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Las plantas pueden defenderse convirtiendo a las orugas en caníbales.

Las plantas pueden defenderse convirtiendo a las orugas en caníbales.

UNO Helicoverpa Armigerous oruga fotografiada encima de una fresa. Una nueva investigación ha observado lo mismo Spodoptera exigua orugas que se convierten en canibalismo después de encontrar cierto compuesto en las hojas de tomate. Martius / Flickr / CC BY-2.0

Para los jardineros, pocas cosas son tan irritantes como una oruga hambrienta. Esto es especialmente cierto cuando se come una cosecha de tomate. Ahora, los científicos han observado una solución de control de plagas que explora los mecanismos de defensa de las plantas, llevando a las orugas al extremo y convirtiéndolas en caníbales, como se detalla en una nueva investigación.

“En lugar de ser flores de pared esperando que suceda la vida, las plantas responden al medio ambiente con poderosas defensas”, dijo John Orrock, profesor de biología integrada en la Universidad de Madison-Wisconsin, en un comunicado. “Y estas presas hacen que las orugas sean más propensas a comerse otras orugas”.

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El estudio, publicado en Nature Ecology & Evolution, trató de determinar si un tomate podía saber tan mal que una oruga comería sola. La respuesta, dice Orrock, es un “sí” definitivo.

Dado que las plantas no pueden escapar del peligro, han desarrollado otras defensas. Algunos, como los tomates, liberan sustancias químicas como el jasmonato de metilo, que no solo saben mal para las plagas, sino que también alertan a sus vecinos frondosos sobre los problemas. Mientras que otras plantas absorben los productos químicos, piden una solución: producir grandes cantidades de disuasores químicos, en caso de que las plagas los llamen.

Esta no es la primera vez que los científicos han visto insectos y orugas permitiéndose el canibalismo, pero es la primera vez que han medido cómo comer una planta en particular puede estimular el hábito.

Para probar este impedimento, los investigadores rociaron varias plantas de tomate con un control de efecto cero, una concentración baja de jasmonato de metilo o una concentración alta de jasmonato de metilo y luego agregaron remolacha (Spodoptera exigua), las orugas que se convierten en pequeñas mariposas de sauce moteadas, al compost. Las orugas cuya única comida era un tomate espolvoreado con jasmonato de metilo decidieron que preferían comerse a sus compatriotas. De hecho, cuanto menos metil jazmín hay en un tomate, es más probable que coma una oruga, pero fue solo cuando no se agregó metil jazmín que la oruga masticaba sus hojas para siempre.

Un segundo experimento que utilizó orugas vivas y congeladas, así como tomates con niveles variables de jasmonato de metilo, produjo resultados similares. “Desde el punto de vista de la planta, este es un resultado bastante regular, convirtiendo a los herbívoros uno encima del otro”, dijo Orrock. “Los caníbales no solo benefician a la planta al comer herbívoros, sino que los caníbales tampoco tienen mucho apetito por el material vegetal, probablemente porque ya están hartos de comer otras orugas”.

“El siguiente paso en este trabajo”, dijo Orrock, “es determinar si el canibalismo acelerado disminuiría o aumentaría la tasa de propagación de insectos patógenos”.

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