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Es posible que se haya descubierto la roca más antigua de la Tierra (¡en la Luna!)

Es posible que se haya descubierto la roca más antigua de la Tierra (¡en la Luna!)

El astronauta Edgar D. Mitchell (izquierda) y el astronauta Alan B. Shepard Jr. examinan las muestras lunares de su misión Apolo 14, incluida la muestra más grande, la roca del tamaño de una pelota de baloncesto “Big Bertha”. NASA

El 6 de febrero de 1971, el difunto astronauta Alan Shepard, comandante de la misión Apolo 14 de la NASA, caminaba sobre la luna. Él y su compañero de viaje espacial Edgar Mitchell estaban ocupados recolectando rocas alrededor de una depresión llamada Crater Cone. Para citar al propio Shephard, muchos de ellos eran “campeones instantáneos del tamaño de una mano”, pero la pareja también trajo recuerdos más grandes.

Una piedra del tamaño de una pelota de baloncesto, recogida por Shepard, se ganó el apodo de “Big Bertha”. Oficialmente conocido como “Campeón Lunar 14321”, Big Bertha pesa alrededor de 19 libras (9 kg), lo que la convierte en la roca Apolo 14 más grande traída a la Tierra y la tercera más grande recuperada de una de las misiones Apolo.

Aunque Shepard encontró a Big Bertha en la luna, puede que no sea donde comenzó su historia. La roca es una grieta, una mezcla de fragmentos geológicos llamados “clastos”, que se mantienen unidos por una mezcla similar al hormigón. Una hipótesis publicada recientemente indica que parte de la Gran Berta se formó hace miles de millones de años, aquí mismo en el planeta Tierra. De hecho, a pesar de la conexión lunar, puede representar la “roca terrestre” más antigua jamás descubierta.

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Caso cerrado

Los orígenes de Big Bertha fueron objeto de un estudio publicado el 24 de enero en la revista Earth and Planetary Science Letters. Los autores del artículo incluyen un equipo internacional de geocientíficos que examinaron las rocas lunares adquiridas por el Apolo 14, incluida la muestra lunar 14321. En su mayor parte, los clastos en esta famosa brecha son de color gris oscuro, pero hay algunos. También un color claro que llama la atención.

Está hecho de felsita, una especie de roca volcánica que contiene los minerales feldespato y cuarzo. El bloque gris claro, que tiene 2 centímetros (0,7 pulgadas) de diámetro, también está cargado de pequeños cristales de circón. Muchos circones contienen información vital sobre el medio ambiente, cuándo y dónde se formaron.

Una inspección cuidadosa de los circones en la zona brillante de Grande Berta mostró que los cristales se produjeron a partir de magma rico en oxígeno. Sin embargo, estas rocas fundidas no existen cerca de la superficie de la luna. Para encontrar uno, debes viajar más de 100 millas por debajo de la superficie de la luna, donde Shepard y Mitchell se encontraron con Big Bertha.

Entonces, ¿cómo terminaron estos circones y la rama a la que pertenecen en la superficie? Probablemente hubo un impacto violento. Cuando un meteoro o asteroide golpea un planeta o una luna, puede transportar material enterrado profundamente en la corteza a la superficie.

Y, como se informó anteriormente, Big Bertha fue descubierto en un cráter de impacto. Entonces el caso está cerrado, ¿verdad? Bueno, tal vez no. El cráter del cono, una extensión que mide aproximadamente 250 pies (76 metros) de profundidad y 1,000 pies (304 metros) de diámetro, fue creado hace unos 26 millones de años. Los científicos creen que el episodio violento que dejó atrás esta depresión no pudo haber dragado material geológico a más de 72,4 kilómetros por debajo de la luna.

Pedra Grande Bertha

La piedra grande en el centro de la foto es la muestra lunar 14321, llamada “Big Bertha” y considerada la piedra más antigua jamás descubierta en la Tierra.

NASA

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Como en casa en Clast

Obviamente, el cúmulo de filitas de Big Bertha podría provenir de las profundidades de una bolsa de magma lunar. Pero no parece probable. Los autores del estudio creen que un escenario diferente es mucho más plausible.

A unos 19 kilómetros por debajo de la superficie del planeta Tierra, hay un suministro de magma oxidado. Este es exactamente el tipo de materia prima que probablemente produjo zirconia cúbica en el punto brillante de Big Bertha. Y, por cierto, los cristales de circón tienen la útil costumbre de preservar los isótopos de uranio. Se pueden usar para la datación radiométrica, un proceso que nos dice que la clase de felsita tiene entre 4.0 y 4.1 mil millones de años.

Junte las dos pistas y emergerá una línea de tiempo del evento potencial. Según la hipótesis que defiende el estudio, el magma que se encuentra a 19 kilómetros por debajo de la corteza continental terrestre se endureció en este cúmulo hace entre 4.0 y 4.100 millones de años.

Sabemos que nuestro planeta fue asediado por meteoritos durante este período (un proceso que creó muchos granitos muy antiguos). Los impactos repetidos habrían acercado el choque cada vez más cerca de la superficie hasta que un proyectil finalmente golpeó la Tierra con la fuerza suficiente para lanzar la phellita al espacio.

Se estima que hace 4 mil millones de años nuestra luna estaba aproximadamente tres veces más cerca de la Tierra de lo que está hoy. Presumiblemente, el fragmento distante llenó el espacio y aterrizó en el satélite natural. Pero la caída de meteoritos también acosa a la luna. Hace unos 3.900 millones de años, uno de estos impactos derritió parcialmente el clastos y lo llevó por debajo de la superficie lunar, donde se fusionó con otros clastos y se convirtió en parte de una brecha.

Finalmente, hace 26 millones de años, el ataque de un asteroide que generó el cráter Cone liberó a Big Bertha, empujándola hacia donde Alan Shepard fue y agarró la roca en un día histórico en 1971. ¡Qué viaje más loco!

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Cuestión de tiempo

Si el fragmento félsico realmente tuviera origen terrestre, entonces, irónicamente, podría ser la roca más antigua conocida en el planeta Tierra. El gas de 4.03 mil millones de años de los Territorios del Noroeste de Canadá tiene una edad comparable. En Quebec, el cinturón de piedra verde de Nuvvuagittuq tiene al menos 3.900 millones de años. Y en Jack Hills, Australia Occidental, los científicos han identificado circones que se formaron hace unos 4,37 mil millones de años. Pero estos cristales aparentemente se separaron de sus rocas originales en algún momento. Por otro lado, el coautor del estudio, David A. Kring, le dijo a la revista Science que el filete félsico de Big Bertha y sus circones se formaron simultáneamente.

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