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Si una especie no tiene un acervo genético suficientemente grande, ¿aún puede evolucionar?

Si una especie no tiene un acervo genético suficientemente grande, ¿aún puede evolucionar?

El quebrantahuesos enfrenta los peligros de un acervo genético limitado después de ser cazado al borde de la extinción. Vea más fotos de pájaros.

Franz Aberham / Binder / Getty Images

Cualquiera que haya seguido la biología ha escuchado la frase “supervivencia del más apto”. Para aliviar a los adictos a la televisión en todas partes, la frase no se refiere a la forma física, sino a la forma evolutiva. Al reproducir una población de una especie en particular, ciertas variantes de un gen se denominan alelos, puede volverse más prevalente en esta población, ya que estos alelos demuestran ser útiles para la supervivencia.

Las polillas picantes son el ejemplo más famoso de este proceso en acción. Antes de la revolución industrial inglesa, las polillas de color claro eran muy superiores a la variedad de color oscuro. No entanto, à medida que a poluição das fábricas cobria as cidades de fuligem, as borboletas de cor escura de repente se camuflaram melhor contra os pássaros predadores e, em décadas, a borboleta de cor escura estava se tornando mais prevalente do que a variedade de color claro. El curso de la polilla de la pimienta es un ejemplo. seleccion natural en el trabajo; la variación genética más apropiada para un ambiente dado es la que prospera.

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Pero no todas las especies tienen la suerte de tener un acervo genético rico y diverso. Por ejemplo, un evento catastrófico como un terremoto o un cambio climático rápido podría acabar con la mayoría de una especie, dejando solo unos pocos miembros genéticamente similares para perseguirlo. La caza excesiva puede tener el mismo efecto, lo que resulta en lo que los biólogos llaman cuello de botella de población. Incluso cuando la especie se recupera del cuello de botella y aumenta en número, es posible que las generaciones posteriores aún carezcan de diversidad genética, una seria desventaja, según el Dr. Shozo Yokoyama, profesor de biología en la Universidad de Emory.

“Para que ocurra la selección natural, necesitamos tener variación”, dice el Dr. Yokoyama, “y si los miembros de una especie tienen más variación, existe una mayor probabilidad de que estos genes se puedan encontrar por selección natural”.

Si, por otro lado, una especie tiene poca variación genética, es posible que esa especie no pueda adaptarse a los cambios en las condiciones ambientales. Deriva genética, otro mecanismo evolutivo importante, también depende de una variación genética significativa para funcionar (aunque en el caso de la deriva genética, el azar determina qué alelos se vuelven predominantes). Teniendo en cuenta cómo funcionan la selección natural y la deriva genética a través de la diversidad genética, es posible que se pregunte si las especies con pequeños grupos de genes pueden evolucionar.

El guepardo, por ejemplo, alguna vez tuvo cuatro subespecies distintas, pero ahora solo tiene una después de experimentar aparentemente un cuello de botella en la población. De hecho, después de estudiar las enzimas en los guepardos, los científicos concluyeron que hasta hace 10.000 años quedaban menos de siete guepardos. Los guepardos pudieron aumentar su número mediante la endogamia, pero no por el tamaño de su acervo genético. Ahora, la falta de diversidad genética del guepardo lo hace muy vulnerable a las enfermedades y al cambio ambiental.

El quebrantahuesos enfrenta amenazas similares después de ser cazado al borde de la extinción; Los científicos han determinado que las pocas aves que quedan descienden todas de una población de solo 36. Los quebrantahuesos ahora carecen de la diversidad genética para evolucionar eficazmente a través de la selección natural o la deriva genética. Pero, ¿están los guepardos y los quebrantahuesos condenados a la extinción debido a sus pequeñas reservas genéticas? Tal vez no.

Su esperanza está en la mutación. Mutación ocurre siempre que el material genético no se duplica correctamente. Por lo general, las mutaciones son dañinas o no tienen ningún efecto en un organismo, pero a veces las mutaciones pueden introducir cambios positivos en el acervo genético de una especie. Además, la mutación no depende de la diversidad genética para funcionar.

“En términos de fortalezas genéticas, la mutación es la única que causa variación genética en una población; esta es la fuente de esta variación “, dice el Dr. Yokoyama”. Y esta mutación puede ocurrir en cualquier población en cualquier momento. Siempre existe la posibilidad de que una población pueda evolucionar en una nueva dirección debido a una mutación. “

Esto significa que incluso si una especie no tuviera diversidad genética, aún podría evolucionar. Según el Dr. Yokoyama, esta es una buena noticia para los guepardos.

“La mutación ocurre a cierta velocidad y por lo tanto la selección u otros sistemas pueden trabajar en ella, dependiendo del entorno”, dice. “Incluso para los guepardos, si espera lo suficiente, las mutaciones pueden crear variaciones”.

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