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Joe Weatherly se bajó de una de las grandes motocicletasdos pilotos del Gran Campeón de NASCAR.Ver más Foto de NASCAR.

Pocos, si alguno, de los hombres que ganaron el Gran Campeonato Nacional de NASCAR estaban más decididos que Joe Weatherly. El fornido de pies a cabeza de Norfolk, Virginia. Hizo todo lo que intentó, en dos o cuatro ruedas.

El adoctrinamiento de Weatherly en el deporte de la velocidad llegó al motociclismo. Después de convertirse en uno de los mejores pilotos del deporte, ganando dos veces el campeonato de la Asociación Estadounidense de Motocicletas, se dedicó a producir automóviles para ganarse la vida. “Me gusta tener algo entre mi cabeza y el suelo cuando me caigo”, explicó.

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Weatherly fue el campeón de NASCAR modificado en 1953 y pasó gran parte de la década de 1950 conduciendo cupés hinchados en arenas. Se involucró en la competencia NASCAR Grand National mientras se ganaba la vida con las carreras modificadas. Su primera salida en NASCAR Grand National fue en un Hudson propiedad de Junie Donlavey en 52 Southern 500. Weatherly terminó 16º en 66.

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Desde ese comienzo prometedor, Weatherly pronto se convertiría en uno de los pilotos más inteligentes de NASCAR. Al convertirse en un profesional refinado, también se convirtió en un piloto de primer nivel en la división de convertibles de NASCAR, ganando una docena de carreras y terminando entre los cinco primeros en puntos durante tres años consecutivos. Cuando la división de ragtop se retiró, Weatherly se convirtió en el cabeza de cartel de los Grandes Nacionales de NASCAR.

En 1961, la unidad de potencia de 5’7 “y 140 libras conectó al propietario del equipo, Bud Moore. La nueva unidad entró inmediatamente en su Pontiac, ganando su primera salida. Weatherly se clasificó para 160 km desde Daytona, ganó nueve carreras en una reducción de 25- programa de carrera y terminó en un increíble cuarto lugar en la clasificación final de puntos.

A los 62 años, Moore estaba listo para ejecutar un programa completo. Una vez más, Weatherly ganó nueve carreras y ganó el campeonato nacional de conducción en su primer intento.

Cuando General Motors recortó su presupuesto de carreras en 1963, Moore se vio obligado a recortar su agenda y ceder 160 kilómetros en pistas cortas para concentrarse en eventos de supervelocidad de gran presupuesto. Sin un giro en las pistas cortas, el vigoroso Weatherly improvisó. Pasó horas en el teléfono tratando de conseguir un aventón, hablando con los marcadores traseros de sus autos para poder conducir y ganar puntos.

Weatherly tuvo que hacer autostop para ingresar a la alineación inicial en 18 carreras. Conducía un equipo muy por debajo del potencial de un campeón, pero rendirse no era una opción. “A veces me subía a un coche que sabía que no podía ganar”, dijo Weatherly. “Pero hice lo mejor que pude y traté de hacer que el equipo del niño fuera más liviano”.

Durante la temporada, Weatherly condujo para nueve equipos diferentes, conduciendo cinco marcas de automóviles diferentes. Algunos de los propietarios que ayudaron en la gira de Weatherly incluyen a Cliff Stewart, Wade Mounts, Major Melton, Fred Harb y Pete Stewart, quienes no son exactamente íconos exclusivos de NASCAR. Pero Weatherly empujó su corazón y, sorprendentemente, ganó el campeonato de 1963, venciendo al joven Richard Petty en un duelo que terminó hasta la última carrera en Riverside el 3 de noviembre.

Weatherly asumió el papel de un humilde campeón. “Mi suerte fue mejor que la de Richard”, dijo. “Tuve más suerte que la habilidad. En primer lugar, tuve la suerte de tener carreras cuando las necesitaba. Muchos pilotos me ayudaron. No sé cómo agradecer a todos por su ayuda”.

Weatherly comenzó la campaña de NASCAR Grand National de 1964 con resultados consistentes y una vez más estuvo en la cima de la clasificación cuando la gira se trasladó a Riverside, California, en enero para la quinta carrera de la temporada.

Los problemas mecánicos lo obligaron a regresar temprano a boxes y perdió numerosas vueltas durante las reparaciones. Estaba de nuevo en la pista tratando de sumar tantos puntos como fuera posible cuando, en su 232 milla, golpeó la “s” del circuito sinuoso. Cuando la parte delantera izquierda de su Mercury marcaba la pared de hormigón, la cabeza de Weatherly se cayó de la ventana y golpeó la pared. Murió instantáneamente.

Weatherly no usó una correa para el hombro durante su fatal accidente porque NASCAR aún no las había hecho obligatorias. “Lo que más temo es el fuego”, dijo una vez. “Si mi auto se incendia, puedo salir mucho más rápido si solo tengo que desabrocharme el cinturón de regazo”.

La fraternidad de carreras lamentó la pérdida de su dos veces campeón nacional de NASCAR. Durante su carrera en NASCAR, Weatherly ganó 25 carreras en 230 partidos. Corrió todo el programa solo dos veces y se llevó la corona del campeonato en ambas ocasiones.

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