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La NASA y SpaceX pasarán a la historia con el lanzamiento al espacio humano

La NASA y SpaceX pasarán a la historia con el lanzamiento al espacio humano

Los astronautas de la NASA Bob Behnken, izquierda, y Doug Hurley, vestidos con trajes espaciales SpaceX, caminan por el brazo de acceso de la tripulación que conecta la torre de lanzamiento a la nave espacial SpaceX Crew Dragon durante un ensayo general en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida en enero. 17 de febrero de 2020. SpaceX

Por primera vez desde 2011, los astronautas de la NASA volverán una vez más al espacio desde suelo estadounidense. Los astronautas veteranos Robert Behnken y Douglas Hurley se reunirán con la Estación Espacial Internacional después del despegue el 27 de mayo de 2020 desde el Centro Espacial Kennedy en Merritt Island, Florida.

Para lograrlo, pilotarán una nave espacial Crew Dragon lanzada a órbita por un cohete Falcon 9, ambos diseñados y fabricados por SpaceX, la organización fundada en 2002 por el empresario Elon Musk. Con suerte, esta misión convertirá a SpaceX en la primera empresa privada en llevar astronautas al espacio.

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Un legado interrumpido

La noticia del robo fue anunciada por primera vez en abril por el administrador de la NASA, Jim Bridenstine. Durante una serie de conferencias de prensa virtuales celebradas el viernes 1 de mayo, Bridenstine, y otras figuras clave que representan a la NASA y SpaceX, hablaron sobre la tarea sin precedentes de Crew Dragon.

“Esta es una misión de alta prioridad para los Estados Unidos de América”, dijo Bridenstine a los medios. “Como nación, no hemos tenido acceso a la Estación Espacial Internacional durante nueve años. Al mismo tiempo, teníamos astronautas estadounidenses a bordo. [International Space Station] durante 20 años consecutivos. “

Con 109 metros de largo, la Estación Espacial Internacional es el objeto más grande creado por el hombre en la órbita de la Tierra. Las tripulaciones estacionadas en el barco llevan a cabo una amplia gama de experimentos de baja gravedad.

La Estación Espacial Internacional le debe mucho al programa de transbordadores espaciales de la NASA. Iluminada en verde por el entonces presidente Richard M. Nixon en 1972, esta iniciativa le dio al mundo su primera nave espacial reutilizable. De 1981 a 2011, la NASA colocó astronautas en órbita en naves espaciales estadounidenses. A menudo se utilizaron para transportar partes de la Estación Espacial Internacional durante su construcción.

El 21 de julio de 2011, la era del transbordador espacial terminó cuando el Atlantis Orbiter regresó de su misión final. Con el final del programa, los astronautas destinados a la ISS se volvieron adictos a los cohetes Soyuz rusos.

Entonces, la ley de la oferta y la demanda se hizo cargo. Durante casi una década, ningún otro cohete ha podido enviar personas a la Estación Espacial Internacional. Todos los astronautas de esta estación se lanzarían desde el cosmódromo de Baikonur en Kazajstán, un puerto espacial alquilado por el gobierno ruso. Y en abril de 2020, los rusos pedían 86 millones de dólares para incluir astronautas extranjeros en sus misiones Soyuz.

Otro lanzamiento del cohete Soyuz está programado para octubre, y Bridenstine dice que la NASA está actualmente en negociaciones para reservar un asiento. Sin embargo, se espera que SpaceX Crew Dragon ponga fin a este monopolio de los vuelos espaciales.

“Nosotros queremos [Russian-American] “Bridenstine explicó.” Asistimos a un día en el que los cosmonautas rusos pueden lanzar cohetes estadounidenses y los astronautas estadounidenses pueden lanzar cohetes rusos.

Dragón de la tripulación de SpaceX

Ilustración del cohete SpaceX Crew Dragon y Falcon 9 durante la prueba de vuelo abortada sin equipar de la compañía para el Programa de Tripulación Comercial de la NASA.

SpaceX

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Dragones en el espacio

Por el momento, SpaceX y la Estación Espacial Internacional tienen algo de historia. Con vehículos no tripulados, la empresa suministra el laboratorio orbital desde 2012.

Crew Dragon participó en un ensayo general en marzo de 2019, cuando salió de Merritt Island en el morro de un cohete SpaceX Falcon-9 y ancló de forma autónoma en la Estación Espacial Internacional. Cinco días después de su partida, Dragon Crew regresó a la Tierra y se sumergió en el Océano Atlántico a 230 kilómetros de la costa este de Florida.

Pero los únicos pasajeros de este viaje fueron un juguete de felpa con forma de tierra y un maniquí llamado “Ripley”. Esta vez, veremos cómo se comporta Dragon Crew cuando los astronautas reales están a bordo.

“El Dragón será completamente autónomo”, dijo el director de misión de la tripulación de SpaceX, Benjamin Reed, en la conferencia del 1 de mayo. “La espera es [that] puede transportar con seguridad a la tripulación a la estación y llevarlos a casa sin intervención directa. “

A pesar de esto, se espera que Hurley y Behnken tomen el control durante un corto período de tiempo y, como explica el subdirector de la NASA, Steve Stich, “vuelen con la mano” antes de que aterrice el Crew Dragon. Podrán dirigir el barco utilizando pantallas táctiles o interruptores físicos (ambas opciones están disponibles) para ciertas partes del viaje. A bordo, la tripulación esperaba probar componentes como los propulsores de maniobra y el sistema de control ambiental.

Y luego tenemos los trajes espaciales. Diseñado por SpaceX, Reed dice que estas maravillas portátiles son trajes de una pieza diseñados para proporcionar oxígeno a los astronautas, proporcionar la temperatura adecuada y mantener la presión. “Los trajes también tienen un sistema de comunicación integrado para que la tripulación pueda comunicarse usando sus cascos”, agregó. Los trajes espaciales se colocan en las sillas del Crew Dragon cuando el usuario se sienta.

Simulador de vuelo SpaceX

Los astronautas de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley (al frente) se ven aquí en el simulador de vuelo de la nave espacial SpaceX Crew Dragon.

SpaceX

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Preparándose para COVID-19 y más allá

Ni Behnken ni Hurley son ajenos a la órbita baja de la Tierra. Behnken ha acumulado más de 708 horas en el espacio y Hurley fue miembro de la última tripulación de la era del transbordador espacial de la NASA en 2011. Pero cada misión presenta sus propios desafíos. Como el resto del mundo, la NASA, SpaceX y estos dos astronautas tuvieron que hacer cambios durante el brote de coronavirus.

“Por supuesto, con la pandemia de COVID-19, estamos tomando precauciones adicionales para todos los equipos que apoyan el lanzamiento y todas las fases del vuelo”, dijo Stich. SpaceX y la NASA han implementado protocolos de distancia social (como mantener las mesas a 6 pies o 1,82 metros de distancia) en sus respectivas salas de control.

Durante este período, la tripulación ocupa un lugar importante. “Minimizamos el contacto con [Hurley and Behnken] Hace semanas … se hizo mucho entrenamiento virtualmente “, explicó Stich. Los astronautas también observarán alrededor de 40 antes del vuelo del 16 de mayo hasta el lanzamiento del 27 de mayo.

“No es sólo la seguridad de Bob y Doug, sino también la seguridad de la tripulación a bordo de la Estación Espacial Internacional”, dijo Kathy Lueders, directora de programas del equipo comercial de la NASA, en la conferencia.

Actualmente, tres astronautas, dos estadounidenses y un ruso, viven y trabajan a bordo de la Estación Espacial Internacional. La duración de la estadía de Behnken y Hurley en las instalaciones se determinará en una fecha posterior; puede tardar de cinco a 30 días.

Cuando llega el momento de irse a casa, Crew Dragon debe desconectarse de forma independiente y entregar su carga humana a Florida (al otro lado del Atlántico).

Existe una larga y orgullosa tradición de reunir a civiles cerca del Centro Espacial Kennedy para presenciar los lanzamientos de cohetes. Desafortunadamente, la NASA está desanimando a las personas a seguir en este punto por temor a propagar o contraer COVID-19.

Sin embargo, puede iniciar sesión y ver el lanzamiento en línea. Por quinta vez en la historia, los astronautas de la NASA probarán un nuevo tipo de nave espacial. Si Behnken y Hurley logran los objetivos de su misión, aún podemos ver una era dorada del turismo espacial y la innovación: la industria privada asume roles de desarrollo adoptados durante mucho tiempo por los gobiernos.

“Este es realmente el siguiente paso importante en la comercialización de la órbita terrestre baja y la creación de una economía de órbita terrestre verdaderamente viable en la que la NASA es uno de los muchos clientes”, dijo Bridenstine.

lanzamiento de spacex

Un cohete SpaceX Falcon 9 despega del Complejo de Lanzamiento 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida el 19 de enero de 2020, transportando la nave espacial Crew Dragon durante la prueba de abandono de vuelo no calificado de la compañía.

NASA / Tony Gray

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