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Cómo puede funcionar la sombrilla atmosférica

Cómo puede funcionar la sombrilla atmosférica

Cool It Down: inyección de aerosol

La inyección de aerosoles que dispersan luz a la atmósfera podría enfriar el planeta, y eso ya sucedió cuando el monte. Pinatubo entró en erupción en 1991.

StockTrek / Getty Images

La idea de un paraguas atmosférico no es exactamente nueva. Los científicos han sugerido varias formas de sombrear la Tierra para enfriarla a lo largo de los años. Van desde lo potencialmente plausible hasta lo técnicamente monstruoso e increíblemente caro. Em 1989, por exemplo, James Early do Laboratório Nacional Lawrence Livermore, na Califórnia, propôs construir um enorme escudo de vidro de 1.242,7 milhas (2.000 quilômetros) de diâmetro que pairaria ao longo de L-1, a órbita que se alinha com el sol.

Otros modelos eran más ligeros. Una sugerencia popular fue la dispersión de aerosoles en la atmósfera. Para algunos, esto puede parecer peligroso, especialmente cuando se piensa en las latas de aerosol y su conexión con la contaminación del aire. Pero, ¿significa esto que todos deberíamos apuntar latas de laca al cielo y rociarlas? No exactamente.

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Junto con el nitrógeno y el oxígeno como gases principales, la atmósfera contiene una colección de partículas sólidas y líquidas llamadas aerosoles o partículas. Estos diminutos trozos de materia son pequeños, con un diámetro de entre 0,01 y 10 micrones, y flotan constantemente en la atmósfera. Los aerosoles más grandes son simplemente sal marina, polvo y otros fragmentos de material que son arrastrados hacia arriba por el viento; son transportados a la superficie de la Tierra cuando llueve o nieva. Los aerosoles más pequeños, por otro lado, incluyen partículas de carbono, que se elevan allí cuando quemamos combustibles fósiles y, a medida que atrapan y absorben la luz, juegan un papel en el calentamiento global.

Sin embargo, algunos aerosoles tienen la capacidad de difundir la luz en lugar de absorberla. Las moléculas de aire normales no pueden cambiar la dirección de los rayos de radiación del sol porque son muy pequeñas, pero las partículas de aerosol más grandes, cuando absorben agua, aumentan de tamaño y bloquean la entrada de la luz solar a la atmósfera.

Esto crea un efecto de enfriamiento, y la Tierra ha sido testigo de un efecto de enfriamiento como este antes. En 1991, cuando el monte Pinatubo explotó en Filipinas, se lanzaron suficientes aerosoles al aire como para provocar que la temperatura media global de la superficie descendiera significativamente durante algún tiempo.

Pero, ¿existen otras alternativas para inyectar aerosoles en la atmósfera? ¿Y es una buena idea una visera atmosférica después de todo?

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Folletos ligeros y efectos secundarios.

Los platillos volantes tal vez podrían formar una gran nube entre la Tierra y el sol para bloquear la luz solar, pero al mismo tiempo también reducirían la producción de energía solar.

Los platillos volantes tal vez podrían formar una gran nube entre la Tierra y el sol para bloquear la luz solar, pero al mismo tiempo también reducirían la producción de energía solar.

Pete Starman / Getty Images

Los aerosoles no son la única teoría posible para un paraguas atmosférico. El método más reciente para darle a la Tierra un poco de descanso de los rayos del sol, propuesto por Roger Angel de la Universidad de Arizona, es enviar miles de millones de discos brillantes y transparentes al espacio, donde pueden bloquear parte de la radiación entrante.

Los discos se comportarían como pequeñas naves espaciales suspendidas alrededor de un millón de millas (1.609.344 kilómetros) sobre la atmósfera de la Tierra en una gran nube. Se dice que la larga hilera de discos tiene aproximadamente la mitad del diámetro de la Tierra (o aproximadamente 7,900 millas o 12,700 kilómetros) y es 10 veces más larga. Angel diseñó los folletos de luz para que estuvieran hechos de una película de plástico, de aproximadamente dos pies de diámetro y cubiertos con pequeños agujeros.

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El resultado final sería que los discos podrían dirigir hasta el 10% de la luz solar que pasa a través de la nube lejos de la Tierra. Esto podría reducir la luz solar en un 2% en toda la superficie del planeta, enfriando mucho las cosas. El menor peso de los discos ofrece una ventaja sobre la teoría del escudo de vidrio mencionada anteriormente, ya que eliminarlos de la atmósfera terrestre no requeriría el mismo esfuerzo. De hecho, la hidroelectricidad podría usarse para alimentar lanzadores electromagnéticos, que Angel sugiere disparar cada cinco minutos durante un período de 10 años, con el fin de enviar una cantidad aceptable de folletos. El costo del proyecto está lejos de ser mínimo: los panfletos generales pueden costar varios billones de dólares, o alrededor de 100 mil millones de dólares al año, pero Angel cree que los beneficios de su sistema general durarían unos 50 años.

Aunque los científicos han especulado durante décadas cómo podría funcionar un paraguas atmosférico, muchos escépticos han señalado que el sistema no funcionará o al menos no ayudará con otros aspectos de la generación de electricidad. El desafortunado efecto secundario de dar sombra a la Tierra es la reducción involuntaria de la productividad máxima de la energía solar. Una sombrilla atmosférica, que dispersa partículas en el aire o envía millones de platillos voladores delgados, puede desviar hasta el 20% de la energía solar de las centrales eléctricas.

Si desea saber más sobre el paraguas atmosférico u otros temas relacionados, siga los enlaces en la página siguiente.

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Una mujer lee un libro a la sombra de un árbol mientras se relaja en Hyde Park en Londres, Inglaterra.  Si se necesita una solución rápida al calentamiento global, algunos expertos han sugerido sombrear la Tierra.  Vea más fotografías de las ciencias verdes.

Una mujer lee un libro a la sombra de un árbol mientras se relaja en Hyde Park en Londres, Inglaterra. Si se necesita una solución rápida al calentamiento global, algunos expertos han sugerido sombrear la Tierra. Vea más fotografías de las ciencias verdes.

Imágenes de Oli Scarff / Getty

Dado que los informes sobre el calentamiento global han citado a los humanos como la causa probable del aumento de las temperaturas en todo el mundo, el debate sobre nuestra participación acaba de terminar. La producción de emisiones de carbono, emitidas después de la quema de combustibles fósiles, es probablemente la razón por la que más gases de efecto invernadero (como dióxido de carbono y metano) han quedado atrapados en la atmósfera de la Tierra. Este efecto es como un arma de doble filo, porque si bien el dióxido de carbono y el metano permiten que la luz solar ingrese a la atmósfera, también impiden que se recupere, aumentando ligeramente las temperaturas en todo el mundo.

Algunos científicos también advierten sobre los problemas asociados con el calentamiento global y las posibles consecuencias si no se hace nada para resolverlos. Los peligros potenciales del calentamiento global van desde el malestar al desastroso; según los informes, ya se está produciendo un aumento en la cantidad de cálculos renales gracias al aumento de las temperaturas, ya que el aumento del nivel del mar, las inundaciones y el hambre representan la versión apocalíptica.

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Muchos coinciden en que la solución más importante para combatir el calentamiento global es el desarrollo de energías renovables. Aunque puede llevar algún tiempo, los científicos, teóricos y experimentadores están considerando actualmente soluciones temporales que puedan ayudar a la Tierra en caso de emergencia. Si las temperaturas comienzan a subir drásticamente, junto con casos de enfermedad, hambre y conflictos, es necesario hacer algo, y rápidamente.

Algunas de las ideas lanzadas se inspiraron en un lugar que las tiene, la gente tiende a mirar cuando estamos afuera y hace mucho calor: la sombra. Un árbol, una sombrilla, el borde de un edificio o cualquier cosa que pueda prevenir los rayos del sol. directamente sobre nosotros (y dañar nuestra piel) ha demostrado ser una forma simple pero efectiva de refrescarse.

Entonces, esto ha llevado a algunos científicos a preguntarse: ¿cómo sería bloquear los rayos del sol a una escala mucho mayor? ¿Podríamos realmente proteger la Tierra de alguna manera para reducir las temperaturas? Algunos expertos han propuesto una posible solución: el paraguas atmosférico. Pero, ¿es solo ciencia ficción o realmente puede funcionar?

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