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¿Cómo se forma la madera petrificada?

¿Cómo se forma la madera petrificada?

Los patrones de cristales de colores se muestran en una sección transversal de madera petrificada en el Parque Nacional del Bosque Petrificado, ubicado en el noreste de Arizona. Arterra / Getty Images

Glen Rose, Texas, es un lugar donde la prehistoria y la era moderna están visiblemente vinculadas. Hace ciento quince millones de años, la región era un exuberante pantano lleno de dinosaurios. Los árboles también eran abundantes, y muchos de ellos se transformaron gradualmente en un tipo de fósil conocido como madera petrificada.

No es necesario ser un aficionado a la ciencia para apreciar este material. De hecho, como aprendió la gente de Glen Rose, los fósiles funcionan bien como sustitutos del ladrillo. En las décadas de 1920 y 1930, aparecieron edificios de madera petrificada por toda la ciudad. Decenas de estos establecimientos, incluido un polizón petrificado, siguen allí hoy.

Los ciudadanos emprendedores de Glen Rose también han convertido la madera en un importante producto de exportación. Después de todo, siempre hubo una demanda. Los artistas florentinos del siglo XVI utilizaron madera petrificada para hacer mosaicos creativos. Cientos de años después, los escultores todavía tallan el material en tableros de mesa, collares y muchos otros productos. Hoy en día, una hermosa placa de madera petrificada se puede vender por cientos o incluso miles de dólares.

Esto no significa nada sobre el valor científico de la madera, que es considerable. Cuando miramos la madera petrificada, estamos viendo un árbol muerto hace mucho tiempo que se convirtió en piedra, pero ha mantenido su estructura básica.

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Entierro y conservación

¿Cómo es posible esta transformación? Ahora, esto solo puede suceder en las circunstancias adecuadas.

Cuando un organismo muere, generalmente se desintegra. Este es el círculo de la vida. El proceso que la mayoría de la gente llama “descomposición” es un tipo de descomposición que ocurre cuando los microorganismos descomponen la materia orgánica. Por lo general, un árbol muerto y caído pasa por este proceso.

Sin embargo, ocasionalmente, un árbol recientemente muerto (u otro tipo de planta leñosa) se entierra rápidamente en lodo, limo o ceniza volcánica. Este material de cobertura protege así al árbol muerto del oxígeno. Dado que el oxígeno es la principal fuerza impulsora en el proceso de descomposición, la planta asfixiada comenzará a descomponerse mucho más lentamente de lo normal.

Mientras tanto, el agua cargada de minerales o lodo se filtra por los poros y otras aberturas del árbol muerto. Cuando la estructura interna de nuestra planta se descompone, su materia orgánica (fibras de madera) es reemplazada por sílice y otros minerales. Durante un período de unos pocos millones de años, estos minerales cristalizarán. El resultado final es una roca que adquiere la forma y estructura de nuestro árbol original.

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Química asombrosa

El nivel de detalle que encontramos en algunos ejemplos es bastante sorprendente. Se encontraron troncos petrificados con nudos, ramas y hojas bien conservadas. Los cazadores de fósiles también encuentran ocasionalmente troncos con estructuras de raíces adheridas a su base. Además, los anillos de crecimiento se pueden contar en algunos segmentos de troncos petrificados.

También está el tema de la coloración. Las secciones transversales de madera petrificada suelen presentar un arco iris de colores brillantes, por lo que los artistas adoran tanto a los fósiles. Los diferentes tonos se producen a partir de diferentes minerales. Por ejemplo, algunos troncos petrificados tienen un tono rojo o rosa. La hematita interna es la responsable de este tono. Ahora, si hay un color verdoso en su pieza de madera favorita, significa que un mineral llamado “hierro nativo” está dentro del fósil. Y los tonos de negro están asociados con el “oro de los tontos”, también conocido como pirita.

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Encuentra un bosque cerca de ti

Los depósitos de madera petrificada se pueden encontrar en todo el mundo, desde Nueva Zelanda hasta Grecia y Argentina. En los Estados Unidos, hay una madre especialmente famosa en el este de Arizona. El Parque Nacional del Bosque Petrificado está a una hora en coche de Winslow. Hace doscientos veinticinco millones de años, era el sitio de un denso bosque cargado de coníferas y una docena de otras especies de árboles. Los atascos de tráfico solían crearse cuando los árboles muertos caían a los ríos prehistóricos que fluían a través del paisaje. Decenas de estas plantas fueron enterradas rápidamente en sedimentos ricos en sílice y ceniza volcánica.

En el noroeste del Pacífico, hay un bosque petrificado mucho más joven con una historia de origen más dramático. Hace unos 15 millones de años, las erupciones volcánicas enviaron lava fundida a través del centro de Washington. Cerca de la actual ciudad de Vantage, los olmos, sicomoros, coníferas y árboles de ginkgo morían periódicamente y luego se hundían en los lagos locales. Una vez que la lava llegó al agua del lago, se endureció y se convirtió en un colchón de basalto (una roca ígnea, que se forma al enfriar el magma fundido o la lava). Esto involucró a los troncos, protegiéndolos del oxígeno y permitiendo el proceso de petrificación.

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