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┬┐Qu├ę tan incompleto es el registro f├│sil?

┬┐Qu├ę tan incompleto es el registro f├│sil?

Los fósiles conservan el pasado antiguo. Vea más fotos de dinosaurios.

Albert J. Copley / Photodisc / Getty Images

Los biólogos sistemáticos cultivan un huerto único. Siguiendo los pasos de Charles Darwin, crecen árboles filogenéticos – diagramas de ramificación que representan líneas de ascendencia evolutiva hacia un ancestro común.

También conocido como filogenia, estos conjuntos de líneas y clasificaciones ilustran la biodiversidad con diferentes especificidades, desde organismos únicos hasta clasificaciones taxonómicas más amplias, como reinos y dominios. Con cada árbol, estos biólogos se acercan a descubrir algo aún más grande: un modelo de vida en cuatro dimensiones.

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Los científicos usan una variedad de herramientas para reconstruir el Árbol de la Vida. Dependen mucho de cladístico, un método para formular hipótesis sobre las relaciones entre organismos. Piense en ello como la creación de un árbol genealógico con espacios en blanco para antepasados ​​desconocidos. También están recurriendo a la secuenciación molecular, donde revelan la jerarquía de relaciones entre diferentes organismos, comparando sus detalles moleculares. Piense en un árbol genealógico nuevamente, pero esta vez use evidencia de ADN para determinar qué va en cada lugar del gráfico. Y, por supuesto, está el registro fósil: los restos mineralizados de formas de vida anteriores atrapadas en la propia Tierra.

Sin embargo, el registro fósil está bastante incompleto. Aquí está una de las principales razones: el sedimento debe cubrir los restos de un organismo para que comience el largo proceso de fosilización. La mayoría de los organismos se descomponen antes de que eso suceda. La probabilidad de fosilización aumenta si se descubre que el organismo existe en grandes cantidades o vive en o alrededor de sedimentos. Por ejemplo, los trilobites, antiguos artrópodos marinos, cumplían con ambos criterios, por lo que son fósiles muy comunes. LA Tiranosauro Rexsin embargo, es mucho más raro. Era grande y habitaba la tierra y, siendo el principal depredador, representaba un porcentaje mucho menor de la población.

Además, los fósiles se pueden incrustar en piedra, pero están lejos de ser impermeables. Como todas las rocas, se desgastan, se derriten y se fragmentan. Teniendo en cuenta todos los fósiles que no hemos descubierto junto con los que no podemos descifrar correctamente (por fosilización parcial o tecnología insuficiente), el registro fósil se vuelve aún más fragmentado.

Por lo tanto, al igual que los huesos mineralizados, el registro fósil es una estructura incompleta que los científicos enriquecen con métodos adicionales. Aunque la cladística, la secuenciación molecular y el registro fósil muestran diferentes conjuntos de datos, los biólogos sistemáticos a menudo encuentran patrones similares de diversificación en los tres. En otras palabras, los tres métodos se complementan entre sí y pintan una imagen coherente de cómo debería verse el Árbol de la Vida.

El registro fósil se vuelve cada vez más incompleto cuanto más intentamos retroceder en el tiempo. Incluso los organismos más recientes no aparecen. Por ejemplo, los moluscos de agua dulce de la clase Bivalvia sufren de un grado incompleto de hasta un 45% en algunas subclases. [source: Valentine et al.]. También se desconocen vínculos importantes en el registro fósil, al igual que los últimos ancestros comunes que vinculan phyla completo. La investigación sobre el proceso de fosilización continúa arrojando luz sobre cuán malos son los registros.

Por lo tanto, considerado de forma aislada, el registro fósil está marcadamente ausente en muchas áreas. Sin embargo, al igual que las huellas dactilares en la escena del crimen, es solo una pieza del rompecabezas. Los fósiles, la secuenciación cladística y molecular trabajan juntos para formar una imagen más grande que documente correctamente la evolución de la vida. [source: Benton et al.].

Explore los enlaces de la página siguiente para obtener más información sobre los fósiles y la evolución.

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