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Cómo el mar de Salton se convirtió en un desierto ecológico

Cómo el mar de Salton se convirtió en un desierto ecológico

Los pájaros vuelan sobre los árboles emergentes mientras el Mar de Salton se seca. Hoy en día, el agua cada vez más salada ha matado a la mayoría de los peces de los que dependen millones de aves migratorias para alimentarse. Imágenes de David McNew / Getty para Lumix Lu

El lago interior más grande de California, el Mar Salton, se encuentra en los valles Imperial y Coachella. El lago, que es un 50% más salado que el Océano Pacífico, se vuelve más salado que el agua ya que esencialmente se evapora. El lago y sus alrededores, que alguna vez fueron lugares de interés turístico y de vida silvestre, se han convertido esencialmente en pueblos fantasmas.

Pero a pesar de que la gente ya no lo visita, la evaporación del lago todavía tiene consecuencias para los humanos y los animales. Las tasas de asma son desproporcionadamente altas y se cree que son causadas por el polvo que levanta el lecho seco del lago. Mientras tanto, las poblaciones de peces están en caída libre, al igual que las poblaciones de aves migratorias. Entonces, ¿qué está pasando en Salton Sea y se está haciendo algo al respecto?

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¿Qué es el Mar de Salton?

Primero, una pequeña historia. El Mar de Salton ha existido de muchas formas a lo largo de los milenios, dependiendo de los cambios en los flujos de agua del cercano río Colorado. Se encuentra en la cuenca de Salton, cerca de la frontera con México, y la evidencia geológica muestra que alternaba principalmente agua dulce, principalmente salada y casi seca.

El mar estaba seco cuando el río Colorado se desbordó en 1905 y, por error humano, rompió sus presas, inundando el valle desértico durante dos años. Esto creó el lago interior de 400 millas cuadradas (1036 kilómetros cuadrados), que era más grande que el lago Tahoe.

En la década de 1920, los lugareños decidieron desviar la escorrentía de riego agrícola al lago, lo que lo mantuvo vivo más tiempo de lo que probablemente lo hubiera hecho solo, ya que está ubicado en un desierto donde las temperaturas generalmente superan los 37 grados centígrados (100 grados Fahrenheit).

Sin embargo, este lago accidental resultó ser una bendición para la vida silvestre. Los pájaros volaron hacia el área y los peces también parecían prosperar. En 1930, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Estableció el Refugio de Vida Silvestre Salton Sea para proteger a los patos, gansos y aves marinas atraídos al lago. Desde sus inicios, se han avistado millones de aves a lo largo de la costa, incluidas 400 especies diferentes.

El área continuó prosperando en las décadas de 1940 y 1950. El turismo creció y los desarrolladores lo llamaron “Salton Riviera”, construyendo hoteles, casas y clubes de yates. El Parque Estatal Salton Sea abrió sus puertas en 1955, entonces el segundo parque estatal más grande de California. El Departamento de Pesca y Caza de California mantuvo peces de agua salada en el lago, que prosperaron y alimentaron a grandes poblaciones de aves migratorias.

Pero los días de este paraíso desértico estaban contados, y en la década de 1970 la “Riviera de Salton” estaba destinada a tener problemas.

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Más “Salton” que el miércoles

Debido a la ubicación del lago en el desierto, nunca llovió mucho. Además, la mayoría de las actividades circundantes eran agrícolas, por lo que el lago tenía altos niveles de escorrentía de pesticidas y fertilizantes. Y como el lago no tiene salida, el agua envenenada no tenía adónde ir.

Esto provocó un proceso llamado eutrofización, que conduce a un aumento de algas y bacterias conocidas como puntos muertos. Esta perfecta tormenta de condiciones hizo que el lago fuera más salado. La alta salinidad, asociada con la eutrofización, provocó la muerte masiva de peces.

En la década de 1990, las orillas del lago estaban llenas de peces muertos. Y 150.000 colimbos de orejas grandes (pequeñas aves acuáticas) murieron en el Mar de Salton entre diciembre de 1991 y abril de 1992. Otros 20.000 murieron en 1994. En 1996, el botulismo aviar tipo C mató a más de 10.000 pelícanos blancos y marrones y a casi 10.000 otras aves. comedores. Más de 1,000 pelícanos pardos en peligro de extinción murieron en la mayor muerte reportada de una especie en peligro de extinción. Ocho millones de tilapias murieron en un día en el verano de 1999.

Pero en Salton Sea, el turismo se ha derrumbado. El nivel del lago también descendió, en parte debido a la evaporación y en parte, irónicamente, a una reducción de la escorrentía agrícola que causó tantos problemas en primer lugar.

Mar de Salton

Los peces tilapia muertos se pudren en el lodo a orillas del Mar de Salton. En 1999, 8 millones de tilapias murieron en un solo día en el lago, donde se produce una enorme mortalidad de peces cada año.

Imágenes de David McNew / Getty

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las cosas están empeorando

Luego, en 2003, las cosas se pusieron aún más dramáticas. Los distritos de la cuenca del río del sur de California finalmente firmaron el Acuerdo de conciliación de cuantificación (QSA) que ha estado en negociación durante años. Él predijo que gran parte del agua del río Colorado que iba al Valle Imperial para riego agrícola se redirigiría a las áreas urbanas de Coachella Valley y San Diego para uso residencial.

Para compensar esta pérdida de agua, el acuerdo incluyó un plan de restauración de agua de 15 años para el Mar de Salton. También pagó a los agricultores del Valle Imperial para que dejaran algunas de sus tierras sin cultivar y el agua que usarían para la agricultura en lugar de ir al Mar de Salton. Pero el trato expiró el 31 de diciembre de 2017, por lo que el lago continuó secándose.

Pero incluso antes de que expirara el acuerdo de QSA, Salton Sea tuvo problemas. En 2012, un olor sulfuroso se extendió a cientos de millas por el sur de California. El olor procedía de los cadáveres de pescado en descomposición del lago. Además, el lecho seco del lago dejó grandes extensiones de tierra que alguna vez estuvieron cubiertas de agua, expuestas como una gran playa.

“Es [exposed dirt] tiene el potencial de disipar y aumentar la cantidad de polvo en el aire “, dice Jill Johnston, Ph.D., profesora asistente de medicina preventiva en la Universidad del Sur de California”. Este polvo puede entrar en los pulmones y afectar negativamente la salud respiratoria, la salud cardiovascular y causar problemas de aprendizaje ”.

Johnston está trabajando actualmente en un proyecto de investigación a largo plazo, “El mar de Salton y la salud infantil: evaluación de la salud respiratoria y el medio ambiente del Valle Imperial”, con su socio Shohreh Farzan, Ph.D., escuela primaria cerca del Mar de Salton para examinar los cambios. en su salud respiratoria debido a la exposición a partículas.

Ya ha habido evidencia de altas tasas de asma en el área. Sin embargo, la correlación no es la causa, razón por la cual el estudio de Johnston es tan importante. “El objetivo es tratar de responder a la pregunta de si el polvo del Mar de Salton tiene un impacto en la salud de la comunidad”, dijo.

Mar de Salton

El lodo seco se puede ver en la tierra que alguna vez estuvo bajo las aguas del Mar Salton de California hace solo unos años.

Imágenes de David McNew / Getty para Lumix Lu

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promesas hechas, promesas rotas

A lo largo de los años, varias propuestas de remediación han prometido resolver los problemas en el Mar de Salton. Un editorial de Los Angeles Times de marzo de 2019 atribuye la falta de urgencia del gobierno, al menos en parte, a la ubicación del lago: está lejos de los centros urbanos. En qué tienden a centrarse los formuladores de políticas estatales. Además, está cerca de la frontera con México y se encuentra en el extremo sur de la falla de San Andrés.

Pero hubo más promesas hechas y promesas rotas. El Congreso aprobó la Ley de Recuperación del Mar de Salton, que obliga al Ministro del Interior a preparar un estudio de viabilidad y presentarlo al Congreso antes del 1 de enero de 2000. Nunca lo hizo. En 2003, el entonces gobernador Gray Davis firmó la Ley de Restauración del Mar de Salton y el Fondo de Restauración del Mar de Salton. Pero ninguno de ellos fue financiado.

Más tarde, en 2007, la senadora Barbara Boxer autorizó al Cuerpo de Ingenieros del Ejército a gastar hasta $ 30 millones en proyectos de Salton Sea. Pero el dinero nunca se asignó hasta 2015, cuando la administración Obama agregó la asombrosa cantidad de $ 200,000 para otro estudio.

En 2008, la Oficina de Analistas Legislativos de California se negó a aprobar el plan Salton Sea de 8,9 mil millones de dólares preparado y publicado por estado en 2007. Más tarde, en 2008, el gobernador Arnold Schwarzenegger firmó un proyecto de ley para acelerar la distribución de dinero para la restauración del Salton Sea. $ 8,9 mil millones quebraron.

Solo en enero de 2016, la legislatura de California aprobó $ 80 millones para Salton Sea, la subvención más grande jamás otorgada por el estado. Y en febrero, la Oficina de Reclamación de EE. UU. Anunció que aumentaría su gasto anual de $ 300,000 a $ 3 millones. Los anuncios siguieron al informe de la Comisión Little Hoover de California, que instaba a los funcionarios estatales a “tomar medidas inmediatas en el Mar de Salton” porque era un “desastre de salud pública”.

Pero ese dinero es solo una gota en el balde. Desde entonces, California ha lanzado otro plan Salton Sea de diez años, que se espera cueste al menos $ 383 millones. El estado ya no se centra en restaurar el Mar de Salton. Es demasiado tarde para eso. El plan ahora es mitigar el daño al hábitat y a las personas, aves y otros animales que viven en él y sus alrededores. Pero eso solo sucederá si el plan está totalmente financiado. Y aunque el pasado es un indicador del futuro, el destino del Mar de Salton no parece tan brillante.

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