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El antiguo elemento Bismuto es el rosa del Pepto-Bismol actual.

El antiguo elemento Bismuto es el rosa del Pepto-Bismol actual.

Un cristal de bismuto iridiscente con los colores del arco iris, que muestra la formación escalonada que se produce durante el enfriamiento del líquido al sólido. Kurt Bauschardt / Flickr (CC BY-SA 2.0)

¿Qué tienen en común el dolor de estómago, la sombra y el sistema de riego de su hogar? Los tres involucran un metal iridiscente llamado bismuto.

Es posible que los haya visto a la venta en la tienda de regalos del Museo de Ciencias: cristales de bismuto, generalmente en forma de pequeñas pirámides forjadas en un laboratorio alienígena. Pero el hecho de que el metal bismuto forme cristales escalonados brillantes del color del arco iris cuando se enfría es solo uno de sus mejores trucos; El bismuto es menos denso como sólido que como líquido; a diferencia de muchos metales, es un mal conductor del calor y la electricidad y, a diferencia de la mayoría de los metales pesados, no es tóxico.

Número 83 en la tabla periódica de elementos, el bismuto es un metal plateado quebradizo que se puede encontrar solo en el suelo o mezclado en un compuesto o mineral de otros metales, incluidos estaño, cobre, plomo, plata y oro. De hecho, no extraemos mucho bismuto para obtener bismuto, principalmente porque siempre lo liberamos en nuestras torres como un subproducto de la extracción de estos metales preciosos. Es aproximadamente dos veces más común en la corteza terrestre que el oro.

Aunque el bismuto probablemente se usó en la antigua Mesoamérica y Egipto, el bismuto fue descubierto en Europa alrededor del 1400 a. C. por un alquimista desconocido, quizás tratando, como solían hacer los alquimistas, de convertir el plomo en oro. Pero los antiguos alquimistas occidentales hicieron mucho por nuestra comprensión de la química, y aunque nadie sabe exactamente qué era este metal pálido, pesado y opalescente con un punto de fusión bajo, pronto comenzaron a usarlo para decorar cosas. Pero le tomó doscientos años a alguien entender la diferencia entre bismuto y plomo: fue identificado como separado en 1753 por un químico francés llamado Claude-François Geoffroy.

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¿Cómo usamos el bismuto?

El bismuto es abundante, así que encontramos cosas que hacer con él. Una cosa útil es que no es tóxico y no es un carcinógeno conocido, por lo que podemos aplicarlo en cosas como pintura y maquillaje. Por ejemplo, dado que el bismuto se vuelve amarillo cuando se oxida, el óxido de bismuto se usa como pigmento amarillo para cosméticos y pinturas. El óxido de cloruro de bismuto (III) se utiliza para dar a los cosméticos un efecto nacarado.

Dado que el bismuto tiene un punto de fusión bajo, se utiliza comúnmente en los sistemas de riego: cuando la acumulación de calor en un edificio en llamas calienta la tapa de bismuto del aspersor hasta su punto de fusión (520,52 grados Fahrenheit o 271, 40 grados Celsius), el el metal se derrite y libera agua a las llamas. Aunque los sistemas de riego representan aproximadamente un tercio de la aplicación industrial del bismuto, ahora también se usa en plomería, pesas para escopetas, equipos de pesca, soldaduras y otras cosas que alguna vez estuvieron hechas de plomo tóxico.

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La fama del bismuto: Pepto-Bismol

Quizás la aplicación más extraña del bismuto es su uso en el popular medicamento para el estómago, Pepto-Bismol. Así es, la sustancia de menta rosa que trata la acidez de estómago contiene más de un cuarto de gramo por porción. Pepto-Bismol existe desde hace 80 años y, cuando se trata de antiácidos, es extremadamente único, ya que uno de los principales ingredientes activos es el subsalicilato de bismuto (BSS).

La mayoría de los antiácidos se basan en una base como bicarbonato de sodio, hidróxido de magnesio o carbonato de aluminio o calcio para neutralizar los ácidos del estómago. Todos funcionan de manera ligeramente diferente, pero esencialmente la base llega al estómago e inmediatamente comienza a neutralizar los ácidos dolorosos, convirtiéndolos parcialmente en un gas que luego eructas. Algunos antiácidos contienen solo una base – Tums, por ejemplo, contiene solo carbonato de calcio – mientras que otros, como Alka-Seltzer, contienen una base y un analgésico como la aspirina. Pepto-Bismol contiene el carbonato de calcio básico, pero el analgésico es BSS. Lo que, nuevamente, fue una elección única: probablemente solo hay algunos otros medicamentos en el mercado que lo contienen.

Las sales de bismuto se han utilizado desde aproximadamente 1700 como analgésicos, y aunque la aspirina ha sido mucho más popular durante algún tiempo, la potencia duradera del Pepto-Bismol demuestra que funciona. Porque el BSS es químicamente similar a la aspirina y ambos se descomponen en el cuerpo en el mismo compuesto, ácido salicílico, que tiene propiedades antiinflamatorias y analgésicas. Pero el BSS tiene otros efectos que no se comprenden bien, pero que parecen ayudar al tracto gastrointestinal, por lo que puede usarse para tratar la diarrea y la indigestión.

Pepto-Bismol contiene una concentración muy alta de bismuto, tanto que si tiene unas pocas horas disponibles, puede extraer el metal de las píldoras de Pepto-Bismol. Y si tiene aún más tiempo libre, como unos días, puede usarlo para cultivar cristales de bismuto metálico en su hogar. Es un proceso tedioso y requiere equipo básico de laboratorio de química, pero se nota: incluso si algo parece haber sido cultivado por extraterrestres en una cueva lunar futurista, puede haber venido del laboratorio de cocina de alguien.

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