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¿Por qué el océano tiene diferentes colores en diferentes lugares?

¿Por qué el océano tiene diferentes colores en diferentes lugares?

Modelos actuales del suroeste del Océano Índico vistos por el satélite SeaWiFS. Además de los nutrientes de los suelos de las islas volcánicas y el flujo de aves marinas y sellando el guano de la lluvia, estamos viendo altas concentraciones de clorofila y fitoplancton, que tiñen el agua de verde en algunos lugares. SeaWiFS

Alguien que mira el océano frente a la costa de Maine ve sombras muy diferentes que alguien que mira el océano desde una playa soleada en una isla griega. Entonces, ¿por qué el océano tiene tantos tonos de azul?

Primero, como señala el oceano Gene Carl Feldman de la NASA, “El agua del océano no es azul, es clara. El color de la superficie del océano se basa en gran medida en la profundidad, lo que hay en él y lo que hay dentro. Y debajo”.

Obviamente, un vaso de agua aparecerá claro cuando la luz visible lo atraviese con poca o ninguna obstrucción. Pero si un cuerpo de agua es lo suficientemente profundo como para no reflejar la luz hacia el fondo, aparecerá azul. La física básica explica por qué: la luz solar se compone de un espectro de diferentes longitudes de onda. Las longitudes de onda más largas aparecen a nuestros ojos como rojas y naranjas, mientras que las más cortas aparecen como azules y verdes. Cuando la luz solar llega al océano, interactúa con las moléculas de agua y puede absorberse o esparcirse. Si no hay nada en el agua más que moléculas de agua, es más probable que la luz de longitudes de onda más cortas golpee algo y se propague, haciendo que el océano parezca azul. Las porciones rojas más largas de la luz solar, por otro lado, se absorben cerca de la superficie.

La profundidad y la profundidad del océano también afectan si la superficie se ve azul oscuro, como en partes del Atlántico, o arroja un brillo de zafiro, como en los trópicos. “En Grecia, el agua tiene un hermoso color turquesa porque el fondo es arena blanca o piedras blancas”, explica Feldman. “Lo que pasa es que la luz se apaga y la luz azul se apaga, llega al fondo y luego se refleja para que puedas crear ese hermoso color azul en el agua”.

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El color refleja la salud del océano.

Y luego está el hecho de que el océano rara vez está limpio, pero está lleno de plantas y animales diminutos o lleno de sedimentos en suspensión o contaminantes. Los oceanógrafos controlan el color del océano mientras los médicos leen los signos vitales de sus pacientes. El color que se ve en la superficie del océano refleja lo que está sucediendo en sus vastas profundidades.

Feldman, con base en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Maryland, estudia las imágenes obtenidas por el satélite Sea-Viewing Wide Field-of-View Sensor (SeaWiFS), lanzado en 1997. Desde su posición, a más de 644 kilómetros (400 millas) por encima del Tierra, el satélite detecta vórtices de colores oceánicos similares a los de Van Gogh. Los modelos no solo son fascinantes, sino que también reflejan los lugares donde los sedimentos y la escorrentía pueden convertir el agua en un color marrón opaco y donde las plantas microscópicas, llamadas fitoplancton, se unen en aguas ricas en nutrientes, a menudo tiñéndolas de verde.

El fitoplancton usa clorofila para capturar la energía del sol para convertir el agua y el dióxido de carbono en compuestos orgánicos. A través de este proceso, llamado fotosíntesis, el fitoplancton genera aproximadamente la mitad del oxígeno que respiramos. Mientras que la mayoría del fitoplancton le da al agua de mar un tono verde, algunos le dan un tono amarillo, rojo o marrón, dice Feldman.

Los océanos con altas concentraciones de fitoplancton pueden aparecer de azul verdoso a verde, dependiendo de la densidad. El agua verdosa puede no parecer atractiva, pero, como dice Feldman, “sin fitoplancton, no estaríamos aquí”. El fitoplancton es la base de la red alimentaria y la principal fuente de alimento del zooplancton, pequeños animales que comen los peces. Los peces son devorados por animales más grandes, como ballenas y tiburones.

Es cuando los océanos se contaminan por la escorrentía que la cantidad de fitoplancton puede alcanzar niveles nocivos para la salud. El fitoplancton se alimenta de contaminantes, florece y muere, hundiéndose para descomponerse en un proceso que agota el oxígeno del agua.

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El efecto del cambio climático

En los últimos 50 años, las áreas oceánicas sin oxígeno se han más que cuadriplicado a un área del tamaño de la Unión Europea: 1,728,099 millas cuadradas (4,475,755 kilómetros cuadrados), según un estudio publicado en enero de 2018 en la revista Science. Parte de la causa puede ser un aumento de la temperatura del océano debido al cambio climático, ya que el agua más cálida contiene menos oxígeno. En las zonas costeras, se sospecha que la causa es la floración del fitoplancton. El fitoplancton puede servir como la base de la cadena alimentaria del océano, pero, como dice Feldman, “demasiado bueno no es algo bueno”.

En un mapa en la pared de la oficina de Feldman hay un marcador que muestra lugares donde hay poca interferencia humana y el agua del océano es quizás la más clara del planeta. En esta región, frente a la Isla de Pascua, en el sureste del Océano Pacífico, el agua es profunda y extraordinariamente clara debido a su ubicación en medio de un gigantesco vórtice oceánico o gran corriente circular. Su ubicación central significa que hay una mezcla mínima de las capas del océano y que los nutrientes no son empujados desde el fondo. La pureza del agua aquí, junto con su profundidad, hace que el océano aquí parezca un índigo más profundo que quizás en otros lugares.

“La luz sigue desvaneciéndose, desvaneciéndose; no hay nada que se refleje”, dice Feldman, “Este es el azul más profundo que jamás hayas visto”.

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