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¿Alguna vez podremos reemplazar el plástico?

¿Alguna vez podremos reemplazar el plástico?

El plástico se ha convertido en un elemento básico de la vida moderna.

Duncan Smith / Taxi / Getty Images

Nuestras vidas están moldeadas, envueltas y selladas en el tornillo de banco del plástico. Mire alrededor de sus computadoras, teléfonos, botellas de agua y tarjetas de crédito. Los componentes de plástico le dan sabor a todo, desde nuestros coches hasta nuestros implantes quirúrgicos. Nuestros niños juegan con juguetes de plástico mientras sacamos los envoltorios de celofán de nuestras cenas empaquetadas.

Las desventajas del plástico ciertamente no son un secreto. Para empezar, suele ser un producto de petróleo no biodegradable. Teniendo en cuenta las toxinas, la vida silvestre amenazada y el reciclaje difícil, la industria del plástico tiene un problema de relaciones públicas en sus manos. Pero eso es sólo la mitad de la historia.

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Por mucho que nos deprima la vista de paisajes llenos de plástico y carreteras llenas de naufragios, el plástico sigue siendo un material muy atractivo. La producción de plásticos ocupa solo el 5% del suministro mundial de petróleo y, por lo tanto, nos proporciona un suministro exhaustivo del material. [source: Kahn]. La sustancia ubicua permite un almacenamiento superior de alimentos y materiales de embalaje más livianos para un transporte más económico. El plástico impregna todos los aspectos de nuestras vidas por una buena razón.

Entonces, ¿qué debería hacer una civilización adicta al plástico? Volver a la adicción al aluminio y al vidrio puede parecer tentador, pero estos materiales no son tan baratos, versátiles o duraderos como el plástico. Asimismo, el papel y el cartón también son problemas. Las bolsas de papel, por ejemplo, significan el final de una larga cadena de suministro que generalmente implica corte limpio, extracción de troncos motorizada, procesamiento motorizado, procesamiento químico y transporte de productos.

El plástico apareció por primera vez en la segunda mitad del siglo XIX y terminó convirtiéndose en un material de fabricación de primer nivel. ¿Cuál será el próximo gran material creado por el hombre? Curiosamente, la respuesta es más plástica. Se espera que los plásticos combustibles no derivados del petróleo se vuelvan cada vez más comunes a medida que los investigadores continúan encontrando formas de crear polímeros a partir de fuentes orgánicas, como maíz, cáscara de naranja, bambú, subproductos del cáñamo y la fabricación de papel.

Aunque los bioplásticos terminan proporcionando una alternativa limpia, reciclable y no tóxica, el analista medioambiental y energético Christopher Flavin, autor de “El futuro de los materiales sintéticos”, insiste en que los plásticos derivados del petróleo no irán a ninguna parte por ahora. Él predice que los bioplásticos ocuparán solo el 5% del mercado mundial de plásticos en los próximos 20 años. [source: Kahn].

Mientras tanto, sin embargo, las personas de todo el mundo pueden reducir drásticamente su adicción a los plásticos, especialmente los plásticos desechables que terminan sobrecargando nuestros vertederos, esparciendo basura en nuestro paisaje y dañando la vida silvestre.

Según estimaciones de 2007, la mayoría de las bolsas de plástico se utilizan durante un promedio de 12 minutos y luego se desechan. Te das cuenta de que el mundo usa 1 millón de bolsas por minuto y comienzas a ver la magnitud del problema. [source: Batty]. Varias ciudades e incluso países enteros han tomado medidas para reducir o eliminar el uso de bolsas de plástico, pero ni siquiera eso puede descartarse. Como cada bolsa tarda siglos en descomponerse, el problema sobrevivirá durante mucho tiempo a los suministros que guardaban, así como a los humanos que las llenaban.

Explore los enlaces de la página siguiente para obtener más información sobre los plásticos.

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