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Porque las moscas de la fruta fueron los primeros animales en el espacio

Porque las moscas de la fruta fueron los primeros animales en el espacio

Las moscas de la fruta todavía se utilizan comúnmente en la investigación espacial. La misión de reabastecimiento de combustible más reciente de la Estación Espacial Internacional el 2 de abril de 2018 incluyó nuevos equipos importantes para la investigación de las moscas de la fruta. NASA

El 20 de febrero de 1947, la humilde mosca de la fruta fue audazmente a donde ninguna criatura terrestre había ido antes. De todas las cosas, el viaje histórico se realizó en un cohete diseñado originalmente por los nazis.

Al final de la Segunda Guerra Mundial, los soldados estadounidenses se apoderaron de varios misiles balísticos V-2 alemanes, junto con piezas suficientes para suministrar 300 vagones. Los V-2 eran armas de alta tecnología de largo alcance, capaces de volar a una velocidad máxima de 3500 millas por hora (5632 kilómetros por hora) y alcanzar objetivos de hasta 321 kilómetros.

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El ejército del tío Sam se dio cuenta de que los V-2 tenían un gran potencial científico. En 1946, el ejército comenzó a probarlos en el campo de tiro de rifle de White Sands en Nuevo México. Aun así, había interés en la posibilidad de algún día colocar a un hombre en el espacio. Pero primero, había que responder a algunas cuestiones técnicas importantes. Para empezar, los científicos se preguntaron si la exposición a la radiación cósmica dañaría a los futuros astronautas.

A partir de 1946, el ejército lanzó una serie de muestras biológicas al espacio en cohetes V-2. Las semillas de maíz, centeno y otras plantas se enviaron al cielo, a menudo alcanzando alturas de 130 kilómetros o más sobre el suelo. La mayoría, pero no todos, fueron recuperados después del lanzamiento y examinados por científicos que trabajan con la Marina de los Estados Unidos.

Según la Oficina de Investigación Naval, el campo de misiles White Sands no pudo enviar animales al espacio hasta 1947. El 20 de febrero de ese año, un V-2 cargado con moscas de la fruta viajó 109 kilómetros por el aire. Actualmente, la NASA reconoce la altitud de 100 kilómetros (66 millas) como el punto donde comienza oficialmente el espacio. Por lo tanto, se considera que estos insectos son los primeros animales en visitar la Última Frontera.

¿Por qué se eligieron las moscas de la fruta para el viaje cósmico? Genéticamente, su especie tiene mucho más en común con Homo sapiens de lo que piensas. Aproximadamente el 75% de todos los genes patógenos presentes en los seres humanos tienen análogos en el código genético de la mosca de la fruta. Por lo tanto, el estudio de las moscas de la fruta puede enseñarnos mucho sobre nuestra composición genética, que es una de las principales razones por las que los insectos son tan populares entre los investigadores en biología. Esa es también la razón por la que White Sands Missile Range quería ver qué les sucedería en el espacio.

Cuando el V-2 aterrizó en la Tierra, una cápsula que contenía las moscas de la fruta se rompió y un paracaídas cayó lentamente al suelo en Nuevo México. Los científicos se sintieron aliviados al ver que las moscas aún estaban vivas. Lo más importante es que la radiación cósmica no tuvo ningún efecto genético sobre ellos. En otras palabras, los insectos no han mutado en el espacio. Esto animó a los biólogos a lanzar más animales en viajes V-2. Cuando se fundó la NASA en 1958, Estados Unidos envió muchos hámsteres, ratas y monos al espacio (desafortunadamente muchos de ellos no regresaron con vida).

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