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Cómo funciona el napalm

Cómo funciona el napalm
Satisfacer
  1. Efectos del napalm en la salud y el medio ambiente
  2. Napalm en la Segunda Guerra Mundial y Corea
  3. Napalm en Vietnam
  4. MK-77 y napalm en Irak

Efectos del napalm en la salud y el medio ambiente

Soldado egipcio quemado con napalm durante la guerra árabe-israelí, atendido en el hospital militar de Helmia

Charles Bonnay // Time Life Pictures / Getty Images

El napalm es un arma extremadamente destructiva. Es muy pegajoso y puede adherirse a la piel incluso después de la inflamación, provocando quemaduras terribles. Dado que el napalm se quema muy caliente, el contacto ligero con la sustancia puede provocar quemaduras de segundo grado, que eventualmente causan cicatrices llamadas queloides. Las quemaduras causadas por armas incendiarias como el napalm son difíciles de tratar para los médicos [source: Crawley].

El napalm puede causar la muerte por quemaduras o asfixia. Las bombas de napalm generan monóxido de carbono al mismo tiempo que eliminan el oxígeno del aire. El aire en el área de bombardeo puede contener 20% o más de monóxido de carbono. [source: GlobalSecurity.org]. Este efecto se produce porque el napalm quema parcialmente el oxígeno del aire, transformando el COdos (dióxido de carbono) a CO (monóxido de carbono). En algunos casos, la gente murió hirviendo en ríos calentados por el calor de las bombas de napalm.

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Las materias primas del napalm también pueden ser dañinas, pero ciertamente menos que cuando se prende fuego a una mezcla de napalm como parte de una bomba. Si alguna vez se sintió un poco mareado después de inhalar gas en una estación de servicio, puede comprenderlo. Pero cuando poliestireno, otro ingrediente común en el napalm, se quema a altas temperaturas, se convierte en estireno, que es tóxico [source: GlobalSecurity.org].

Aunque uno de los primeros usos del napalm fue en la agricultura (el Dr. Fieser descubrió que destruía la hierba de cangrejo quemando las semillas de especies invasoras mientras conservaba otras hierbas necesarias), se ha demostrado ampliamente que destruye el medio ambiente. Los incendios de napalm pueden causar daños generalizados. En Vietnam, el ejército de los Estados Unidos se aprovechó de esto desplegando napalm para destruir los bosques de los que dependían los soldados norvietnamitas para protegerse. Se cree que el uso generalizado de napalm en Vietnam, junto con el Agente Naranja, herbicidas y una variedad de minas terrestres y artefactos explosivos sin detonar, ha contribuido a los persistentes problemas ambientales y de salud pública en ese país. [source: King].

En los Estados Unidos, el almacenamiento de napalm no utilizado ha demostrado ser un tema controvertido. En 1998, los manifestantes enviaron trenes cargados con napalm a fábricas de reciclaje, quizás temiendo que los cartuchos de napalm se filtraran, como sucedió en el Centro de Apoyo de Armas, Destacamento Fallbrook, en los Estados Unidos, en el sur de California. Este stock, que se suponía que era el último lote de napalm en el arsenal estadounidense, fue desmantelado y reciclado en 2001.

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Napalm en la Segunda Guerra Mundial y Corea

El bombardeo del Napalm aliado diezmó la ciudad de Dresde, Alemania.

El bombardeo del Napalm aliado diezmó la ciudad de Dresde, Alemania.

William Vandivert // Imágenes de la vida en el tiempo / Getty Images

Durante la Segunda Guerra Mundial, las fuerzas estadounidenses utilizaron una mezcla de napalm al 6% en lanzallamas. Las bombas de napalm, un tipo de bomba incendiaria, se convirtieron en una parte importante de las campañas aéreas más adelante en la guerra. En 1944, las fuerzas aliadas lanzaron las primeras bombas de napalm en la isla de Tinian en 1944, que forma parte de las Islas Marianas del Norte, en el Océano Pacífico Norte. El napalm devastó las ciudades japonesas, especialmente porque muchas casas estaban hechas de madera. Una campaña de bombardeo con napalm contra Tokio el 9 de marzo de 1945 mató a unas 100.000 personas e incendió 39 kilómetros cuadrados de ciudad. [source: Laney].

Las fuerzas aliadas también utilizaron napalm en el combate europeo, con aproximadamente 3,4 kilotones de bombas de napalm (hasta el 50% de las bombas lanzadas) cayendo sobre Dresde en febrero de 1945. [source: GlobalSecurity.org]. El bombardeo, inmortalizado en el “Matadero-Cinco” de Kurt Vonnegut, fue parte de una polémica campaña en la que murieron entre 35.000 y 135.000 civiles alemanes. [source: Encyclopaedia Britannica].

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Las fuerzas estadounidenses encontraron útil el napalm contra los búnkeres alemanes. Si la explosión no mató a los soldados que estaban adentro, probablemente lo hizo el calor. Se emplearon tácticas similares contra los soldados japoneses que ocuparon las islas del Pacífico, que utilizaron extensos sistemas de túneles subterráneos.

Si la Segunda Guerra Mundial fue el campo de pruebas para el napalm, aunque violento que causó mucha destrucción y pérdida de vidas, entonces la Guerra de Corea fue la verdadera celebración de su lanzamiento. Las fuerzas estadounidenses utilizaron una gran cantidad de napalm en Corea, irónicamente producido principalmente en Japón. Durante el conflicto, las fuerzas estadounidenses lanzaron un cuarto de millón de libras (113,398 kg) de bombas de napalm todos los días, principalmente en forma de bomba de napalm M-47. y bomba incendiaria M-74. [source: GlobalSecurity.org]. Bombarderos de gran altitud y bombarderos en picado los lanzaron contra tanques y soldados enemigos.

Después de la Guerra de Corea, Estados Unidos desarrolló una forma más avanzada de napalm. Este tipo de napalm no estaba compuesto por ácidos nafténico y palmítico (origen del nombre original del napalm). En ese momento, el napalm ya se había convertido en un término completo que abarcaba una variedad de armas incendiarias, como cuando “Coca-Cola” significa refresco o “Kleenex” para referirse a todos los tejidos faciales. El napalm-B, un sucesor del napalm a veces denominado super-napalm, NP2 o Incendergel, está compuesto por un 33% de gasolina, un 21% de benceno y un 46% de poliestireno. [sources: Browne, GlobalSecurity.org]. La gasolina en el napalm es generalmente la misma que se encuentra en la mayoría de las estaciones de servicio y esta gasolina ya contiene benceno, pero el nivel de benceno aumenta para el napalm.

Se consideró que el napalm-B era más seguro que las formas anteriores, aunque cuando el término “seguro” se usa en relación con el napalm, generalmente se refiere a aquellos que usan el arma, no a aquellos contra quienes se usa. Una de las características de seguridad de Napalm-B era que era muy difícil de encender, lo que reducía las posibilidades de una ignición accidental. Termita, una mezcla química que se quema a temperaturas muy altas, a menudo se usa con un fusible para encender el Napalm-B.

Ahora, echemos un vistazo al uso del napalm en Vietnam, donde se hizo su controvertido legado.

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Napalm en Vietnam

Kim Phuc, visto aquí con So-Sen.  Joe Biden se enfrenta a la famosa fotografía de ella misma de niña, quemada por napalm.

Kim Phuc, visto aquí con So-Sen. Joe Biden se enfrenta a la famosa fotografía de ella misma de niña, quemada por napalm.

Scott J. Ferrell / Congressional Quarterly / Getty Images

El ejército de los EE. UU. Utilizó ampliamente el Napalm-B durante la Guerra de Vietnam, hasta 400.000 toneladas (362.874 toneladas métricas) [source: GlobalSecurity.org]. En las películas o en las noticias de la época, es posible que haya visto imágenes de aviones volando bajo y elevándose repentinamente cuando enormes bolas de fuego explotaron debajo. Probablemente sea napalm en acción. Un teniente coronel retirado de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, hablando con el San Francisco Chronicle, describió el efecto como “como una manta en llamas. [that] quema todo lo que golpea ” [source: Taylor].

Aunque la guerra de Vietnam produjo muchas imágenes de bombas que explotaron y sus secuelas, ninguna es tan indeleble y famosa como la de Phan Thi Kim Phuc, tomada por el fotógrafo de Associated Press Nick Ut. Kim Phuc tenía 9 años cuando su aldea fue devastada por las fuerzas estadounidenses. En la famosa foto, Kim Phuc y un grupo de niños huyen de su aldea. Phuc está desnudo y grita porque el napalm le quema el cuerpo.

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Al darse cuenta de lo herida que estaba, Ut llevó a Kim Phuc al hospital. Ella sobrevivió, pero luego de sufrir numerosas quemaduras de tercer grado y 17 operaciones. En su adolescencia y principios de los 20, el gobierno vietnamita utilizó a Kim Phuc como herramienta de propaganda, lo que la obligó a hablar con periodistas en el extranjero. Finalmente, ella y su esposo huyeron a Canadá. Ahora vive en un suburbio de Toronto y, aunque todavía sufre sus heridas, habla públicamente sobre los horrores del napalm. [source: Omara-Otunnu]. También es Embajadora de Buena Voluntad de las Naciones Unidas. La fotografía tomada por Ut se convirtió, junto con las imágenes de los monjes en llamas, en una de las fotos más vistas de la guerra.

El uso de napalm en Vietnam ayudó a impulsar el movimiento contra la guerra en los Estados Unidos. Uno de los objetivos fue The Dow Chemical Company, que produjo napalm para el gobierno de los Estados Unidos de 1965 a 1969. Se llevaron a cabo protestas contra Dow y boicots de sus productos en todo el país. Los reclutadores corporativos se enfrentaron a feroces protestas en los campus universitarios, en algunos casos se vieron bloqueados en edificios. En respuesta a las críticas, Dow dijo que tiene la responsabilidad ante el gobierno de Estados Unidos de responder a sus solicitudes de napalm. La compañía también dijo que el napalm representa solo una pequeña fracción, el 0,5%, de las ventas totales. [source: BusinessWeek]. Después de la rescisión del contrato con Dow, American Electric Inc. ganó el siguiente contrato gubernamental para la producción de napalm. Algunas otras empresas que producían napalm para el gobierno se han enfrentado a protestas (y algunas no han presentado propuestas para contratos de futuros de napalm), pero ninguna otra empresa permanece tan estrechamente vinculada al napalm como Dow.

Aunque el gobierno de Estados Unidos recicló oficialmente su último lote de napalm en 2001, algunos argumentan que el napalm todavía se usa en Irak en la actualidad.

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MK-77 y napalm en Irak

Imágenes como esta, de napalm explotando en un área al sur de Saigón, se hicieron famosas durante la Guerra de Vietnam, pero el napalm no se ha extinguido exactamente desde entonces.

Imágenes como esta, de napalm explotando en un área al sur de Saigón, se hicieron famosas durante la Guerra de Vietnam, pero el napalm no se ha extinguido exactamente desde entonces.

Archivos de Hulton / Getty Images

Desde su desarrollo, el napalm ha sido utilizado por los ejércitos de muchos países, incluidos los Estados Unidos, Angola, Nigeria, Brasil, Egipto, Israel, Argentina, Serbia, Turquía y posiblemente otros. Hoy, la única bomba incendiaria en los Estados Unidos es la MK-77, o Bomba Mark 77. La MK-77 es una bomba contra incendios con una “capa fina” de aluminio [source: Iraq Analysis Group]. Esta bomba “tonta”, a diferencia de una bomba guiada con precisión o “inteligente”, es una mezcla de 63 galones (238 litros) de combustible para aviones (principalmente queroseno) y 44 libras (20 kilogramos) de espuma de poliestireno. gel [source: Buncombe]. Aunque técnicamente es una bomba incendiaria, los soldados y expertos a menudo se refieren a la MK-77 de manera coloquial, e incluso en algunos documentos militares, como el napalm. (¿Recuerda la discusión anterior sobre el napalm como término genérico?)

Durante la Guerra del Golfo Pérsico, las fuerzas estadounidenses lanzaron alrededor de 500 bombas MK-77. [source: GlobalSecurity.org]. Estas bombas se utilizaron en las trincheras que las fuerzas iraquíes cavaron y llenaron de petróleo. Los soldados iraquíes estaban a punto de prender fuego a estas trincheras llenas de petróleo cuando las fuerzas estadounidenses se acercaron, pero los soldados estadounidenses arrojaron napalm a las trincheras para prenderles fuego prematuramente y despejar el área. Al final de este conflicto, los kurdos iraquíes encabezaron una revuelta contra el gobierno de Saddam Hussein. En sus ataques de represalia, las fuerzas de Hussein también utilizaron napalm para aplastar brutalmente a los rebeldes kurdos.

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Aunque las fuerzas armadas estadounidenses afirman que no usaron napalm en Afganistán o en la guerra de Irak, algunos expertos creen que esta distinción es simplemente semántica. [source: GlobalSecurity.org]. Argumentan que si no se usa la forma antigua de napalm, se usó un compuesto similar y reformulado, también una sustancia incendiaria gelificada, particularmente en la forma de la bomba MK-77.

En 2003, los pilotos estadounidenses admitieron el uso de napalm a los soldados iraquíes. El comandante estadounidense dijo a The Independent que a los comandantes les gusta el napalm por su “efecto psicológico”. [source: Buncombe]. El Mayor General de la Infantería de Marina está de acuerdo con el napalm utilizado por Estados Unidos en Irak [source: Crawley]. En el mismo artículo, un portavoz de la Armada dijo que las bombas Mark 77, particularmente la MK-77 Mod 5 utilizada en Irak, eran “notablemente similares” a las bombas de napalm (aunque menos dañinas para el medio ambiente), pero se las llamaba “bombas incendiarias”. [source: Crawley].

Hubo denuncias de que se utilizó napalm cuando las fuerzas estadounidenses atacaron Faluya en noviembre de 2004. [source: Iraq Analysis Group]. Pero ha habido un debate considerable sobre si esto es cierto. Las fuerzas lideradas por Estados Unidos pueden haberlo usado en su lugar fósforo blanco, otra arma incendiaria que divide en lugar de napalm [source: FAIR].

El uso de napalm o armas de napalm ha creado cierta controversia para los países que trabajan con las fuerzas de la coalición liderada por Estados Unidos que han firmado el Protocolo III de la ONU, pero que han trabajado con o bajo el mando de las fuerzas estadounidenses que utilizan napalm. La revelación final de que las fuerzas estadounidenses lanzaron bombas incendiarias MK-77 durante la guerra de Irak enfureció a los funcionarios británicos, quienes en 2005 acusaron a Estados Unidos de proporcionar información engañosa sobre el uso del MK-77. [source: BBC News].

Independientemente del veredicto final, el napalm, como el Agente Naranja, se ha convertido en una palabra cargada, que simboliza para muchos la carnicería y brutalidad de la guerra. Durante la guerra de Vietnam, los carteles de “Dow Shall Not Kill” y la fotografía de Kim Phuc se convirtieron en iconos del movimiento contra la guerra. Pero a pesar de las horribles imágenes que vimos, algunos expertos en el tema señalan que, si bien el napalm produce horribles resultados, se usa en el contexto de la guerra, que contiene muchas imágenes y símbolos de horror, muerte y destrucción. Sin embargo, a pesar de que el napalm es un arma como muchas otras, algo en particular en la sustancia y en las imágenes que lo contaban le daba un simbolismo particular, poco probable que desapareciera.

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Me encanta el olor a napalm por la mañana: Robert Duvall como el teniente coronel Kilgore en el set de

Me encanta el olor a napalm por la mañana: Robert Duvall como el teniente coronel Kilgore en el set de “Apocalypse Now”.

Matthew Naythons / Getty Images

Dependiendo de a quién le preguntes, es un sustantivo, un verbo, un arma química, una herramienta para destruir el cangrejo araña, un símbolo de la brutalidad de la guerra o simplemente una frase clásica de una película. Napalm, con sus diversas formas y una larga historia en la guerra, es icónica e incomprendida. En este artículo, echaremos un vistazo al napalm, desde sus orígenes hasta su uso contemporáneo, y descubriremos por qué es conocido por su aroma característico.

El sitio web de información de seguridad GlobalSecurity.org describe al napalm como “un arma táctica que se utiliza para eliminar la cubierta vegetal e infundir miedo”. De un polvo mezclado con gasolina (en algunas formas). Napalm, también llamado mezcla de gel de combustible para bombas incendiarias, tiene una consistencia gelatinosa, lo que le permite adherirse a los objetivos. El napalm se usa a menudo junto con gasolina o combustible para aviones para crear una bomba con una capa exterior delgada que explota y se enciende fácilmente al impactar con un objetivo. Una vez encendido, el napalm puede arder a más de 5000 grados Fahrenheit (2760 grados Celsius).

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Los expertos militares encuentran que el napalm es particularmente efectivo contra posiciones fortificadas, como búnkeres, cuevas y túneles, así como vehículos, trenes, pequeñas bases y estructuras. Se adhiere a todo lo que toca, creando una gran área caliente alrededor del objetivo. Esta característica también reduce la necesidad de precisión al lanzar bombas de napalm.

Las fuerzas estadounidenses y alemanas utilizaron un precursor del napalm en los lanzallamas durante la Primera Guerra Mundial. Estas armas no se consideraron efectivas porque la esencia de los lanzallamas actuaba como un líquido, goteando sobre los objetivos. Los líderes militares decidieron que necesitaban algo para espesar el combustible.

La respuesta provino de un equipo de científicos dirigido por el Dr. Louis F. Fieser. Crearon un jabón de aluminio mezclado con ácido nafténico de aceite crudo y ácido palmítico de aceite de coco. (Toma nafténico “y palmítico” palma y tendrás “napalm”). El nuevo agente, combinado con gasolina, era un arma barata y brutalmente eficaz. También se podía disparar desde largas distancias y era más seguro para los soldados que lo usaban.

Muchos militares han usado napalm en sus diversas encarnaciones, pero su uso, especialmente en áreas civiles, sigue siendo controvertido. La Convención de las Naciones Unidas sobre ciertas armas convencionales de 1980 prohibió el uso de napalm en civiles. El Protocolo III de la convención prohibía el uso de armas incendiarias como el napalm en civiles. Estados Unidos ha ratificado la convención, pero no forma parte del Protocolo III y ha utilizado el napalm en muchos conflictos desde que se inventó la sustancia.

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