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Richard Charles Lewontin

Richard Charles Lewontin

Lewontin, Richard Charles (1929-), un genetista evolutivo estadounidense, introdujo el estudio de la genética de poblaciones moleculares en la década de 1960. Lewontin continuó su trabajo sobre la teoría matemática de la genética de poblaciones y la determinación experimental de poblaciones. Estructura genética de poblaciones naturales. Crítico abierto de los abusos de la ciencia en general y de la genética en particular, ha escrito varios libros que vinculan la genética y la evolución con problemas sociales.

Lewontin nació en Nueva York. Después de graduarse en biología en Harvard (1951), Lewontin obtuvo una maestría en estadística (1952) y un doctorado en zoología (1954) en la Universidad de Columbia. En la escuela de posgrado, fue miembro universitario de la National Science Foundation (1952-1953, 1953-1954).

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Lewontin comenzó su carrera académica como profesor asistente de genética en North Carolina State College (1954-1958), luego se unió a la facultad de la Universidad de Rochester en 1958. Durante los siguientes seis años, se convirtió en profesor asistente de biología. Obtuvo una beca Fulbright y una beca postdoctoral senior de la National Science Foundation (1961-1962).

En 1964, Lewontin fue nombrado profesor de biología en la Universidad de Chicago. Al año siguiente, se convirtió en coeditor de The American Naturalist, cargo que ocupó hasta 1969. Durante sus años universitarios, recibió una segunda beca posdoctoral superior nacional. Science Foundation (1971-1972) y fue Decano Asociado de la National Science Foundation. División de Ciencias Biológicas (1966-1968) y Presidente del Programa de Biología Evolutiva (1968-1973). En 1973, se incorporó al Departamento de Organismo y Biología Evolutiva de la Universidad de Harvard como profesor de Zoología y profesor de Biología Alexander Agassiz (1973-1999). En 1999, Alexander Agassiz fue nombrado profesor de investigación en el Museo de Zoología Comparada de Harvard.

Los primeros trabajos de Lewontin, estudios pioneros de la variación genética en las moscas de la fruta, lo impulsaron a la categoría científica. Además de descubrir una técnica para medir el grado de variación dentro del ADN de especies aparentemente homogéneas, fue uno de los primeros en proponer la aplicación de la teoría de juegos a problemas evolutivos. Junto con la investigación concomitante en humanos de Harry Harris, el trabajo de Lewontin demostró que la cantidad de variación genética en la naturaleza proporcionó “la sustancia de la evolución” sobre la que podría operar la selección natural.

El trabajo reciente de Lewontin utiliza técnicas como electroforesis en gel, inmunología, huellas de proteínas, sensibilidad al calor y secuenciación de ADN para caracterizar la variación genética en poblaciones naturales de diferentes especies de organismos. El laboratorio de Lewontin detectó y midió la frecuencia de diferentes alelos (formas de un gen responsable de la variación hereditaria) en una gran cantidad de loci genéticos en diferentes organismos y caracterizó con precisión la cantidad y el tipo de variación. Para determinar las fuerzas que controlan la variación, su equipo aplica varias técnicas experimentales tanto en el laboratorio como en la naturaleza para medir la selección natural, determinar el grado de migración entre poblaciones y estudiar la estructura reproductiva de las poblaciones naturales. A partir de estas mediciones, esperan reconstruir la dinámica de la evolución de las variaciones genéticas. Utilizando herramientas matemáticas analíticas, métodos numéricos y simulaciones por computadora, su equipo también realiza estudios teóricos para determinar cómo evolucionan varios sistemas genéticos en diferentes circunstancias de selección natural y estructura de selección.

Lewontin es también autor o coautor de aproximadamente 300 artículos y artículos y 17 libros, muchos de los cuales están dirigidos a personas no científicas. Miembro fundador de Science for the People, la misión de Lewontin es corregir los conceptos erróneos populares sobre la genética. En las ediciones de 1982 y 1995 de Human Diversity, por ejemplo, argumentó que las diferencias genéticas entre razas no son mucho mayores que las que existen entre personas elegidas al azar dentro de una raza determinada. La primera edición se basó principalmente en estudios de polimorfismos de proteínas, o formas múltiples de proteínas, para desmitificar los intentos de explicar todo el comportamiento animal y humano basado en principios evolutivos. La segunda edición incluyó soporte para su reciente tesis de análisis de ADN.

Otros libros de Lewontin incluyen An Introduction to Genetic Analysis (2000) y The Triple Helix: Gene, Organism, and Environment (2000), cuya tesis central es que los genes, los organismos y el medio ambiente no deben considerarse entidades separadas. Este no es necesariamente el caso, en 2000 también se publicó una colección de nueve ensayos publicados anteriormente en The New York Review of Books.

Fue elegido miembro de la Academia Nacional de Ciencias en 1968, pero renunció tres años después.

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