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¿Cómo será la Tierra en 50.000 años?

¿Cómo será la Tierra en 50.000 años?

El futuro de la Tierra: ¿de la humedad al hielo y la erupción?

Esta erupción volcánica en el volcán Soufriere Hills, en la isla caribeña de Montserrat, es pálida en comparación con lo que cabría esperar de una erupción de supervolcán.

Kevin West / Getty Images

¿Cómo afecta el calentamiento global al escenario de la edad de hielo en nuestro futuro? A la larga, no mucho. Sin embargo, a corto plazo, el calentamiento global puede cambiar drásticamente nuestro mundo. Todos los efectos del calentamiento global se sentirán durante los próximos 200 años, digamos hasta 2.200. En ese momento, los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera serán más altos que en cualquier otro momento de los últimos 650.000 años. [source: Thompson and Than]. El dióxido de carbono evitará que la energía solar regrese al espacio, calentando drásticamente el planeta. Cuando la temperatura media sube, aunque sea unos pocos grados, los glaciares se derriten, el nivel del mar sube y se producen inundaciones costeras. Los océanos también serán más cálidos y ácidos, lo que provocará el colapso generalizado de los arrecifes de coral. Muchas especies marinas estarán amenazadas de extinción, pero no estarán solas. En la Tierra, una cuarta parte de todas las especies de plantas y animales desaparecerán para siempre.

Este será un momento crítico para nuestro planeta de origen y puede parecer que las cosas no pueden empeorar mucho. Desafortunadamente, si los 4 mil millones de años de historia de la Tierra nos dicen solo una cosa, es que el apocalipsis global ocurre si lo prolongas lo suficiente. En 50.000 años, es casi seguro que enfrentaremos una catástrofe épica que cambiará el planeta para siempre. La catástrofe puede tomar la forma de un asteroide o cometa que, después de llegar a la Tierra, acabaría con la vida tal como la conocemos. Los astrónomos estiman que tales impactos ocurren en promedio cada millón de años, por lo que las probabilidades siempre están a nuestro favor, incluso 50,000 años en el futuro. Un cataclismo más probable vendrá de la propia Tierra. Las mismas fuerzas tectónicas que hacen que los continentes deambulen por el mundo también alimentan a los supervolcanes que pueden enviar cenizas y humo a la atmósfera para bloquear los rayos del sol durante 10 a 15 años. Los geólogos creen que estas erupciones ocurren cada 50.000 años, por lo que las probabilidades no están a nuestro favor aquí. [source: Ravilious].

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Ante los efectos de un evento tan devastador como un supervolcán, una Tierra ya encadenada seguramente experimentará una extinción masiva que rivaliza con otras extinciones marcadas en el registro fósil. El más famoso es la extinción que acabó con los dinosaurios a finales del período Cretácico. Pero la desaparición masiva de los dinosaurios palideció en comparación con un evento de extinción que ocurrió a finales del período Pérmico, hace unos 251 millones de años. Al final de la muerte, el 95% de todas las especies marinas y el 70% de todos los vertebrados terrestres estaban extintos. [source: Discovery Earth]. ¿Y puedes adivinar qué causó este asesinato? Sí, fue un supervolcán, más precisamente la erupción de trampas siberianas, lo que afectó el clima global.

Entonces, cuales son las posibilidades Homo sapiens ¿habrá para disfrutar de la Tierra en 50.000 años? Teniendo en cuenta que nuestra especie solo ha existido durante 100.000 años y que la civilización humana más longeva duró solo 3.000 años, parece poco probable que seamos una especie dominante en un futuro lejano.

Sin embargo, los humanos han evolucionado y continúan evolucionando hoy. Algunos científicos estiman que los humanos evolucionaron 100 veces más rápido que en cualquier otro momento de los últimos 10.000 años. [source: Ward]. Las posibilidades, por tanto, son quizás altas de que acumulemos los cambios necesarios para adaptarnos a las condiciones futuras de la Tierra. Una característica interesante en MSNBC llamada “Antes y después de los humanos” describe lo que podría sucederle a nuestra especie en los próximos 1-4 millones de años. Una cosa parece segura: si estamos cerca, no nos veremos ni nos comportaremos como las personas que ahora deambulan por la Tierra.

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Ciclos de Milankovich

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© 2010 HowStuffWorks.com

Predecir el futuro de la Tierra es un poco como predecir el clima: cuanto más miras, más se ve afectada tu precisión. Con base en esta lógica, parece imposible mirar hacia el futuro de 50.000 años y tener alguna posibilidad de tener razón. Aún así, tenemos más de 4 mil millones de años de historia con los que podemos aprender. Cuando miramos la historia de la Tierra a escala geológica, podemos contar con algunos procesos inexorables – evolución, extinción, placas tectónicas, cambio climático – para seguir dando forma a nuestro planeta en el futuro previsible. Echemos un vistazo a algunos de estos procesos para predecir cómo será la Tierra en 50 milenios.

Primero, la Tierra es un planeta que gira sobre su propio eje mientras gira alrededor del sol. Estos movimientos tienen algunas implicaciones para los organismos que intentan sobrevivir en la superficie planetaria. Por ejemplo, la Tierra no solo gira alrededor de su eje, sino también como parte superior. Los astrónomos llaman a esto precesióny esto hace que el eje apunte a diferentes partes del cielo en un ciclo de 26.000 años. En este momento, el Polo Norte apunta a Polaris, la Estrella Polar. En 13.000 años, Vega se convertirá en la nueva Estrella del Norte. En 50.000 años, la Tierra habrá completado dos ciclos de precesión, lo que significa que estaremos exactamente donde estamos hoy, al menos en términos de visualización del cielo nocturno.

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Más significativos son los cambios que ocurren debido a aberraciones en la órbita y la inclinación de la Tierra. Durante un ciclo de 97.000 años, la órbita de la Tierra cambia de una forma predominantemente circular a una forma muy elíptica. Al mismo tiempo, la inclinación del eje de la Tierra cambia algunos grados, de 22,1 grados en un extremo a 24,5 grados en el otro. El efecto combinado de estos movimientos tiene un impacto profundo en la cantidad de energía solar que llega al planeta. Cuando la posición de la Tierra en el espacio es correcta, el planeta experimenta una edad de hielo, un momento en el que los casquetes polares se espesan y cubren más continentes. Históricamente, las edades de hielo han durado unos 100.000 años, con períodos interglaciares más cálidos de unos 10.000 años entre ellos. La Tierra está atravesando actualmente uno de estos períodos interglaciares, pero eventualmente entrará en otra congelación profunda. Muchos científicos creen que la próxima edad de hielo alcanzará su punto máximo en unos 80.000 años. [source: Revkin]. Por lo tanto, en 50.000 años, es probable que el planeta sea un lugar mucho más frío, con casquetes polares acercándose a áreas tan lejanas como la ciudad de Nueva York.

¿Y el calentamiento global? Volveremos a eso más tarde.

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