Skip to content

Cecilia Helena Payne-Gaposchkin

Cecilia Helena Payne-Gaposchkin

Payne-Gaposchkin, Cecilia Helena (1900-1979) fue una astrónoma británica que se convirtió en una autoridad en estrellas variables (estrellas que cambian de brillo) y la estructura de la Vía Láctea. Fue una de las primeras mujeres en convertirse en profesora en la Universidad de Harvard y la primera mujer en dirigir un departamento allí.

Cecilia Helena Payne nació el 10 de mayo de 1900 en Wendover, Inglaterra. Ingresó en la Universidad de Cambridge en 1919. Como mujer en el campo de la astronomía, Payne encontró muchos obstáculos. Un destacado profesor, Ernest Rutherford, cuyo trabajo descubrió la estructura del átomo, se burló de Payne como la única mujer en sus conferencias, haciendo reír a los estudiantes varones. Aunque se siente intimidada, su amor por la astronomía garantiza su éxito. Se hizo amiga del joven astrónomo británico Arthur Stanley Eddington, quien la contrató como tutora. Eddington fue pionero en el estudio de la estructura interna de las estrellas.

Corte comercial

Payne se graduó de Cambridge en 1923 y se graduó con una licenciatura en 1923. Dado que en ese momento una mujer solo podía obtener “un título de diploma”, Payne se embarcó de Caronia para los Estados Unidos en 1923, en busca de más oportunidades. Ese año, comenzó a estudiar en Radcliffe College, una universidad privada de artes liberales para mujeres en Cambridge, Massachusetts, con estrechos vínculos con la Universidad de Harvard.

Justo antes de que Payne llegara a Estados Unidos, el director del Observatorio de Harlow College, Harlow Shapley, inició un programa de astronomía para alentar a las mujeres a estudiar en el observatorio. El primer alumno fue Adelaide Ames, en 1922, y el segundo alumno fue Payne. Payne trabajó extensamente en el Observatorio y Shapley se convirtió en su asesor de tesis. En dos años obtuvo su doctorado. Licenciatura en astronomía de Radcliffe, el primer doctorado otorgado para investigación en el Observatorio de Harvard. Harvard aún no había establecido un programa de doctorado en el campo. También se convirtió en la primera mujer en recibir un doctorado en astronomía de Radeliffe.

Su obra trata de atmósferas estrella. Presentó su doctorado. tesis – que se convirtió en el libro Atmósferas estelares – en Radcliffe College en 1925. El astrofísico estadounidense nacido en Ucrania Otto Struve calificó la tesis de Payne como “posiblemente el doctorado más brillante”. tesis nunca escrita en astronomía. Struve, quien hizo una importante contribución al estudio de las estrellas, fue más conocido por su investigación sobre los espectros estelares.

De 1927 a 1938, se desempeñó como asistente técnico de Shapley en el Observatorio de Harvard. Shapley a menudo impedía que Payne usara nuevos equipos electrónicos y era responsable de mantener su nombre fuera de los catálogos de Harvard o Radcliffe. Se enteró, años más tarde, de que había pagado su salario por “gastos de capital”. En 1934, el astrónomo estadounidense Henry Norris Russell se refirió a Payne cuando escribió que la mejor candidata de Estados Unidos para ser su sucesora en la Universidad de Princeton “desafortunadamente, ¡es una mujer!” Russell tuvo una gran influencia en el desarrollo de la astrofísica teórica en los Estados Unidos y fue director del Observatorio de la Universidad de Princeton de 1912 a 1947. Ni Harvard ni Princeton se habrían considerado una profesora femenina.

También en 1934, Payne se casó con el astrónomo y astrofísico Sergei Gaposchkin, nacido en Rusia. Trabajaron juntos en muchos proyectos de estrellas variables.

El trabajo de Payne-Gaposchkin en el Observatorio de la Universidad de Harvard siguió siendo no oficial y no reconocido. Ninguno de los cursos que impartió en Harvard se incluyó en el catálogo hasta 1945. Además, vio cómo las mujeres hacían el trabajo duro en su campo. En los cuartos traseros del observatorio, las mujeres realizaron los cálculos necesarios para medir las posiciones de las estrellas y catalogar los volúmenes de los resultados de otros científicos. Algunos de ellos comenzaron con grandes talentos científicos pero se desanimaron en sus esfuerzos. Pueden perder sus trabajos si se casan o se quejan de sus bajos salarios. En 1938, Payne-Gaposchkin recibió el título de astrónomo Phillips.

Después de la Segunda Guerra Mundial (1939-1945), un nuevo director se hizo cargo del observatorio. Finalmente, en 1956, después de 31 años de espera, Payne-Gaposchkin recibió el título de Profesora Titular de Astronomía en Harvard, cargo que ocupó hasta 1966. Fue la primera mujer en convertirse en Profesora Titular de Harvard. Al mismo tiempo, se convirtió en la primera jefa de departamento de mujeres, dirigiendo el Departamento de Astronomía de Harvard de 1956 a 1960. Sus luchas como mujer en un campo dominado por hombres ayudaron a Payne-Gaposchkin a convertirse en una firme defensora de los estudiantes jóvenes.

Los logros de Payne-Gaposchkin en astronomía fueron numerosos. Descubrió la composición química de las estrellas. En particular, descubrió que el hidrógeno y el helio son los elementos más abundantes en las estrellas e. luego en el universo. También determinó las temperaturas estelares. Aprendió estas cosas al estudiar y analizar en detalle el espectro de estrellas de alta luminosidad (los astrónomos usan el término luminosidad para indicar la cantidad de energía emitida por una estrella). Esto implicó analizar la luz de las estrellas en galaxias distantes haciéndola pasar a través de un prisma, que la divide en una gama de colores similar a un arco iris llamada espectro (espectro plural). En un extremo del espectro de luz visible está el rojo, el color con la longitud de onda más larga (distancia entre longitudes de onda sucesivas). En el otro extremo está el violeta, que tiene la longitud de onda más corta. El espectro de luz emitido por cualquier estrella tiene líneas brillantes y oscuras que indican la composición de las capas externas y la atmósfera de la estrella. Luego, los astrónomos compararon los espectros de luz de estrellas en galaxias distantes con los espectros de estrellas similares en nuestra galaxia natal, la Vía Láctea.

Las observaciones y análisis de estrellas variables de Payne-Gaposchkin y Gaposchkin sentaron las bases para todos los trabajos posteriores sobre estrellas variables y su uso como pistas sobre la estructura de las estrellas. Las estrellas variables son estrellas que cambian de brillo. Hay cuatro tipos principales: (1) variables pulsantes, (2) estrellas explosivas (también llamadas variables cataclísmicas), (3) binarias eclipsantes y (4) estrellas giratorias.

Las variables pulsantes cambian su brillo a medida que se expanden y contraen. Pulsan cada pocos días hasta cada 100 días. Un tipo de variable pulsante es Cefeida. Los astrónomos también llaman a estas estrellas variables Cefeidas porque las descubrieron por primera vez en la constelación de Cefeo. Payne-Gaposchkin y otros astrónomos pudieron determinar la distancia a las variables cefeidas comparando el brillo aparente de las estrellas con su brillo. El descubrimiento de que otras galaxias son sistemas distantes que no forman parte de la Vía Láctea se realizó observando las Cefeidas.

Las estrellas en explosión explotan inesperadamente con una energía tan tremenda que arrojan enormes cantidades de gas y polvo al espacio. Un tipo de estrella en explosión estudiado por Payne-Gaposchkin se llama nova, plural nova. Estas estrellas se están volviendo miles de veces más brillantes de lo normal. Este resplandor puede durar unos días, incluso años, luego la estrella recupera su aspecto oscuro. Algunos nuevos explotan una y otra vez. Otro tipo de estrella en explosión, llamada supernova, es miles de veces más brillante que una nova normal.

Las binarias de los eclipses son estrellas dobles, formadas por un par de estrellas que se mueven una alrededor de la otra. Las estrellas se mueven de tal manera que una bloquea periódicamente la luz de la otra. Este bloque reduce el brillo general de las dos estrellas vistas desde la Tierra. Los binarios de Eclipse son solo una especie de estrella doble.

De 1966 a 1979, Payne-Gaposchkin siguió siendo profesor emérito en Harvard y de 1967 a 1979 formó parte del personal del Observatorio Astrofísico Smithsoniano. Ha escrito varios libros académicos y de texto, así como los populares Stars in the Making (1952) y Stars and Clusters (1979). Durante 20 años, editó publicaciones del Observatorio de Harvard, incluidos Bulletin, Circular y Annals, así como libros publicados bajo el título Harvard Monographs.

Varias universidades han otorgado títulos honoríficos de Payne-Gaposchkin. La Royal Astronomical Society la eligió como miembro cuando aún era estudiante en Cambridge. También se convirtió en miembro de la Sociedad Astronómica Estadounidense, la Sociedad Filosófica Estadounidense y la Academia Estadounidense de Artes y Ciencias. Ganó una beca del Consejo Nacional de Investigación; Medalla de Graduación de la Asociación de Exalumnas de Radcliffe; Premio Annie Jump Cannon de la Sociedad Astronómica Estadounidense; Premio Henry Norris Russell, Sociedad Astronómica Estadounidense; Premio al mérito, Radcliffe College; y la Medalla Rittenhouse, Instituto Franklin.

Los Gaposchkin tuvieron tres hijos, Edward, Katherine y Peter. Katherine se convirtió en astrónoma y colaboró ​​con su madre para publicar varios artículos juntos. También editó la Autobiografía de su madre, Cecilia Payne-Gaposchkin: An Autobiography and Other Memories (1984). Murió el 7 de diciembre de 1979.

Corte comercial