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¿Podemos detectar agua en exoplanetas?

¿Podemos detectar agua en exoplanetas?

Brillante en magenta oscuro, el exoplaneta GJ 504b, que se muestra aquí con una representación artística, pesa aproximadamente cuatro veces la masa de Júpiter.

NASA / S. Wiessinger Goddard Space Flight Center

Cuando se trata de astronomía, los buenos tiempos no son tan antiguos. Hemos estudiado los cielos durante siglos, pero nuestra tecnología está mejorando aún más. Aunque descubrimos solo un exoplaneta (es decir, un planeta sin el apoyo de nuestro sistema solar) por primera vez en 1992, los científicos fueron muy rápidos en encontrar formas de determinar la composición de algunos primos lejanos en la Tierra. [source: Encyclopedia Brittanica].

En ese momento, podríamos determinar si un planeta tenía agua con solo verlo pasar a través de su estrella anfitriona durante la órbita o recopilando datos de imágenes de planetas lo suficientemente lejos de sus estrellas anfitrionas. [source: Caltech]. Funcionó bien, pero (afortunadamente para nosotros) había muchos planetas fantásticos para explorar que simplemente no se ajustaban a esa descripción específica.

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Lo que realmente necesitábamos era una forma de ver los planetas, fuera de períodos y configuraciones súper específicos, que nos diera el mismo concepto de de qué está hecha la atmósfera de un planeta y si el agua es uno de ellos. Pero, ¿qué tan bien podemos ver la luz de un planeta o una estrella cuando no podemos seguir su tránsito? Estamos mirando la luz no visible que emite en el espectro infrarrojo. Esta información se puede comparar con datos de modelos para recopilar todo tipo de información sobre el planeta.

Tomemos el ejemplo del planeta Tau Boötis b. Encontrado en 1996, Tau Boötis fue el primer planeta descubierto no al observar su tránsito (no pasa frente a su estrella), sino al darse cuenta de que tenía una pequeña atracción en su estrella. Gracias a esta nueva técnica espectroscópica, los científicos pudieron confirmar su órbita.

Y ahí es donde entra el agua. Los científicos también pudieron usar espectroscopía infrarroja para observar cambios en la velocidad radial (un análisis del espectro de luz) para determinar la presencia de agua. Diferentes moléculas absorben luz en diferentes longitudes de onda; analizando espectros específicos, los científicos pueden concluir qué moléculas están presentes [source: Caltech].

Entonces no, no enviamos sondas para gases de exoplanetas y esperamos que regresen con vasos de agua. Y aunque los telescopios como el telescopio espacial James Webb (que se lanzará en 2018) brindan mucha más información sobre planetas aún más “hospitalarios” (léase: amigos del agua), telescopios que te permitirán observar rápidamente las condiciones que indican el agua de un El planeta todavía está muy lejos.

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