayudar al cerebro de una persona a participar en otros tipos de conductas de riesgo, como juegos de azar, deportes peligrosos y sexo con otras personas. Adam Gault / Getty Images

Así como la dopamina juega un papel en la adicción a las drogas, también puede ayudar al cerebro de una persona a participar en otros tipos de conductas de riesgo, como juegos de azar, deportes peligrosos y sexo con otras personas. Y algunas personas parecen naturalmente decididas a asumir este tipo de riesgos.

Esto se debe a que las neuronas productoras de dopamina tienen estructuras llamadas autorreceptores, que ayudan a limitar la liberación de dopamina cuando se estimulan estas células. En un estudio publicado en 2008, el investigador de la Universidad de Vanderbilt, David Zald, y sus colegas encontraron que las personas con una alta tolerancia al riesgo tienden a tener menos de estos autorreceptores, mientras que las personas que evitan todo lo que podría parecer peligroso tienden a tener más. Esto significa que aquellos que corren el riesgo tienden a tener una mayor cantidad de dopamina liberada en el cerebro.

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“Cuanto menos autorreceptores de dopamina tenga un individuo, menos podrá regular la cantidad de dopamina liberada cuando estas células se activan”, explicó Zald en un comunicado de prensa de 2008 de Vanderbilt. “Debido a esto, la novedad y otras experiencias potencialmente gratificantes que normalmente inducen la liberación de dopamina producirán una mayor liberación de dopamina en estas personas”.

Y tener altos niveles de dopamina puede estimular conductas de riesgo. Un estudio publicado por investigadores del University College London en 2015 encontró que las personas cuyos niveles de dopamina aumentaron con las drogas eligieron con más frecuencia opciones arriesgadas que traen ganancias potenciales en los experimentos, aunque no se ha producido el mismo efecto. pérdidas. Los investigadores notaron que su trabajo identificó una influencia en la toma de decisiones y las emociones que era distinta del papel establecido de la dopamina en la formación del sistema de recompensa. [source: Rutledge, Skandali, Dayan and Dolan].

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A la dopamina a menudo se le llama la “sustancia química del placer” en el cerebro, pero es más que eso. Tim Robberts / Getty Images

Probablemente hayas oído hablar del neurotransmisor dopamina, que parece estar recibiendo la misma cobertura mediática sensacionalista que muchas celebridades de Hollywood. En muchos artículos en Internet, la dopamina se describe como la salsa secreta para la mala conducta humana, lo que se supone que nos hace anhelar todo, desde el sexo con chocolate y los juegos de azar, que no podemos perdernos en el blackjack. Si crees en las exageraciones, esto también es lo que nos hace revisar Facebook cada 20 minutos y sentarnos en el sofá durante horas matando zombies en un videojuego. La dopamina a menudo se asocia con adicción, alcoholismo, deseo sexual, comportamiento compulsivo y riesgo peligroso.

Como se quejó una vez la revista científica británica Vaughn Bell, la mera mención de la dopamina tiende a hacer que algo parezca un defecto científicamente probado. llamando a la dopamina de Kim Kardashian un neurotransmisor, debido a su “llamado inmediato para el coito perezoso”.

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De hecho, sin embargo, la dopamina es simplemente una sustancia química que permite que las señales pasen a través de las sinapsis, los espacios entre las neuronas. Al hacerlo, permite que las redes compuestas por una gran cantidad de neuronas hagan su trabajo. [source: Brookshire]. De hecho, es mucho más complicado, de lo que hablaremos más adelante.

Entonces, ¿por qué la dopamina tiene una reputación tan escandalosa? Esto se debe a que la señalización de la dopamina es un elemento clave en el sistema de recompensa del cerebro, que nos inspira a hacer las cosas que amamos y hacerlas continuamente. Pero esta es solo una de las muchas funciones que desempeña la dopamina en nuestro cuerpo. También es vital para procesos importantes como el control motor, el aprendizaje y la memoria. Los trastornos del giro que usan dopamina parecen desempeñar un papel en muchos trastornos, incluida la enfermedad de Parkinson y la esquizofrenia. [source: Jiang].

En este artículo, explicaremos qué es la dopamina y cómo funciona en nuestro cerebro y cuerpo. También explicaremos qué no es la dopamina y trataremos de desacreditar algunos de los mitos que han surgido en torno a la sustancia química.

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