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¿Son seguras las plantas geotérmicas?

¿Son seguras las plantas geotérmicas?

¿Qué tan seguras son las plantas geotérmicas? ¡Mira estas fotos de ciencia verde!

iStockphoto / Thinkstock

A pesar de nuestros mejores esfuerzos para suministrar petróleo, es posible que se sorprenda al darse cuenta de que la solución a nuestra adicción a los combustibles fósiles está justo debajo de nuestros pies. En estados del oeste como California, Nevada, Idaho, Alaska y Hawái, se pueden aprovechar los focos subterráneos de energía geotérmica (rocas calientes, agua sobrecalentada y vapor) para generar electricidad. Según los partidarios de la tecnología geotérmica como Google, esta fuente inagotable de energía de emisión cero podría satisfacer el 15% de las necesidades de electricidad de Estados Unidos para 2030.

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Disfruta el vapor

En la planta geotérmica más simple, llamada planta de vapor seco, se perfora un pozo en la roca para explorar un tanque de vapor. El vapor se escapa del pozo de alta presión, que se utiliza para hacer girar una turbina y generar electricidad.

Dado que los depósitos de vapor no son tan comunes como las reservas de agua caliente y rocas calientes, la tecnología geotérmica más prometedora se llama planta de energía de ciclo binario. En este sistema, el agua caliente de un pozo profundo circula a través de un intercambiador de calor. Allí, el agua transfiere parte de su calor a un líquido secundario o binario con un punto de ebullición mucho más bajo. A medida que el líquido binario se vaporiza, el vapor restante se captura para alimentar las turbinas.

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La desventaja de perforar profundamente

Desafortunadamente, las plantas geotérmicas pueden tener un efecto secundario involuntario y potencialmente peligroso: los terremotos. Cada vez que perforas kilómetros en la Tierra y quitas materiales, ya sea vapor, agua o rocas calientes, liberas la presión que hace que el suelo sobre la bolsa geotérmica se mueva y disminuya. Peor aún, las fuentes más abundantes de energía geotérmica se encuentran en áreas de alta actividad sísmica. De hecho, algunos expertos creen que la perforación de rocas alrededor de una falla geológica puede provocar terremotos.

En 2006, una planta geotérmica en Basilea, Suiza, supuestamente causó una serie de pequeños temblores a lo largo de una falla que causó un devastador terremoto en 1356. En agosto de 2009, quejas similares sobre pequeños terremotos cerca de una planta geotérmica en Alemania causaron seguridad del gobierno. críticas y temores planteados en la comunidad. Y en California, una planta piloto geotérmica llamada The Geysers se ha relacionado con un grupo inusual de pequeños terremotos cerca de sus instalaciones.

Hasta ahora, ninguno de estos terremotos se ha registrado por encima de 3; la mayoría de ellos pasan desapercibidos para el público. Pero si la energía geotérmica es el beneficio que creen los defensores de la energía alternativa, tendrá que socavar su problemática conexión con los terremotos.

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