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Charles Messier

Charles Messier

Messier, Charles (1730-1817), astrónomo francés, descubrió o descubrió una veintena de cometas de forma independiente, lo que le valió el apodo de “hurón cometa” por el rey Luis XV. Compiló el primer catálogo de objetos no estelares (nebulosas, cúmulos de estrellas y galaxias) visibles desde el hemisferio norte.

Nacido en Badonviller, Francia, el interés de Messier por la astronomía comenzó en 1744 cuando vio un cometa de seis colas y presenció un eclipse solar anular el 25 de julio de 1748. En octubre de 1751, viajó a París, donde se convirtió en funcionario y diseñador de Joseph-Nicolas Delisle, astrónomo de la Armada francesa.

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A pesar de su educación formal limitada, Messier rápidamente aprendió a usar instrumentos astronómicos y se convirtió en un observador experto. A los pocos años, fue ascendido a secretario del observatorio.

El 28 de agosto de 1758, mientras seguía un cometa que había descubierto previamente, Messier notó un objeto nublado en la constelación de Tauro. Terminó siendo una nebulosa, una nube de polvo y gas, y hoy se conoce como la Nebulosa del Cangrejo (M1). En los años siguientes, catalogó objetos similares “para que los astrónomos no confundieran estas mismas nebulosas con cometas que comenzaban a brillar” y, en 1774, publicó el Catálogo de nebulosas y cúmulos estelares. El catálogo contenía inicialmente una lista de 45 objetos no estelares. En los siguientes 10 años, con la ayuda de su protegido Pierre Méchain, publicó dos suplementos del catálogo, elevando la lista de objetos no estelares a 103, muchos de los cuales descubrió el propio Messier.

En 1759, Messier fue nombrado astrónomo jefe del Observatorio Marino de París. Fue elegido miembro de la Royal Society de Londres en 1764 y de la Academia de Ciencias de París en 1770. También hizo un viaje de cuatro meses al Mar Báltico en 1765 para probar y ajustar algunos cronómetros marinos nuevos. En 1806, Napoleón Bonaparte le otorgó la Cruz de la Legión de Honor.

Messier hizo su último descubrimiento en 1798. Un derrame cerebral en 1815 lo paralizó parcialmente y puso fin a su carrera. Murió dos años después, el 11 o 12 de abril de 1817, a la edad de 86 años.

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