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¿Qué es un virus y cómo se convierte en un peligro para la vida humana?

¿Qué es un virus y cómo se convierte en un peligro para la vida humana?

¿Cómo funciona un virus?

© 2010 HowStuffWorks.com

Para comprender los virus, puede ser útil considerar al emperador francés Napoleón Bonaparte. A principios del siglo XIX, Bonaparte invadió gran parte de Europa para establecer el dominio francés en el continente. También es conocido por su baja estatura (por injusta que sea esa reputación).

Como nuestra idea de Napoleón, los virus son muy pequeños: 100 veces más pequeños que las bacterias promedio, tan pequeños que no se pueden ver con un microscopio normal. Los virus solo pueden ejercer influencia invadiendo una célula, porque no son estructuras celulares. No tienen la capacidad de replicarse por sí mismos, por lo que los virus son solo pequeños paquetes de genes de ADN o ARN envueltos en una capa de proteína, en busca de una célula que “puedan dominar”.

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Los virus pueden infectar a todos los seres vivos, desde plantas y animales hasta las bacterias más pequeñas. Por esa razón, todavía tienen el potencial de ser peligrosos para la vida humana. Sin embargo, solo se vuelven verdaderamente insidiosos cuando infectan una célula del cuerpo. Esta infección puede manifestarse de varias formas: a través del aire (al toser y estornudar), a través de insectos vectores como los mosquitos o mediante la transmisión de fluidos corporales como la saliva, la sangre o los espermatozoides.

Después de que un virus infecta una célula, intenta tomar el control total de su anfitrión, al igual que Napoleón propagó la gripe francesa a todos los países en los que luchó. Un virus alojado en una célula se replica y se reproduce a sí mismo tanto como sea posible; con cada nueva replicación, la célula huésped produce más material viral que material genético normal. Si no se marca, el virus hará que la célula huésped muera. Los virus también se propagarán a las células vecinas y comenzarán el proceso nuevamente.

El cuerpo humano tiene algunas defensas naturales contra los virus. Una célula puede desencadenar una interferencia de ARN al detectar una infección viral, que actúa disminuyendo la influencia del material genético del virus en relación con el material normal de la célula. El sistema inmunológico también interviene cuando identifica un virus, produciendo anticuerpos que se unen al virus y lo hacen incapaz de replicarse. El sistema inmunológico también libera células T, que actúan para matar el virus. Los antibióticos no tienen ningún efecto sobre los virus, aunque las vacunas proporcionan inmunidad.

Desafortunadamente para los humanos, algunas infecciones virales abruman el sistema inmunológico. Los virus pueden evolucionar mucho más rápido que el sistema inmunológico, lo que les da una ventaja en la reproducción ininterrumpida. Y algunos virus, como el VIH, actúan principalmente engañando al sistema inmunológico. Los virus causan muchas enfermedades, como resfriados, sarampión, varicela, VPH, herpes, rabia, SARS y gripe. Aunque son pequeños, tienen mucho peso y, en ocasiones, no pueden ser enviados al exilio.

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