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Cómo funciona la sequía

Cómo funciona la sequía
Satisfacer
  1. Sequía: etapas de la muerte
  2. Salarios de sequía
  3. Preparación y predicción de sequías
  4. Nota del autor

Sequía: etapas de la muerte

Una planta de maíz crece en un campo seco el 26 de julio de 2012, cerca de Olmsted, Illinois.

Imágenes de Scott Olson / Getty

En términos más simples, la sequía es un período prolongado de sequía debido a una escasez crónica de lluvia en un área. Esta deficiencia da como resultado desequilibrio hidrológico, lo que significa que la precipitación de un área no puede mantenerse al día con la tasa local de evaporación (vaporización de agua) y sudor (el movimiento del agua a través del suelo y las plantas).

La sequía afecta un área por una miríada de razones complejas, pero podemos identificar al menos una causa directa e inmediata: el flujo de aire conduce a áreas de alta presión, lo que resulta en menos humedad, menos nubes y menos lluvia. [source: Folger]. La contaminación del aire tampoco conduce a la sequía.

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En las últimas décadas, los meteorólogos han asociado los patrones de sequía en los Estados Unidos con un enfriamiento inusual de las temperaturas de la superficie del mar en los trópicos del Pacífico, también conocido como condiciones de La Niña. Los científicos continúan estudiando esta correlación, pero hemos descubierto que La Niña puede causar sequías en América del Norte, Europa y Asia. [source: Folger].

En un sentido geográfico y estacional más amplio, puede analizar la sequía en cuatro categorías principales. Primero, hay sequía permanente, que se encuentra en climas desérticos, donde la escasez severa de agua es la norma. Por lo tanto, allí sequía estacional, que se refiere a períodos de sequía estacional en una región, como las estaciones secas que se experimentan en los trópicos.

Estas dos primeras categorías de sequía no son sorprendentes: la estación seca es seca y el desierto es un desierto. Pero la siguiente categoría, sequía impredecible, ES. El término se refiere a los períodos de sequía generalmente cortos e irregulares que a menudo se experimentan en climas húmedos o subhúmedos.

Finalmente hay sequía invisible, llamado así porque las duchas tienden a enmascarar su gravedad. Esto sucede cuando incluso las frecuentes lluvias no pueden hacer frente al sofocante calor del verano y, en consecuencia, a sus altos niveles de evaporación. Parece que llueve lo suficiente, pero se evapora demasiado rápido para marcar la diferencia.

El Servicio Meteorológico Nacional de EE. UU. Identifica cuatro definiciones operativas diferentes que también ilustran la creciente gravedad de la sequía.

Primero, hay sequía meteorológica, que compara un período de sequía con las condiciones climáticas regionales y estacionales típicas. Un período como este solo puede afectar a los insectos climáticos locales, ya que aún no ha afectado la economía o incluso se ha vuelto bastante perceptible a simple vista.

Por lo tanto, allí sequía agrícola, que se centra en las necesidades específicas de los cultivos. Si un período de sequía prolongado daña los cultivos locales, entonces, según esta definición, la sequía se destacó. Y, de hecho, la agricultura suele ser el primer sector económico afectado por la sequía. La vida fuera de la granja puede continuar como de costumbre, pero en este punto los insectos del tiempo no son los únicos que sacuden la cabeza en el pluviómetro vacío.

Cuando sequía hidrológica se calma, todos comienzan a notarlo. El suministro de agua superficial y subterránea está cayendo por debajo de lo normal. Este nivel de sequía generalmente se manifiesta con un caudal reducido de ríos y niveles decrecientes de lagos, embalses y aguas subterráneas.

Finalmente hay sequía socioeconómica, en el que la sequía extrema comienza a afectar a todos. Esto puede significar restricciones en el agua o puede provocar escasez de alimentos, reducir el turismo, interrumpir la navegación o incluso desplazar poblaciones.

En las partes subdesarrolladas del mundo, la sequía puede convertirse fácilmente en hambre, epidemias de enfermedades, pánico, disturbios políticos y conflictos armados.

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Salarios de sequía

Una ventisca negra envolvió el horizonte en 1935.

Una ventisca negra envolvió el horizonte en 1935.

PhotoQuest / Getty Images

Como muchos de los llamados “desastres”, la sequía es solo un desastre cuando se considera en el contexto de la civilización humana. No hay nada de traicionero en una estación seca anual, y el cambio climático ha ocurrido a lo largo de la historia, convirtiendo el bosque de un pastizal en un desierto. Las poblaciones de animales migran, la vegetación menos resistente muere y el ecosistema se transforma.

Pero los humanos lo distorsionan todo con sus curiosos hábitos de vivir en todas partes, cultivar y usar mucha agua. Piense en toda el agua que usa en un día para beber, saneamiento, manejo de desechos, recreación, cuidado del césped, limpieza del hogar y automóviles. Además, cultivamos enormes campos de frutas y verduras que dependen del riego y muchos dependen de estas plantaciones.

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Basta pensar en la producción de maíz subvencionada por el gobierno federal en los Estados Unidos. Los productos resultantes no terminan solo en la mantecosa mesa del comedor; alimenta al ganado, ingresa al tanque de combustible como etanol y se convierte en jarabe de maíz con alto contenido de fructosa. Por tanto, cuando la sequía reduce la oferta, la demanda constante eleva los precios. A medida que aumentan los precios del maíz, también aumentan los precios de los productos que dependen del maíz.

Considere un mercado global de productos básicos y verá rápidamente cómo la sequía en una región productora de alimentos del mundo puede tener ramificaciones globales. Corea del Sur, Japón, Perú, Guatemala, El Salvador, Colombia y gran parte de África Oriental importan regularmente maíz americano.

Además, las técnicas de agricultura industrial a gran escala pueden empeorar las condiciones de sequía. En la década de 1930, los agricultores del Medio Oeste de Estados Unidos reemplazaron los pastos de las praderas, tolerantes a la sequía, por trigo vulnerable. Condiciones gravemente secas, granjas en quiebra, tierra arada convertida en polvo y “ventiscas” barrieron el país en lo que llamamos un cubo de basura. Aproximadamente 35 millones de acres de tierras agrícolas murieron en 1934 [source: PBS].

Sin embargo, para considerar plenamente la relación entre la sequía y la civilización humana, es necesario tener en cuenta el cambio climático. La temperatura promedio del planeta aumentó en 1,4 ° F (0,78 ° C) en el último siglo. [source: EPA]. Este aumento puede no parecer tan malo al principio, pero el calentamiento lento y constante también aumenta las posibilidades de un cambio climático peligroso y condiciones climáticas extremas, como inundaciones y sequías. [source: EPA]. El mundo ha visto un aumento en la duración y severidad de la sequía desde 1970, y podemos esperar que la temperatura de la Tierra aumente alrededor de 2-11.5 grados F (1.1-6.4 grados C) durante los próximos cien años. [source: EPA].

Hasta cierto punto, la amenaza de la sequía es incierta e impredecible, pero hay formas de compensar su impacto y proteger a las personas de sus efectos.

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Preparación y predicción de sequías

Un soldado somalí observa un campamento para desplazados por el hambre y la sequía el 19 de agosto de 2011 en Mogadiscio, Somalia.

Un soldado somalí observa un campamento para desplazados por el hambre y la sequía el 19 de agosto de 2011 en Mogadiscio, Somalia.

Imágenes de John Moore / Getty

Por tanto, hemos establecido que la sequía, al menos desde el punto de vista humano, es una mala noticia. Entonces, tendría sentido intentar predecir, ¿verdad? Ciertamente, pero luego nos enfrentamos al viejo problema de la predicción meteorológica.

Actualmente, los modelos de pronóstico del tiempo nos brindan una buena estimación de lo que hará el clima en un área determinada en función de las tendencias pasadas y las condiciones actuales. Pero el clima es caótico y las anomalías Las condiciones atmosféricas que contribuyen a la sequía son numerosas e impredecibles. Por lo tanto, los científicos solo pueden predecir sequías no estacionales en aproximadamente un mes. (Para obtener más información sobre los límites del pronóstico del tiempo, lea “¿Qué tan temprano debo verificar el pronóstico del tiempo?”)

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¿Podemos luchar contra la sequía? Las técnicas de siembra de nubes proporcionan cierto grado de control sobre los niveles de lluvia. La siembra de nubes implica el uso de productos químicos en el aire para desencadenar la formación de nubes en la atmósfera. La Sociedad Meteorológica Estadounidense reconoce un aumento del 10% en las precipitaciones después de la siembra, mientras que la Academia Nacional de Ciencias de EE. UU. Aún no está convencida [source: Eckhardt].

Los climatólogos predicen que la reducción de las emisiones de dióxido de carbono dará como resultado un clima más húmedo, al menos mientras que el CO2dos los niveles están disminuyendo activamente [source: Science Daily]. COdos los aumentos, por otro lado, tienden a disminuir las precipitaciones.

Si no podemos predecir bien la sequía, lo mínimo que podemos hacer es prepararnos mejor. La mayoría de los preparativos y la mitigación de la sequía vienen en forma de uso inteligente y prudente del agua. Esta táctica incluye todo, desde duchas más cortas y baños de bajo volumen hasta plantaciones tolerantes a la sequía y sistemas de riego mejorados.

Cuando una sequía socioeconómica grave azota una zona, los esfuerzos de socorro a menudo se enfrentan a una variedad de problemas sintomáticos derivados de la sequía. Por ejemplo, las respuestas humanitarias nacionales e internacionales a la sequía de 2011 en Somalia involucraron no solo alimentos y agua para aliviar el hambre, sino también vacunas, refugios para refugiados, atención médica y el despliegue de fuerzas de seguridad.

Finalmente, la sequía depende del clima y los ciclos del agua en el medio ambiente. Nuestra mejor apuesta para hacer frente a esto puede ser conservar el agua, prepararnos para emergencias y crear conciencia sobre los cambios en el clima de la Tierra.

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Deadvlei en Namibia fue una vez un lugar de vida.

Deadvlei en Namibia fue una vez un lugar de vida.

Werner Van Steen / Banco de imágenes / Getty Images

Aventúrate en el desierto central de Namibia y encontrarás marismas salobres donde la vegetación y criaturas tan grandes como el gran orix cuerno arañan una existencia difícil, rodeadas por algunas de las dunas de arena más grandes del planeta.

No todos estos pantanos han resistido la prueba del tiempo. En el curioso sitio de Deadvlei, el acuífero se ha retirado hace mucho tiempo de la arcilla y el suelo está seco y agrietado. Los árboles esqueléticos que murieron hace 900 años son quemados por el sol, un testimonio solemne del poder destructivo de la sequía.

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A lo largo de la historia de la Tierra, la sequía ha reducido especies enteras a huesos, ha derribado imperios en ruinas y ha alterado los paisajes continentales. A pesar de todas nuestras comodidades modernas, la sequía sigue siendo una amenaza importante. Entre 50.000 y 100.000 personas murieron durante la devastadora sequía de 2011 en África Oriental [source: Tisdall]. En los Estados Unidos, las condiciones de sequía de 2012 fueron calificadas como las peores en 50 años y redujeron la productividad del maíz, lo que afectó los mercados de alimentos de maíz y etanol. [source: West]. De hecho, el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos predijo que solo las condiciones de sequía de 2012 aumentarían los precios de los alimentos en un 5%. [source: McDermott].

Somos criaturas acuáticas. Vivimos en un mundo de agua y en todas partes del planeta hay temperaturas acogedoras y agua en abundancia, la maravilla de la vida florece.

Pero, ¿qué pasa cuando cesan las lluvias y retroceden los diques? Todo, desde pastos abundantes hasta grandes depredadores, sufre las consecuencias.

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