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Antoine Hewish

Antoine Hewish

Hewish, Antony (1924-) es un astrónomo y astrofísico británico, un científico que estudia la naturaleza física, el origen y el desarrollo del sistema solar, las galaxias y el universo. Hewish ganó el Premio Nobel de Física en 1974 por su descubrimiento de los púlsares. Compartió el premio con el astrofísico británico Martin Ryle, quien fue reconocido por usar pequeños radiotelescopios para “ver” el espacio con gran precisión. Su premio de 1974 fue el primer premio Nobel de Física otorgado por observaciones astronómicas.

Hewish nació en Fowey, Cornwall, Inglaterra. Asistió al King’s College en Taunton, donde desarrolló un temprano interés por la física. Hewish ingresó a la Universidad de Cambridge en 1942.

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La educación de Hewish fue interrumpida por la Segunda Guerra Mundial (1939-1945). De 1943 a 1946, trabajó para el gobierno británico en dispositivos de detección anti-radar para aviones aliados.

Hewish trabajó en el Royal Aircraft Establishment en Farnborough y en el Telecommunications Research Establishment en Malvern, donde conoció a Ryle.

Hewish reanudó sus estudios en Cambridge en 1946 después de la guerra. Recibió su licenciatura en 1948 y su doctorado en 1952. Hewish ha pasado toda su carrera profesional en instituciones dentro de la Universidad de Cambridge. De 1948 a 1952, formó parte del grupo de investigación de Ryle en el Laboratorio Cavendish. Hewish fue investigador en Gonville and Caius College de 1952 a 1954, luego subdirector de investigación hasta 1962. Más tarde fue transferido a Churchill College, donde fue profesor de 1962 a 1969, profesor de 1969 a 1971 y profesor de radioastronomía desde entonces. 1971 hasta su jubilación en 1989. Desde 1989 es profesor emérito.

En el Laboratorio Cavendish, Hewish estaba particularmente interesado en el campo emergente de la radioastronomía, la rama de la astronomía que utiliza ondas de radio para detectar objetos en el espacio. Comenzó a estudiar el parpadeo, el parpadeo, de las estrellas de radio, que son poderosas masas de energía en el espacio que emiten ondas de radio en lugar de ondas de luz. Usó este centelleo para medir la altura y el tamaño de las nubes de plasma, conjuntos de partículas cargadas en la capa superior de la atmósfera de la Tierra llamada ionosfera.

Hewish utilizó una investigación similar para estudiar las ondas de radio de los cuásares. Un cuásar (abreviatura del término fuente de radio cuasi-estelar) es un objeto extremadamente brillante en el centro de una galaxia distante. Hewish pudo demostrar que cuando las ondas de radio de una fuente de diámetro pequeño, como un quásar, atraviesan la ionosfera, las ondas se difractan o dispersan. Esta difracción hace que las estrellas de radio parpadeen, un efecto llamado parpadeo interplanetario (IPS).

El trabajo de Hewish en IPS condujo al descubrimiento de los púlsares. Los púlsares son objetos en el espacio que emiten ráfagas regulares de radiación electromagnética, que se reciben en la Tierra. La mayor parte de esta radiación se encuentra en forma de ondas de radio. Hewish diseñó un gran radiotelescopio con más de 2000 antenas individuales para recibir señales de radio de galaxias distantes a través de una vasta extensión del cielo. El telescopio se completó en 1967 y Hewish dirigió un grupo de investigación para observar centelleos estelares. Una estudiante de posgrado del equipo, Jocelyn Bell (más tarde Jocelyn Bell Burnell), detectó ondas de radio de una fuente desconocida. Hewish demostró que estas señales no fueron causadas por interferencias de la tierra o por formas de vida inteligentes en otras partes del universo, sino por objetos que se conocieron como púlsares.

Hewish y su grupo de investigación publicaron sus hallazgos en 1968. Sugirieron que los púlsares podrían ser estrellas enanas blancas en rotación rápida o estrellas de neutrones. Las estrellas enanas blancas son núcleos densos y calientes de estrellas moribundas. Las estrellas de neutrones son estrellas densas compuestas principalmente por neutrones compactados o quizás partículas elementales llamadas quarks. Otros investigadores apoyaron rápidamente la idea de que los púlsares son estrellas de neutrones. Para 1998, los astrónomos habían localizado más de 1.000 púlsares.

En 1946, Hewish fue elegido miembro de la Royal Society. Luego recibió la medalla Hughes de la compañía. Otros premios incluyen el Cambridge Hamilton Award en 1952, la medalla Eddington de la Royal Astronomical Society en 1969 y la medalla Dellinger de la International Union of Radio Sciences en 1972. Hewish vive en Cambridge.

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