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Todo ser vivo es parte de un ecosistema. Asi es como funcionan

Todo ser vivo es parte de un ecosistema.  Asi es como funcionan

Un ecosistema es un área geográfica donde existen animales, plantas y otros organismos con su paisaje y clima en un sistema de vida interconectado. TorriPhoto / Getty Images

Suponga que conoce a una mujer en un avión en un vuelo de Boston a Brisbane. Se sientan uno al lado del otro durante unas pocas docenas de horas y hablan todo el tiempo: sobre libros, política, noticias, religión, clima, etc. Escuchas algunas de las historias personales de esta mujer, miras la forma en que come y bebe, la ves jugar con el teléfono y notas que ronca cuando duerme.

Cuando llegas a Australia, sientes que tienes una idea muy clara de quién es esa persona, pero entonces toda su familia se presenta para recibirlo en el aeropuerto y rápidamente aprende más, y algunas de las suposiciones que hizo sobre el avión deben reevaluarse con esta nueva entrada.

Luego te invita a visitar su casa y su historia se esparce: el olor de su casa, el sabor de su agua potable, la vista desde su balcón, el contenido de su refrigerador y el ajuste de su termostato. Dicen mucho. Algunos de estos detalles refuerzan lo que pensaba que ya sabía, mientras que otros cambian de opinión. En algún momento, su investigación no se trata de la mujer en sí, sino de todo el sistema en el que vive.

Para comprenderlo todo, es útil comprenderlo todo, o, en la medida de lo posible. En el estudio de la ecología, el concepto de ecosistema reconoce el hecho de que, como dijo el naturalista del siglo XIX John Muir, “cuando intentamos elegir algo por nosotros mismos, encontramos que está relacionado con el resto del universo”.

¡Pero es difícil verlo todo a la vez! Y los sistemas naturales, de todas las cosas que podemos estudiar con la ciencia, son particularmente difíciles de definir. Pero los ambientalistas todavía lo están intentando.

En 1935, un botánico inglés llamado Arthur Tansley, fuertemente influenciado por el botánico danés Eugenius Warming, introdujo el término “ecosistema” en un artículo titulado “El uso y abuso de conceptos y términos de plantas”, publicado en la revista Ecology. Él definió un ecosistema como “el sistema completo, … que incluye no solo a todo el organismo, sino también a todo el complejo de factores físicos que componen lo que llamamos el medio ambiente”.

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Niveles de un ecosistema

Lo que Tansley estaba tratando de hacer era la idea de que se podía observar un sistema natural en diferentes niveles, y había un nivel que aún no tenía nombre. Por ejemplo, puedes mirar a un glotón: es un organismo único, como la mujer que conociste en el avión. Pero este glotón no vive en el vacío: vive en una población de otros glotones que interactúan y se organizan de maneras específicas (por lo tanto, un ambientalista puede optar por investigar glotones a nivel de población). ¡Pero esa no es la única manera de estudiar a los glotones! Los ambientalistas también hablan de comunidades de seres vivos: un glotón no interactúa solo con miembros de su propia especie: es omnívoro, por lo que se alimenta de otros animales como alces y conejos, además de bayas, raíces y huevos. Captura parásitos, cava agujeros que afectan el sistema radicular de las plantas: un glotón afecta a muchos seres vivos en su territorio natal y estos seres vivos influyen en él. La definición de ecosistema de Tanlsey reconoció que había un nivel de investigación científica que podía abarcar a todos los organismos del hogar del glotón, así como a los que no están vivos.

“El concepto de ecosistemas que usan ahora los ambientalistas se ha perfeccionado desde que Tansley lo introdujo por primera vez hace casi un siglo”, dijo Stephen Carpenter, científico del Centro de Limnología de la Universidad de Wisconsin-Madison. “La ciencia de los ecosistemas estudia las interacciones de todas las entidades vivas y no vivas en un lugar específico. Esta definición es consistente con los conceptos modernos de energía, flujo de nutrientes y biogeoquímica, que apenas existieron durante la carrera de Tansley”.

El atractivo del ecosistema para los científicos está relacionado con la parte de “sistema” de la palabra. Un ecosistema como un arrecife de coral ejecuta un software muy similar al de la tundra ártica donde vive el glotón o la selva tropical. Los mismos procesos básicos a gran escala se pueden aplicar en cualquier lugar: la materia orgánica se descompone y se convierte en alimento para otra cosa en un prado o arroyo de montaña; los nutrientes como el carbono, el fósforo, el nitrógeno y el azufre se transmiten a todas partes como la plata en el Monopolio: sucede mucho más rápido y hay mucho más en una selva tropical que en el desierto; las enfermedades son transmitidas por el agua o el aire u organismos desafortunados similares, dondequiera que se mire; un depredador superior es removido del ecosistema de la cima de la montaña en los Andes y toda la dinámica cambia como si todos los lobos fueran removidos del Parque Nacional Yellowstone de Wyoming.

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Un ecosistema es una estructura

En otras palabras, los ecosistemas son un buen tema para la teoría, como un marco para colgar ideas sobre cómo funcionan los sistemas naturales complejos. Pero, a pesar de ser una idea teórica, un ecosistema también es algo real, es simplemente algo sin límites claros.

De acuerdo con Fundamentals of Ecology de Eugene Odum, publicado por primera vez en 1953, sabes que has alcanzado el límite de un ecosistema cuando fluye más materia y energía dentro del límite que lo cruza. Por lo tanto, una escopeta en un arroyo no puede ser un ecosistema, porque aunque a algunos tipos de peces e invertebrados acuáticos les gusta vivir en una sección rápida y poco profunda de un arroyo, hay una gran cantidad de material que fluye dentro y fuera del arroyo. Silba todo el tiempo. Algunos pueden quedarse allí por un tiempo, pero la mayoría se van al llegar. Incluso los sedimentos y las rocas no permanecen para siempre; cuando se mueven, no suele estar dentro del arma, sino dentro o fuera de ella.

Por otro lado, las cuencas hidrográficas son los límites clásicos del ecosistema, pero también son extremadamente delicadas: el río en sí es un ecosistema, porque aunque mucha materia y energía fluye a través de él todo el tiempo (hojas, suelo y muerte) animales, los animales terrestres usan el río como alimento), muchos también andan en bicicleta allí. En consecuencia, aunque el río en sí puede verse como un ecosistema, es difícil ver el río y la tierra circundante como realmente separados, ya que los materiales y la energía se intercambian a través del límite del fluido. Todo el tiempo, yendo y viniendo (después de todo, inunda y deposita sedimentos ricos en nutrientes en la tierra).

Los ecosistemas, por tanto, no son estáticos.

“Los abióticos y los bióticos son partes esenciales del ecosistema y tienen límites, incluso si los define el hombre”, dice Kathleen Weathers, ecóloga del Instituto Cary de Estudios de Ecosistemas. “Y los ecosistemas no solo tienen estructura y función, sino que están controlados por muchos factores y estos ecosistemas cambian con el tiempo”.

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